Google 氣球對陣 Facebook 無人飛機

作者 | 發布日期 2014 年 03 月 11 日 11:02 | 分類 尖端科技 , 航太科技
(Source:The Verge)

網路巨頭的競爭從線上蔓延到線下,從軟體系統到硬體裝置,現在更是將戰場延伸到天空,據 The Verge 報導,Facebook 有可能收購 TITAN 航太科技公司,這家公司主要業務是生產太陽能無人飛機,Facebook 希望能夠使用無人機技術構架無線網路,這個專案與 Google 的高空氣球無線網路計畫相似,到底是無人機還是氣球更適合發展無線網路?



從上個世紀 90 年代開始眾多科技公司就嘗試在天空佈局無線網路,擺脫有線介質的束縛,讓網路可以進入偏遠的欠發達地區,其中比較知名的為手機提供通訊信號的 Globalstar 和銥星計畫,初期的網路構建已經完成,由於無法商業化運營導致整個計畫破產;另一個有微軟的兩位創始人 Bill Gates、Paul Allen 資助的 Teledesic 專案,由於地面信號接收裝置體積過大,且無法相容不同制式的手機,項目進行初期也被叫停。

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Google 的高空氣球和 Facebook 的無人機則是高空網路傳輸的兩個發展方向,從安全性來看,固定翼無人機可以遠距離飛行,能耗非常低,高空氣球停留在空中移動遲緩被破壞的風險大,不過相對於地面上的人來說,氣球更為安全,無人機進入人口密集的地區,一旦發生故障墜毀 350 磅的的無人機造成的傷害不堪設想。

 

就穩定性而言,無人機技術已經非常成熟,實在沒有應用到民用產業領域,需要更新或維修的時候,只要讓飛機飛回基地就行;Google 使用的氣球屬於氣象探測氣球,表層非常薄且不耐磨,管理人員很難監控一隻氣球的耗損狀況,很多氣球使用不久之後就會破裂掉入大海,當然氣球比無人機廉價得多,不存在需要召回維修的問題,Google 氣球的成本大約為幾百美元,無人機至少在幾萬美元以上。

兩個項目面對的最大問題還是可操作性,技術和成本問題可以通過技術發展來解決,相信沒有哪一個國家會同意讓 Facebook 的無人機在領空中自有穿梭,或許還沒有開始工作就已經被擊落了;Google 的氣球看起來更無害一些,Loon 進入開放的平流層,已經在美國境外開始測試。

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科技公司為何熱衷於此類耗資不菲的天空網路開發計畫,打開下一個 10 億美元的網路市場,首先需要讓欠發達地區的使用者接入網路,智慧型手機的普及也讓信號接收不再是此類項目的發展障礙。

Google’s balloons versus Facebook’s drones: the dogfight to send internet from the sky 

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