【Space X 專題】NASA 找上 SpaceX,要讓美國重返太空國家行列(一)

作者 | 發布日期 2015 年 02 月 18 日 12:00 | 分類 尖端科技 , 航太科技
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太空探索科技公司(SpaceX)的火箭工廠是一個巨大的白色建築,外觀看上去像是一個飛機棚,它座落在洛杉磯國際機場旁邊,周圍停滿了新型摩托車和特斯拉電動汽車。在巨大的金屬建築裡面,波音公司曾生產過 737 飛機的機身。當你穿過這座建築的前門,通過安檢,此時呈現在你面前的整個工作場景,會讓你有如置身在科幻小說中。




而在所有工人的正前方,一樣充滿了科幻感。該公司的兩層員工餐廳特地設計在製造車間上方,人們可以俯瞰整個車間。設計師可以一邊吃飯,一邊看著技術工人建造太空艙和火箭發射台。實際上,整個車間裡面有很多東西能被看見,比如各種火箭,他們像衣櫥裡掛好的西裝一樣矗立在那裡,一位 SpaceX 導遊表示,他們很多工作都是由機器人組裝實施的,因此操作非常精準。

訪客不能拍照,因為涉及的技術相當敏感,被認為會對國家安全構成威脅。一艘火箭的頂部正安裝衛星,衛星外部被一個碳纖維外殼所覆蓋,整個設備都被一部巨大的機器人所包圍。工人將九台火箭引擎排成一排,並放置在一個八邊形的框架裡面,隨後他們把引擎安裝在一個巨大的鋁製管道內部;其他工人則會使用起重機抬起一個巨大的嵌板,在工作空間裡面來回移動。在一個更高的天花板上,是首部發射到太空並成功返航的 Dragon 太空船,它像一個戰利品似的掛在那裡,而它旁邊是一個新的太空船。

去年九月,NASA 與 SpaceX 簽訂史上最貴的獨立合約:26 億美元。他們希望 SpaceX 幫助美國太空人在地球和國際太空站(ISS)之間往返。SpaceX 開發太空船的目的之一,是取代太空梭,讓美國重回太空國家的行列。而 SpaceX 最大的競爭對手當屬波音,不過做同樣的工作,波音公司的成本卻要約 42 億美元。

 

馬斯克願景:把火星變地球殖民地

事實上,作為第一家將人類送上太空的私人航空公司,SpaceX 很有機會打敗波音。對於 SpaceX 而言,這是一個偉大的里程碑,同時也是他們目前為止最危險的工作。不過,構建成本效益好的太空交通工具也給了 SpaceX 一個機會,得以幫助美國發展遲緩的太空工業。

雖然在行星科學上取得了成功,比如好奇號探測器已經登陸火星,但 NASA 在載人航太上仍然步履維艱,甚至連派送太空人到太空站(美國前期已經投入了 750 億美元)也已經外包給了俄羅斯。

在太空領域,美國已經落後於其競爭對手歐洲和俄羅斯。雖然美國洛克希德和波音兩大巨頭成立了合資公司 United Launch Alliance(聯邦發射聯盟),仍無法挽回頹勢。據稱該公司使用的引擎是從俄羅斯購買的,而且還要一直買到 2017 年。此外,中國和印度也顯示了自己在太空領域的超凡技術,他們擁有注重節省成本的太空站,還開發了自己的火星探測器,大有趕超之勢。美國要擺脫這種頹勢,似乎只能把賭注押在商業太空公司身上了。

八年前,當 NASA 官方首次與 SpaceX 合作時,他們覺得是雇了一批「臨時工」,做一些枯燥的粗活而已。之所以要和 SpaceX 簽約,是因為美國政府專注於更高的太空定位,他們希望打造一個所謂「太空計程車」的項目,然而時過境遷,如今 NASA 只能寄希望於這家「民營企業」了。

2002 年,馬斯克(Elon Musk)成立 SpaceX,當時這位百萬富翁只是想要實現自己的飛行幻想而已。從更之前創辦的 Zip2 和 PayPal 身上,他賺到了夠多的錢,隨後在 2003 年,他又創建了電動汽車公司特斯拉(Tesla)。

馬斯克應該很樂意告訴你他的願景:把火星開拓為殖民地,讓人類成為多星球公民。馬斯克認為,一旦地球遭遇大災難,火星是一個保險的庇護所。馬斯克設計了一個計畫方案,希望將一個種滿植物的溫室發送到火星,但是他發現即便手握數百萬美元,也找不到任何划算的火箭。

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他還找了一些人,比如 Tom Mueller,他是任職於美國天合汽車集團航空航太部的工程師,由於工作上不如意,他在自己的車庫裡造了一個火箭引擎,而它最終成為世界上最大的流體燃料引擎 Merlin 火箭發動機的最早期版本,由一個業餘愛好者開發出來的引擎,SpaceX 的火箭就是依靠這個引擎推動升空的。此外,馬斯克還和 Hans Koenigsmann 在一次火箭技術俱樂部進行會晤,他是一名德國工程師,後來變成了 SpaceX 第四位技術員工。「在演講中,我的德國口音起了很大作用,」他說道,「當我說『應該可行』時,不知為何,好像比其他口音更有說服力。」

馬斯克決定成立一家公司,提供他本人無法找到的服務——「去火星的實惠車票」。許多成功的科技創業家們也熱愛創立太空公司:貝索斯(亞馬遜),保羅·艾倫(微軟),佩奇和施密特(Google),以及理查·布蘭森(維珍) ,他們涉足太空企業多數看上去更像是在經營「面子工程」。

「很多朋友都告誡他,不要創立 SpaceX,」Luke Nosek 說道,他曾幫助馬斯克創建了 PayPal。如今,Nosek 已經是 SpaceX 董事會成員之一了。

(本文由 雷鋒網 授權轉載) 

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