宇宙垃圾飛向地球,科學家:我們不會有事

作者 | 發布日期 2015 年 10 月 31 日 0:00 | 分類 天文 follow us in feedly

注意下個月!

QUARTZ、RT、《自然期刊》、《商業內幕》綜合報導,近日,科學家發現一塊來自太空的垃圾直衝地球而來,預估下個月 13 日會掉落在斯里蘭卡外海。這個長 2 公尺的物體被科學家命名為「WT1190F」,而且 WT1190F 接觸到大氣層就會被燃燒殆盡,只留下碎片抵達地球。



現在,科學家們還不清楚這塊宇宙垃圾從何而來,但是,這是科學界第一次精準計算出宇宙垃圾掉落地球的時間與地點,科學家們也會利用這次機會,好好模擬衛星與其他太空殘骸進入地球的情況。

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▲ 夏威夷大學天文台 2.2 公尺的望遠鏡拍下了宇宙垃圾的身影。紅色箭頭所指處就是下個月會降落在地球上的「WT1190F」。

重回地球嚇我們

上個月,美國亞利桑那大學的卡特里納天文觀測實驗室(Catalina Sky Survey)發現了 WT1190F。經過嚴密的計算後,他們研究出 WT1190F 環繞地球的軌道比月球還長,這對在太空中的垃圾來說很奇怪,再加上 WT1190F 的大小,科學家們推斷這塊垃圾有可能是人類造成的,他們認為 WT1190F 有可能是美國阿波羅登月任務中的火箭殘骸。哈佛大學天體物理學家麥克道爾(Jonathan McDowell)形容 WT1190F 就像是太空歷史中失落的一塊,「現在重回地球嚇我們」。

 

人類別擔心

但是,WT1190F 對人類不會造成威脅,麥克道爾說因為它「來的速度很快,溫度會變得很高,有可能只有一些密度比較高的部份能留下來掉到海裡。」麥克道爾也打趣說,他沒事不會在那個時候去 WT1190F 掉落的海域釣魚。

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▲ 根據歐洲太空總署的資料,一名圖像設計師標出漂浮在地球周圍的宇宙垃圾還有人造衛星,數量很驚人。(Source:Flickr/Hopeful in NJ CC BY 2.0)

大家準備好了嗎?

科學家們對 WT1190F 的到來充滿期待,他們想要透過 WT1190F 研究太空物體掉落的情形。歐洲太空總署的天文學家米凱利(Marco Micheli)說:「首要目標就是多了解衛星重返地球還有來自高偏心軌道(註)的殘骸(怎麼進入地球)。」

米凱利接著說:「再來,WT1190F 提供了一個好機會,測試我們是否準備好迎接任何未來可能進入大氣層的物體,包含小行星,因為目前 WT1190F 的情況(與小行星進入大氣層)從發現到影響全部都很像。」

註:通常宇宙殘骸圍繞地球的軌道比較偏正圓,高偏心軌道則接近橢圓形。

 

一小片也很危險

其實,圍繞地球的太空垃圾非常多,根據美國太空總署的統計就有 50 萬片,它們運行的速率可以高達每小時 28,164 公里(有上百萬件垃圾因為體型太小追蹤不到)。在這樣的高速下,即使是一片剝落的小油漆對太空船都可以造成嚴重損害,讓在宇宙工作的太空人陷入危險。

(本文由 地球圖輯隊 授權轉載;首圖來源:Flickr/NASA’s Marshall Space Flight Center CC BY 2.0) 

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