幫助失明者學習,女創業家設計盲人平板

作者 | 發布日期 2015 年 09 月 21 日 11:46 | 分類 平板電腦 , 科技教育 , 醫療科技 follow us in feedly

很多成功的「創業」,背後都有個起心動念的故事,來自保加利亞的女創業家 Kristina Tsvetanova,眼見世界對於盲人求知的不友善,於是投入將軟硬體結合的創新科技,開始了社會創業(Social entrepreneurship)的歷程。




故事發生在 Kristina Tsvetanova 就讀大學時,一位盲人同學請她幫忙報名線上課程,然而完成後,這位同學卻苦於如何完成學業,Kristina 才意識到,原來現今的網路資訊都設計給能夠「看」的人,對於那些視力缺損、失明的族群,數位化潮流反倒成了新挑戰。

談到學習,多數人可能難以理解視力障礙者的困境。以學生族群來說,弱視與全盲的同學多需要輔具來協助,但是點字書的印刷成本相當昂貴,全世界也只有 1% 左右的書籍被製作成點字實體書;此外,書寫用的點字機體積龐大、昂貴也難以買到,因此傳統的硬體資源很難擴展點字識字率,甚至有人認為「點字」快要從盲人世界裡消失。

面對這種困境,其中一種解決方式是朝向「聲音傳達」發展,現行多使用有聲閱讀軟體、有聲點字文書編輯器等,並和點字顯示板、盲用筆記型電腦與掃描器(scanners)結合。而一些先進國家如日本、美國,一些資訊媒體如讀者文摘,甚至有錄音版雜誌,就是藉由「聲音」來傳達內容。

但這些製播的「有聲版」媒材畢竟是少數,涵蓋範圍狹隘,除了新聞外,和教育(如文學、科普、技能)相關的題材少,也無法提供立體或空間的想像。

「在智慧裝置盛行的年代,盲人不應該被排除在外。」Kristina Tsvetanova 表示。全世界有 2.85 億視力缺損或失明的人,他們的智商與能力不輸一般人,然而卻在學習資源上被孤立與邊緣化。眼見如此,擁有 7 年工程師經驗的 Kristina 決心發明盲人用的平板電腦,讓他們能隨心所欲地瀏覽網頁及閱讀書籍。

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▲ Kristina(右二)看見失明同學在學習上的不便,發想盲人用平板電腦。(Source:Fastcompany

觸覺技術為關鍵

當念頭轉化為行動時,「技術」成為首要發展的目標。現今觸控式螢幕幾乎主宰所有行動式裝置,因此 Kristina 成立的新創公司 Blitab,便潛心發展適用於盲人的觸覺技術。

團隊花 10 個月的時間研發產品(亦稱為 Blitab),它看起來就像一個電子書閱讀器,外觀由螢幕以及鍵盤所組成,然而,這並非傳統平板的 LCD 液晶螢幕,而是有動態變化、像是浮雕般的立體螢幕。

關於這項獨特技術,Kristina 在接受媒體 Fastcompany 採訪時表示:「我們稱這種材料為『tixels』,詞的來源是由『tactile pixels』(可碰觸的像素)簡寫而來,它的特點是運作時,不靠任何機械性的方式啟動字元變化。」

然而受限於 Blitab 的專利仍在審核,Kristina 無法批露更多細節,但比較具體的解釋是,螢幕結構內含「聰明液體(Smart Liquid)」,由 1,200 顆小小液泡組成,它會依使用者的指示,上升、下降而顯現出螢幕上的突點。

Blitab 和現今技術的差異在於,市面上的點字機是依機械原理來設計,螢幕的凹凸變動是靠按鍵設計,操作時,小圓柱會從洞口突出或下降,而形成盲人觸碰的「點」字,然而這每一個元件都必須佔一定的體積,因此傳統點字板體型龐大、造價昂貴,而且螢幕一次只能顯示一行。

相較之下,Blitab 螢幕能一次顯示 13 至 15 行文字,體積小、攜帶輕便、功能廣泛,螢幕還能呈現簡單圖像、地圖,甚至地形特徵,再搭配 GPS 系統,就能提供視障者良好的導航功能。

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▲ Blitab。(Source:Fastcompany

Blitab 操作時,可選擇插上外來裝置,如 USB、記憶卡、NFC Tag(可讀寫智慧型標籤),及近距離藍牙傳輸或網頁。而裝置能支援 PDF、DOCx、TXT 檔案,一旦內建軟體辨識出文字,就會轉換為盲文字母(Braille letters),再藉由小液泡的變化,呈現凸起在螢幕上,盲人就能藉由觸摸來閱讀。產品也同時配備「輸入」功能,螢幕下方有盲文鍵盤(Perkins Style Braille Keyboard),包含盲文的 6 個鍵、空白鍵、後退鍵和一個底線鍵,讓使用者能夠隨心「找資料、做筆記」。

各式盲人行動閱讀器

事實上,「盲人的行動閱讀器」概念,不僅有 Blitab 投入研發,早先歐盟也投資由 Pera Technology 公司研發的 Anagraph 產品──一款以「蠟」為螢幕的點字裝置,它的核心技術是「熱水力微驅動(Thermo-hydraulic micro-actuation)」,當軟體解讀文字後,會利用電阻熱讓蠟片由液相轉為固相,藉由膨脹的特性造成凹凸的表面,藉此呈現 6,000 個不同的點字組合。可惜 Anagraph 尚未開發出符合市場的原型機,就已將 150 萬歐元的資金用盡,目前發展暫時停擺。

然而 Blitab 產品在市場上最大的威脅,其實是來自於行動裝置的巨獸──蘋果。早先 iPhone、iPad 產品已經具備 VoiceOver,一款方便視障者操作的語音系統,它是以手勢為基礎的螢幕報讀器,只要點擊主畫面鍵,無論是 App 或來電顯示、電力狀況,都能由聲音傳達,並且協助使用者操控,還能隨用戶喜好調整朗讀速度與音調。

除了語音功能,蘋果還和盲人導航系統 BlindSquare 結合,因此無論是 iPhone 或 iPad,都能藉由語音提醒使用者周邊環境的狀況,並給予方向指示。比如,前面有走道、左邊有廁所等資訊。

今年度,蘋果的 VoiceOver 軟體還獲得美國盲人基金會(American Foundation for the Blind,AFB)頒發海倫凱勒獎(Helen Keller Achievement Award Recipients),成為全球首家獲得此殊榮的科技公司。

蘋果的成功,自然帶給 Blitab 不小的壓力,但 Blitab 的優勢是藉由觸覺傳達而非聲音,這能夠提供使用者更多的隱私,以及便利的輸入和輸出功能,因此產品待突破的就是價格以及市場接受度。

而今 Blitab 在國際間已榮獲 11 個創新獎項,而他們對於將「科技」引領「社會創新」的熱情,亦引起不少機構的關注,包含維也納商務署(Vienna Business Agency)率先資助,而英國皇家國家盲人協會(Royal National Institute for the Blind,RNIB)和 Barclays 銀行也表示高度興趣。

Blitab 公司計劃在 2016 年 9 月發表產品,現正努力籌集資金,並在 34 個國家招募受試者及收集使用經驗。至今受測者的回饋包含:「太棒了!這項發明能夠讓更多盲人學習。」「這裝置大為幫助我兒子,謝謝你們!」諸如此類的好評不斷,看來,科技還真能改變社會,而 Blitab 團隊的熱情和決心,的確讓世界不一樣了呢!

(Source:YouTube

(首圖來源:Fastcompany

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