【Dimension】從蘋果併購 WifiSLAM 談談室內定位

作者 | 發布日期 2013 年 04 月 01 日 | 分類 Apple
WifiSLAM

根據報導,蘋果為了強化地圖服務,斥資約 2,000 萬美元,收購室內定位新興公司 WifiSLAM。

滿手現金的蘋果公司,花點錢買其他公司沒什麼奇怪的。從 1997 年把 NeXT 併了,衍申出後來的 Mac OS X;2000 年把 SoundJam 併了,衍生出 iTune 補足 iPod 電腦端管理軟體不足;到後來把 Siri 給併了,變成 iPhone 4S 的主打功能……,以這些案例看來,蘋果公司將不僅擅長自主研發,將業界產品納入自己產品旗下的能力也不遑多讓。




這筆交易之所以令人矚目,除了蘋果意圖脫離 Google Map,自行推出地圖服務卻灰頭土臉,可能是主要的原因之外,其實翻開近幾年來蘋果公司的併購歷史:2009 年併購的 Placebase,2010 年併購的 Poly9,以及 2011 年併購的 C3 Technologies,以及今年併購的 WifiSLAM,蘋果在行動市場重視地圖服務的趨勢無庸置疑。

定位服務還能玩出什麼新花樣?

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在傳統手持定位、車載導航等等相對成熟的市場,Google 在 2004 年併購澳洲的 “Where 2” 科技公司,然後在隔年 2005 年推出 Google Map 服務,加入 Google 本身資料處理的強項,隨後加入 Google Ride Finder、Google Transit、Google Maps API、Google Street View 等服務,以及 Google Earth, Google APP 等應用,甚至因應社會需求推出福島災變影像特輯。

電腦以及行動裝置上已經有這麼完整的服務,蘋果這時進入這個市場還能發揮什麼作用?或者問題應該是:WifiSLAM 的技術能為蘋果帶來什麼?

定位的精準度

NOKIA

長久以來 GPS 的精準度就一直是科學家致力改進的目標,由於衛星先天的限制,雖然可以達到全球 98% 的覆蓋率,但是對於隧道、甚至森林下的接收能力仍力有未歹,早期的車載導航系統為了克服這個問題,運用羅盤以及車速偵測線,以慣性導航的方式補足 GPS 在特定地點收訊不良的問題。

隨後智慧型手機普及,進一步加入手機塔台三角定位 AGPS,以及 WiFi / WLAN 定位,讓都市內的定位服務更為精確,也讓沒有 GPS 接收硬體的設備如 iPad 也可以享受定位服務的便利。定位的精準度已經超越 GPS 十公尺的限制。

在 WifiSLAM 的技術展示中,我們看到使用者不需先定義信號的位置以及方向,在室內特定的路徑走上幾圈,並在手機上定義實際地圖位置,就可以完成室內的定位。而在現實世界中,iPhone 所有的定位應用都需經過 Map Kit Framework,蘋果公司可以藉由這些手持裝置傳回的 GPS 位置資訊,與 Wifi fingerprint 對應,完成任何地點的定位工作。

也就是說:運用 Wifi 定位技術精準至 2.5 公尺的特性,蘋果公司不需要送出 Google 街景車,就可以用遍布全世界 i-devices 蒐集各地點的反覆校正定位資訊,加強定位服務的精確性。或許在不久的將來,我們可以用 iPhone 的 Passbook 訂好電影票之後,「導航」到指派的座位上。

都會區的定位服務

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WifiSLAM 主要的服務是室內定位,透過分析 Wifi 信號強度,即使在室內無 GPS 信號的狀況下,也能提供一定的準確度。這個技術的重點在於擺脫三角定位法,以一種無線信號定位的演算法(Received Signal Strength,RSS),克服在室內或者多建築環境下傳統定位系統受到反射信號以及信號衰減的先天缺陷,而在人口極端集中在都會區的現代生活中,這個技術不僅在室內重要,在都市環境下也具有非常大的價值。

比起基地台信號侷限於平面,Wifi fingerprint 定位所加入的立體位置資訊,讓 Apple 提供的 3D 地圖互動檢視(這項技術由前述 C3 Technology 的併購所獲得)可以真正準確到都會區所有建築群內,不需要氣壓計的輔助就可以由平面定位延伸到立體定位。或許在不久的將來,我們可以靠著 iPhone 在都市叢林中暢行無阻:由台北市市府路45號地下一樓 STUDIO A 台北 101 門市,「導航」到信義路 5 段 7 號 73 樓的 Google 台灣辦公室。

室內定位及家庭應用

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與上面兩種應用的威力相較起來,WifiSLAM 初期以「室內定位」的產品就還算一般了。室內定位技術可以用於導覽,而目前導覽系統的技術已經相當多元,不管是RFID、NFC 技術、微細胞基地台,都已經在市場上商品化。類似的技術已經應用在機場、博物館、以及百貨公司。

然而 WifiSLAM 的技術,幾乎不需要特殊的設定,可以經由裝置移動的過程中自行定位,即使沒有參考點,只要能夠定位出室內的相對位置,對於家庭娛樂環境的應用就相當有價值。而蘋果公司剛好在家庭中有許多產品:Apple TV、Airport 系列網路裝置、iMac / Macbook、以及 iPad / iPod / iPhone,室內定位的能力對於加上這些家庭娛樂裝置之間的應用來說簡直如虎添翼,舉例來說:當我們拿著 iPhone 從客廳走到書房,手機上的 iTune 透過 Airplay 播放的音樂將可以自動由客廳的 Apple TV 切換到書房 Airport Express上的喇叭。

我們期待蘋果公司推出令人耳目一新的定位服務,這些可能的應用會讓科技更深入每一個家庭。

【WifiSLAM 的 Joseph Huang 於 2012 年 GeoMeetup 研討會】

(圖片來源:GPSworld、Apple.com、Google Maps、Nokia Research Labs;影片來源:Ragi Burhum@YouTube)

原始連結:Dimension – 從蘋果併購 WifiSLAM 談談室內定位

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