探訪美國軍方的秘密智慧手機專案(上)

作者 | 發布日期 2014 年 08 月 12 日 9:59 | 分類 尖端科技
8818640f71f3f9c33dd9f44c66b4d6b3

前段時間我前去拜訪五角大樓的 R&D 部門,到了維吉尼亞州阿靈頓,卻發現自己面前是一個破敗的購物中心門口。手機裡的 Google Maps 卻清楚標明我所在的正是 DARPA(Defense Advanced Research Projects Agency,美國國防部高級研究計畫局)。



被 DARPA 稱為總部的飛船狀建築藏身在 Ballston Common Mall 後面。當我終於找到正確的入口,踏入樓梯時,周圍的景象變得不那麼陌生了——俐落的線條和乾淨的牆面,就像我訪問過的眾多科技公司一樣。不過金屬探測器就不那麼常見了,我的手機被安檢台毫不猶豫的給「沒收」了。當然了,不像 DAPRA,大多數科技公司可不會製造武器,比如強悍的人形機器人,或是能從潛艇飛出來的無人機等。

DAPRA 做的遠不止武器。這家曾經發明了網路並且造就了美國科技創業潮的政府機構越來越像一家創業企業。簡單來說,DARPA 正在開發適用於戰場的智慧手機,好讓士兵可以充分利用近年來惠及無數普通民眾的移動科技。

對軍隊這樣一個充斥繁文縟節且被官僚束縛的組織而言,這絕不是件簡單的任務。但是,一個由開發者和研究員組成的敏捷團隊已經在過去的幾年內為一個應用生態系統打下了基礎,該項目叫做「改造應用 (Transformative Apps,簡稱 TransApp)」,它將有望改變美軍的作戰方式。你可以把它看成是一個軍用的 app store,所有的應用都被設計成具有高度安全性,且適於沒有穩定網路連接的環境。這要比聽上去的難多了。

 

為什麼軍隊需要智慧手機

DARPA 的專案經理 Doran Michels 在公關團隊的陪伴下走出電梯,兩手拿著貌似是他的午餐的東西。他留短髮,笑容爽朗,和我握手時幾乎沒有停下腳步。他告知保安我們要去外面交談,我才要回了我的手機。

作為 DARPA TransApp 計畫的負責人,Doran 一直在戰鬥前線考察消費級智慧手機技術能否作用於戰鬥場景。這可不是件易事,因為目前大多數士兵在戰場上的導航工作,還在依賴磚頭大小的無線電和紙質地圖。但這是一個讓 Doran 樂於充當先鋒的挑戰。

1

Doran 做完背景介紹,我們已經離開了悶熱的室外,進入了一個奇怪的辦公室。不知道是否是有意為之,外面的牌子上寫的絕對不是「DARPA」,而是一個三字母縮寫,具體我也記不清了。我們進入了一個很大的會議室,外面有一個穿軍隊制服的哨兵假人。這不是普通的制服,綁在防彈衣上的是一個沙漠色的盒子,有午餐盒大小,但是很薄。當我看到附在上面的手寫筆時,我才知道這是一個智慧手機 / 平板的夾子。

2

這個特殊的盒子裡面裝著一部三星 Galaxy Note 3,後來 DARPA 的研究員們告訴我這是他們最喜歡的設備之一。有了這個盒子,士兵在低頭看螢幕時就能同時保持雙手自由,並且在後面還附著了足以供設備連續運行一周的備用電池組——這些全部是專門訂製的,除了那個印有三星 Logo 的塑膠塊。

「終端使用者設備是整個系統重要的一部分」,Doran 接著解釋說,政府嘗試自行開發的設備是如何的無用,在解釋這件事情的時候,他的語氣就好像是:進行這種嘗試本身就有點傻,因為消費市場的設備已經適用於千百萬人的日常生活,士兵也習慣於使用它們。TransApp 的團隊只需弄清哪個設備最適於哪個具體任務的需求,並在必要的情況下對設備做出調整。

3

Doran 繼續說:「我們持續在採購不同的硬體設備,並把它們放進烤箱,或放在放大鏡下查看螢幕亮度」等等,這些實驗在即使三星的 R&D 部門也很少見。「我們必須保持高度動態化,我們不必要給所有人配同樣的設備,但是所有的設備必須能夠配合。」為此,所有設備都運行著一個高度客製化的 Android 系統。

我們越多的談論網路技術,我腦海中閃過的念頭也越多。比如,我聽說過 Wave Relay 無線電,但卻弄不太明白它究竟是如何被軍方利用起來、在坎達哈建立安全的行動網路的。後來,Doran 向我展示了一個無線電系統,它能附在無人機上飛行並基於手機訊號定位恐怖份子。——顯然,我們深入到了公眾無法獲知的細節。當「機密」這個詞開始頻繁的出現時,我意識到,這些技術並不僅用於保護戰鬥中的士兵,有些為的是更高效的殺戮……。探訪美國軍方的秘密智慧手機專案(下)

(本文由 36Kr 授權轉載)

發表迴響