機器人怎樣在非洲幫助人類抵抗伊波拉?

作者 | 發布日期 2014 年 12 月 11 日 16:42 | 分類 機器人 , 醫療科技
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伊波拉疫情仍然不可遏制地肆虐著。科技名人們除了捐款之外,還有一個可以貢獻力量的方式——用高科技幫助伊波拉疫情的治療。




實際上,美國軍方已經投入了一批機器人,來幫助疫區一百多個醫院做消毒的工作。機器人的意義就在於--它大大的降低了人工治療的安全風險。

機器人能做的遠遠不止消毒。據 Fast Company 報導,一家美國公司研製的醫療機器人可以實現遠程醫療,以及更好的管理病人數據。

在賴比瑞亞首都蒙羅維亞的一家醫院裡,這台瘦高的機器人「護士」正穿梭在伊波拉病人的病床間。這台四輪機器人像是一個會走路的 Skype,通過 Wi-Fi 連接到網路,將病人的數據傳輸到醫護人員處。

機器人由英國的 Vecna Technology 公司研發,CEO Debbie Theobald 在今年 11 月把它帶到了西非的賴比瑞亞,他希望能讓當地伊波拉的治療水準提升到 21 世紀,甚至 22 世紀。

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話雖這麼說,Theobald 還是不能十分確定機器人在當地診所裡的命運。「我必須承認,我很好奇看到這些機器人怎樣和病人交流。它們不需要穿上笨重的防護服,而普通醫生穿防護裝備的時間都在 20 分鐘以上。」

醫用機器人配套了醫療軟體,其實,這套系統早已經在美國的退伍軍人醫院使用了,現在,它們悄然進駐了伊波拉疫區,在那裡服役。

為此,國際救援委員會(IRC)在蒙羅維亞設計了一家機器人診所,診所裡並沒有太多我們熟悉的醫用設備,比如厚重的塑料防護服。

 

機器人用的是什麼系統?

機器人遠遠不止是一個會走路的電子護理,它背後的軟體系統非常複雜。IRC 的高級臨床顧問 Wilson Wang 醫生,用了一個月時間和他的團隊修改了 EMR 電子病歷系統。這個系統本身用在美國退伍軍人醫院,它把病人的訊息輸入在一個名為 CliniPAK 的無線集成網路中。

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機器人所用的電腦來自索尼(Sony),是一台防水平板 Xperia Z2。這台平板可以保障患者的資料不受侵害,資料給網內醫生分發共享之前都會被抹去真實姓名。

「你可以把 CliniPAK 連接到太陽能電池或充電電池上,EMR 系統可以一鍵安裝。這套系統也無需專門的 IT 人員,不用專門的維護下可以運行數天。」Theobald 說。

這些功能在特殊的情況下非常受用。非洲當地缺乏基礎設施,也缺乏懂技術、懂硬體的專家,所以耐用、易用是必備的特點。

Wang 醫生的團隊對 EMR 做了客制化修改,讓它更適應伊波拉疫區。簡單來說,它能起到三個方面的作用:管理醫護人員輪班和患者訊息;記錄臨床數據,並保存到雲端;為醫護人員提供護理、治療建議。

其實在美國,這套管理系統更大的作用在於計費,但是伊波拉疫區現在並不需要這個功能。

Wang 醫生給這套系統和機器人取了一個新的名字:「我們把它稱為 JEDI(Joint Electronic health and Decision support Interface)。」

對一個醫生或護士來說,JEDI 發揮的是一個助手的作用。比如,它會參考患者的體重,提供輸入藥物劑量的建議。這個過程不是估算、不是猜測,每一步也都會被如實記錄下來。

這些看起來並不是特別出色的功能,實際上對伊波拉的治療有驚人的作用。疫區集中在非洲,這些地方使用相對基礎的醫療用品,有不少不可預知的障礙。醫療設備、工具、疫苗、管理系統的缺乏,使得伊波拉疫情非常緊張,已經成為全球最嚴重的問題之一。

 

作為一種「患者權益」的醫療數據

伊波拉治療面臨的另一個困難在於數據收集和統計,原因在於,所有進入疫區診所的材料,包括紙張,都不能帶出去。「我聽過很多故事,」Theobald 說。「醫護人員越過隔離欄喊話,或者把所有表格張貼在窗戶上,供其他人抄寫。但是這些都不是樂觀的資訊交流的方法。」

在伊波拉這種傳染病的治療中,資料收集一直是個問題,基礎設施、醫院和衛生部門的關係、物流等都是不小的障礙。曾經有一位研究者撰寫一篇論文,發表在學術期刊 Viruses 上,描述了傳染病的訊息收集問題。

IRC 的 Wang 醫生從這篇文章中受到啟發,他的團隊之前就知道了用於美國的 EMR 系統,也許它同樣可以幫助伊波拉的治療。Theobald 說:「這個系統可以讓數據進入隔離區,然後立即共享到任何地方。這對醫院的運營有著巨大幫助。」

Wang 醫生說,JEDI 收集到的伊波拉病人訊息,都將匯總給賴比瑞亞衛生部門,用來追蹤疫情的蔓延情況。其中部分數據會在匿名後分享給世界上其他國家和組織。這樣一來,多少伊波拉疫情出現、病人在何時被治療、在哪裡治療、死亡率是多少等都變得清晰透明。

JEDI 簡化了診所內醫生的工作流程,也是一個研究新療法的平台。病人的抗體、血清、日常護理都能夠被記錄下來,下一次的治療就會有據可依。這樣一來,對病人來說,知曉自己的病情訊息成為了一種權益。

在未來,高科技醫療設備將幫助人類抵抗疾病。過去五年,已經有數十億美元的資金湧向這個領域,加速了電子醫療的步伐。

 

機器人帶來的想像

伊波拉機器人的軟體名為 JEDI,而硬體——這台機器人本身來自一家美國科技公司 VGo。一開始,這家公司生產的機器人並非用在醫院,而是工廠,他們的客戶有奧迪和波音公司。機器人可以代替人,在工作現場內執行監測等任務。

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VGo 機器人事實上是車輪上的視訊聊天工具,它可以連接醫生和患者,而不需要面對面的接觸。比如,把機器人放在家裡,就可以接受醫生的遠距診療,這同時節省了醫生和患者的時間。

然而,VGo 公司認為,機器人在伊波拉中將會更有用武之地。VGo 銷售副總裁 Bern Terry 說,伊波拉為 VGo 帶來了新的機會。儘管它的售價在 10,000 美元左右,但是,醫護人員每天更換的防護衣也需要成本,並且,與病患直接接觸帶來的安全風險,也無法用金錢損失來評估。

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在賴比瑞亞之後,Theobald 打算帶著她的機器人來到獅子山共和國,這個地方同樣在遭受伊波拉的血洗。在那裡的疫區,Theobald 將訓練醫護人員使用電子病歷系統。

這個過程將困難重重。除了非洲的網路等硬體限制外,新技術如何融入當地文化也並非易事。不過可以明確的是,VGo 這樣的機器人在非洲是有需求的。

第一台 VGo 在賴比瑞亞被用來幫助訓練醫護人員,但是它並沒有「見到」真正的病患。接下來,第二台機器人將會被送來,進入真正的隔離區,接觸病患。

「本來,VGo 的目的是訓練、幫助醫生和護士,但是,我希望人們能適應這項新技術,然後想到其他的用途。」Theobald 說。

(本文由愛范兒授權轉載;題圖分別來自 telepresence robotsFast Company) 

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