搭機也網路串流看電影,空中 Wi-Fi 只會越來越快

作者 | 發布日期 2015 年 04 月 18 日 0:00 | 分類 網路 , 航太科技 follow us in feedly

在出門度假前晚抱著平板電腦瘋狂下載片子的日子可能要過去了。雖然空姐仍然會鍥而不捨地要求我們關閉手機,但是在飛機上用平板連 Wi-Fi 看電影的日子已經不遠了。目前包括中國國航、香港航空、土耳其航空在內的 8 家航空公司已開始提供免費的空中 Wi-Fi,提供收費上網服務的航空公司更是已遍布全球。



愛范兒配圖

新技術讓空中 Wi-Fi 快起來

由於空中 Wi-Fi 資料傳輸成本大大高於地面,免費 Wi-Fi 還沒有成為商業航線的標準配備。而光是有 Wi-Fi 還不夠,消費者想要的是快速的上網體驗,至少也要達到某些咖啡廳的水準。關於網速,Kymeta 帶來的一款平板天線有望成為客機高速 Wi-Fi 的解決方案。

據《Wired》報導,Kymeta 公司製作的這款呼啦圈大小、厚度僅為 1 釐米的 mTenna,可以像一塊膏藥一樣貼在機身上而不顯著增加風阻。 除了造型上能讓飛機省油,由於採用了與傳統天線截然不同的技術,能使用更高頻率的衛星訊號,也能提供更快的網速。

傳統天線為了在不同角度下接收信號,往往採用物理波束瞄準技術(下圖左),或者相位陣列技術(下圖右),而這兩種方式由於體積的局限性都無法完美與商業飛機搭配。

愛范兒配圖

美聯航(UA)目前使用一款 Panasonic 的天線來接收高頻率衛星訊號,這款天線由於需要隨飛行而調整天線方向,還需要裝配一個體積不小的天線罩來保護天線(如下圖)。這坨鼓包帶來的額外風阻將提高航行油耗,又會轉化為更高的上網費用。

愛范兒配圖

運用電磁超材料科技打造的 mTennna 通過全像手段跟蹤、獲取、鎖定衛星信號,整個過程透過電子控制完成,沒有任何活動的零件。而且該天線的能耗極低,只需要 USB 供電即可正常運作,相較於傳統天線的千瓦級功率這又是一個重大的突破。

 

空中 Wi-Fi 那些事

美國網路服務商 GoGo 建立了覆蓋全美的 3G 基地台,自 2008 年起,飛機從這些基地台上空飛過時可以拾取頻寬僅為 3.1Mbps 的 3G 訊號,讓整個飛機的使用者分享。但在這種網速下,處理個郵件都只能趁其他人睡著,串流媒體服務就別想了。

GoGo 也在嘗試改進,例如運用第二代空地通訊技術 ATG-4,理論上能達到 9.8Mbps 的頻寬。一年前的今天,中國國航也宣布開始為乘客提供空中 Wi-Fi 服務,使用的正是 ATG 技術,當時的測試頻寬也接近理論值。雖然 ATG-4 頻寬是原來的三倍,這種增幅除以乘客人數之後,實際的提升微乎其微。

如果來自地面的頻寬不夠,還別說很多時候航線得飛越大洋,何不試試來自天上的衛星訊號?傳統的衛星上網採用慢而貴的 L-band 技術,現在主流航空公司普遍使用更高頻率的 Ku band 技術,理論上能達到 50 Mbps。中國東方航空於去年已成功試航了裝備 Ku band Wi-Fi 的航線,實際測試頻寬達到 32 Mbps。

一個頻率就像一條公路,用久了訊號多了就會壅塞,因此升往更高的頻率就是一種網路提速的方法。而要更快,就需要跳向再高一級的 Ka band 頻率。

要使用更高的頻率,對機身天線的信號接收能力也更高。民用客機畢竟不能做成雷達偵察機的樣子,對於航空公司而言,機身外的一個大鐵餅就意味著大幅降低的燃油經濟性。

 

三五年後

乘客:「網管……不是,我說空姐,續 1 個小時網。」

這畫面想像起來太美好了。

(本文由 愛范兒 授權轉載) 

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