這個 mbed OS,會成為物聯網的 Android 嗎?

作者 | 發布日期 2014 年 11 月 27 日 12:52 | 分類 物聯網 , 軟體、系統
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在各種各樣的場合,我們聽到一位位站在當前網路潮頭的巨頭們應許:「未來屬於物聯網」。萬物聯網、或者說物聯網(Internet of Things,IoT)的時代貌似下一秒就要來到。可是轉頭打量當下業界,你會發現當前的物聯網問題叢生。而其中最嚴重的莫過於兩個:標準林立、諸多產品缺乏應用場景和用戶認同



而這兩個問題還是相關的,對立的標準加大了不同廠商設備間資料溝通的難度,繁瑣的開發流程抑制了中小型創業公司進入物聯網領域提供新產品創意的熱情,最終還是損害了物聯網設備的可用性。

實際上我們看到以 PC 為基礎的桌面網路,以智慧型手機為核心的行動網路都經歷過類似的從混亂到標準的早期年代。2007年之前(甚至之後兩年)各種各樣的智慧型手機搭載不同的作業系統,罕有應用和資料層面的互通,在這種蠻荒的環境下,缺乏足夠資金和開發經驗的創業公司根本無力進入硬體領域。

直到 iPhone 發佈,Google 牽頭成立圍繞 Android 的開放手持式設備聯盟,整個業界才開始走向秩序。現在全球每年發佈 2000 餘款行動設備,其中 90% 以上款型執行 Android 系統,多個市場也不斷湧現手機創業公司。

Ok,先放下越發無聊的智慧型手機產業,我們回到對物聯網的討論。如何跨越當前的標準障礙?再創製一套統一前面所有標準的標準?那不過是又一個新標準而已。也許從系統入手會是個好選擇。這就是為何當我看到 ARM 發佈的物聯網使用的操作系統 mbed OS 時顯得有些激動:屬於物聯網的 Android 來了?

 

mbed OS 是什麼?

ARM 是一家隱於幕後的公司,儘管全球 95% 的智慧手機裡都使用著 ARM 架構的處理器,但大家對它不夠熟悉,我們更熟悉的是高通、蘋果、三星……其實它們的處理器全部採用了來自 ARM 的架構。ARM 設計架構,將它授權給晶片廠商,晶片廠商據此設計、生產晶片出售給手機廠商使用。當然蘋果、三星、華為既生產晶片又生產手機。

在嵌入式設備領域,也就是物聯網領域,ARM 也在走這條路線。與手機架構的 A 系列相似,根據功耗和用途不同,ARM 向晶片公司提供了從 Cortex-M0+ 到 Cortex-M7 一系列架構。意法半導體之類的晶片廠商據此生產之後,銷售給物聯網設備企業。

而 mbed OS 就是給所有 Cortex-M 設備使用的免費作業系統(RTOS)。接受 PingWest 採訪時 ARM 物聯網業務副總裁 Michael Horne 證實,mbed OS 也可以給 Cortex-A 手機系列晶片使用,但 mbed OS 專注於物聯網設備。物聯網的特徵是功耗更敏感、設備更小,設置沒有螢幕,使用場景也千差萬別。mbed OS 就是把其中通用的部分做好。搭建起連接硬體(hardware)和應用(applications)之間的中間層。

mbed OS 支持了目前幾乎所有的主流通訊方式:3G、LTE、低耗電藍牙(Bluetooth Smart)、Wi-Fi 以及 6loWPAN,還有物聯網常見的 Sub-GHz、ZigBee 和 Thread 等協議。另外還有資料安全方面的加密等。除了免費 mbed OS,ARM 還提供了伺服器 mbed server 以及系列工具 mbed tool,用於數據的蒐集、傳輸和管理。

按照 ARM 的設想,以後物聯網開發者無需「重複打造輪子」,使用 ARM 架構的晶片、使用 mbed 免費系統,然後直接基於 SDK 開發應用層就可以。以此來加速開發和產品的進程。更進一步講,如果越來越多的物聯網設備使用 mbed OS,即使它們分屬於不同的硬體廠商,它們之間的資料互通將不再成為問題。

 

可惜它還算不上物聯網的 Android

ARM 全球行銷副總裁 John Heinlein 在與 PingWest 等媒體溝通的時候一再強調, ARM 推出 mbed 的幾大優勢以及 ARM 在物聯網領域的發展願景:ARM 的業務模式適用於處理一個廣泛的合作關係,ARM 作為商業公司會比 Linux 基金會更堅決推進,ARM 的 32 位架構優於競爭對手。

ARM 認為在 2018 年物聯網晶片將發展成跟行動晶片一樣級別的 200 億美元市場,而他們希望切走更大塊的市場占比。

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但我依然只能對 mbed 抱持謹慎樂觀態度。目前來看,它還當不起物聯網 Android 的期望。首先,mbed 仍處於初始階段,目前仍是 beta 版本,明年下半年才會有正式版發佈。

而且 mbed OS 並非唯一的選擇,ARM 官方自己都表示其 Cortex-M 系列架構晶片仍將繼續支援多種開發環境,使用 ARM 架構的晶片廠商出品的晶片,也會支援多種環境,mbed OS 還只是其中之一。

還有 ARM 在物聯網領域並沒有移動領域那樣的統治地位。大部分物聯網設備不使用 Cortex-M 架構,又怎麼會使用 mbed OS 呢?當然如果 mbed OS 未來足夠成熟可用,也可能吸引更多企業來使用 ARM 架構的處理器。

在 mbed 的陣營裡,我們看到了多家晶片廠商,以及中國的中科創達這樣的系統方案商。卻沒看到足夠份量的生產面向普通消費者的設備 / 家電廠商。mbed 能否普及,更多還是要看有多少終端設備生廠商接納它。而 ARM 離它們的距離還是有些遠,高通跟他們更近。蘋果、三星、Google、GE 這樣的巨頭們都想搞自己的一套。

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更關鍵的問題是,物聯網真的能夠統一嗎?與 PC、手機不同,物聯網的設備和使用場景將會高度分裂化。即使比較清晰的三塊:智慧城市、智慧家庭和個人可穿戴式裝置,對硬體和系統的要求都有很大區別。橫跨這麼多種需求,要麼系統只覆蓋其中通用的部分,越發地「底層化」失去存在感;要嘛根據不同的場景分化。

當然也沒必要苛責,畢竟 mbed OS 是一個 2015 年下半年才會有正式版的系統。物聯網產業整合正在加速,無法預料未來的具體進展。至少有一點可以確定,IoT 的浪潮比行動網路更複雜、也更波瀾壯闊。

(本文由 Pingwest 授權轉載)

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