世界上第一台電腦 ENIAC 復活了!

作者 | 發布日期 2014 年 11 月 29 日 0:00 | 分類 電腦
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億萬富翁總想做些與眾不同的事。2006 年 Ross Perot 想將德克薩斯州 Plano 的總部用計算機歷史上的紀念物進行裝飾。他們有了 Apple 和 Altair 880,但仍不滿意,於是打起了 ENIAC(電子數值積分計算機)的主意。ENIAC 重達 27 噸,佔地 1,800 平方英呎,被認為是世界上第一台真正的電腦(存在爭議)。經過長時間的努力,這台電腦復活了。



ENIAC 誕生於二戰時期,最初是作為輔助砲兵計算砲彈軌跡的工具,在盟軍登陸西歐前一年開始製造,但直到 1945 年停火時還沒完成。在冷戰初期軍方就發現了 ENIAC 的大量用途,它的 17,468 根真空管被用來測試氫彈早期設計的可行性。這台電腦每秒能執行 5,000 條指令,在當時的情況下它的運算速度比電動式計算機(electromechanical machine)快 1,000 倍。當然,現在 iPhone 6 每秒能回應 250 億條指令。

1955 年軍方宣佈 ENIAC 退役,但這個歷史性的發明沒有得到足夠的尊重:它 40 塊平均重量在 858 磅的控制板被隨意地放置,不受重視。一些硬體落到意識到它們重要意義的人手中,例如工程師 Arthur Burks,他將所擁有的控制板捐獻給了密西根大學。Perot 特別項目的負責人 Libby Craft 很是懊惱,因為大部分 ENIAC 消失在雜亂的倉庫中。

 

消失於官僚主義

「隨著時間的推移,新一代的人出現,他們對歷史並不瞭解」,熱衷於尋找 ENIAC 下落的 Craft 說道:「所以當他們需要更大的空間時,就會想處理掉那一塊笨重的東西。」

在 Craft 的搜尋工作即將結束的時候,軍方人員翻出的文件顯示,部分控制板曾從阿伯丁試驗場運送到 Fort Sill(野戰砲兵博物館所在地)。當 Craft 聯繫 Fort Sill 進行詢問時,博物館發現自己竟然擁有世界上最多的 ENIAC 硬體部分,共 9 塊控制板,它們被存放在多年未開封的普通木箱裡。

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Craft 與 Fort Sill 達成協議:後者借出八塊控制板,最為交換,Craft 承諾修復硬體。修復項目被分配給工程師 Dan Gleason,但他沒有任何修理老式計算機的經驗。他一開始就意識到,不可能讓 ENIAC 進行實際的計算,因為這需要集齊所有的 40 塊控制板,更不用說數千個零組件,以及早已被遺忘的技術。但他決定至少要讓電腦看起來像是能努力計算出榴彈砲的最佳飛行軌跡。

 

復原與回歸

Gleason 要做的第一步是解決控制板表明的缺陷:外部金屬鏽斑。八塊中的一塊被水損壞嚴重,已經到了不能修復的地步。Gleason 對控制板進行噴砂打磨處理,之後塗以他從數十個汽車配件商店中獲得的黑色皺紋漆。一旦塗料乾了,他在原來的地方銲接上新的燈泡。這些燈泡隨後會被接在一個運動感應器上,當有觀察者靠近時,燈泡會隨機發光。Gleason 還製作了一個巨大的鋼鐵框架防止控制板翻倒,和壓壞兩側突出的真空管。

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▲ ENIAC 的面板正面樣式(來源:Flickr/Erik Pitti

 

改造後的 ENIAC 於 2007 年在 Perot 的辦公樓進行展出,但是只有少數人有機會見到它,因為這幢建築的安全要求不接受大眾參觀,只有那些少數的計算痴迷者被安排特殊的行程。Perot 公司在 2009 年被戴爾收購,隨後表示將進行搬遷,這也預示著是時候將控制板歸還給 Fort Sill 了。這個重達 6,864 磅的大傢伙在 9 月底運到了 Fort Sill。由於 Dan Gleason 的先見之明,在布設控制板上的燈光時僅利用簡單的產型連接器,和現成的 12 通道 DMX 控制器,因此博物館很容易使 ENIAC 恢復正常。最難的部分在於拼接鋼鐵框架,它比想像的複雜。

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▲ ENIAC 使用的真空管(來源:Flickr/Erik Pitti

ENIAC 於十月底在 Fort Sill 展出,博物館正想獲取一些新的真空管,來使電腦看起來更像原先那樣。控制面板已經喪失了運算能力,也許這才是最好的情況。即使在 ENIAC 的全盛時期,計算出一個複雜數字的平方根也要耗費 30 毫秒的時間,現在有耐心等那麼久呢?

(本文由 雷鋒網 授權轉載;圖片來源:US Army Photo) 

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