【Space X 專題】SpaceX 持續茁壯,馬斯克要圓登上火星夢(三)

作者 | 發布日期 2015 年 02 月 20 日 12:00 | 分類 尖端科技 , 航太科技
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在未來四年時間裡,SpaceX 已經接到 33 個商業發射訂單,他們已經有一個計畫在 2017 年實現載人飛行任務,另外在德州的補貼幫助下,通過租賃政府設備,SpaceX 將會在當地構建自己的太空中心,所有這些舉動都讓我們發現,如今 SpaceX 已經是火箭發射行業裡面一個很有實力的企業了。NASA「公私合營」的模式得到了驗證,也得以讓他們專注在商業開發,而非產品本身上。



但是現在,對馬斯克和他的投資人來說,有個問題是除了成為一家更好的火箭製造廠商之外,SpaceX 能否有所超越。他們希望不局限在解決挑戰性問題上面,而是能夠開啟一個太空經濟。我們的世界非常渺小,但是整個太空卻是浩瀚無垠,人類可以在如此巨大的太空領域裡面盡情地提升自己的生產力,即便現在還沒有人能夠非常瞭解如何實現。Founders Fund 風投公司的 Scott Nolan 把人類進行太空探索的不確定性和網路創立時期進行了比較,「在這個資訊交換如此快速的時代,你真的不清楚哪些企業會脫穎而出。」

舉個例子,如果價格不是太昂貴的話,投資人希望能在較低的太空軌道裡面發射比現在數量更多的新衛星,實現他們彼此之間更強大的通訊和成像功能。由於發射成本非常高,目前的衛星無法經常升級,而且為了讓國際太空站的執行時間更長一些,他們與地球的距離也非常遙遠。因為如果一顆衛星飛行距離地球越近,其軌道衰退的也會越快,最終會導致這顆衛星故障。這種狀況會產生一個問題,那就是衛星和國際太空站裡面使用的電子設備,基本上採用的都是相對較老的技術。

 

壓低成本之計,研發可重複利用火箭

如果載人太空梭的發射夠便宜,也可以應用在目前航空公司的飛機上,過去需要一天時間的環球航班,說不定只需要幾個小時就能飛到了。此外,太空旅行也極有可能成為一種收入來源,比如從事商業研究,甚至在小行星上採礦,但如果你希望讓上述所有想像變成現實,並且可持續運作,有一個因素要考慮進去,也就是成本必須要夠低。有一個反面教材,NASA 之前希望在其國際太空站裡提供商業研究業務,但是由於成本過高,最終失敗。

成本 600 萬美元(甚至更低)的航太發射能夠取代成本 6,000 萬美元的航太發射嗎?解決這個問題有一個方法,即發射火箭最好可以重複使用,而不是用完一次就扔掉,畢竟他們的成本堪比一架波音 737 飛機。讓火箭可以重複使用,可以節約巨大的成本:SpaceX 表示,火箭的成本約為 5,400 萬美元,而燃料成本只有 20 萬美元。

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因此,SpaceX 把工作重心放在了蚱蜢(Grasshopper)火箭上,這款火箭和 Falcon 9 火箭有些相似,但是它可以垂直起飛和著陸。我們前面就提到,目前 SpaceX 發射的每顆衛星幾乎都是使用了這款可垂直著陸的火箭,而且該公司甚至還希望這款火箭可以在海上「著陸」。到目前為止,蚱蜢火箭還不是一個成功的產品,但是 SpaceX 內部人士透露,他們收集到的資料顯示,這個體積巨大的最新款火箭已經可以從超聲波速度穩定下降,最終實現精準降落了。這將會是一個殺手級應用。

然而,一些觀察家擔心 SpaceX 正在變得不那麼靈活敏捷了,在獲得了美國軍方的大單之後,他們可能會失去自身優勢。如今馬斯克也不可能和每一位員工交流了,因為員工數量已經達到了數千人。的確,員工標準仍然要求很高:去年夏天,在經過績效考核之後,該公司炒掉了 400 個表現不佳的員工,他們因此也被告上了法庭。不僅如此,隨著 NASA 與 SpaceX 的合作期將至,NASA 負責 SpaceX 項目執行官 Horkachuck 也感到厭煩,因為他發現該公司表現的越來越像傳統承包商了,而這些承包商正好是 SpaceX 過去所鄙視的。與此同時,NASA 前內部風投資本家 Alan Marty 也開始擔心 SpaceX,因為他覺得公司正在失去其顛覆創新和商業化的競爭力,反而變得越來越官僚主義了。

另外,在融資和與投資人打交道的過程中,也讓 SpaceX 無法集中注意力。據報導稱,今年初該公司就開始尋求其他融資交易,公司估值大約在 100 億美元,但是募集資金的過程並不順利。「SpaceX 目前沒有募集到任何資金,而且在那個量級上,也沒有完成任何(或更高的)外部估值。」一位 SpaceX 發言人說道。

 

進行安全測試,總有一天載人上太空

據報導稱,馬斯克還有很多事情沒搞定。雖然他貴為特斯拉公司 CEO 和 Solar City 公司主席,但是他身邊的人都表示,馬斯克依然「專情」於 SpaceX,因為他對自己的長期目標──火星非常癡迷。SpaceX 獲得了 NASA 16 億美元的大單之後沒多久,在德州火箭測試工廠裡的一次會議上,馬斯克就給了某些公司董事一個大驚喜,他表示火星太空船的設計幾乎已經全部完成了。2009 年,他承諾能在去年實現月球太空旅行。

一個著迷於飛上火星的 CEO 看上去似乎不太可靠,但 SpaceX 的支持者們卻認為這反而保護了公司文化,且至少對公司短期目標是有幫助的。此外,SpaceX 進行的火箭著陸試驗所收集到的資料同樣引起了科學家的興趣,因為他們希望讓貨物在火星上降落。

不過與此同時,SpaceX 下一個里程碑似乎顯得更加低調:他們要驗證在 Dragon 2 載人太空梭內的人類乘客是安全的。首先,他們要進行一個發射中止試驗,驗證火箭在發射之前若有出問題,太空艙要能脫落,並使用自身推進器飛行確保機組人員的安全。如果一切進展順利的話,SpaceX 還將進行內部飛行測試,要驗證在到達太空軌道之前,如果發生火箭解體,他們的載人飛船是否有能力扮演救生飛船的角色。這些安全措施試驗,其實表示 SpaceX 有朝一日勢必會帶著太空工程師飛上天,而不是鬧著玩的。

正如馬斯克所說,火箭不是一個簡單的項目。但他相信,到 2040 年可以讓數千人登陸火星,把那裡變成人類新的殖民地,到時他已經 70 歲了。

(本文由 雷鋒網 授權轉載;首圖來源:SpaceX) 

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