這家日本的機器人公司才是 Google 真正的秘密武器

作者 | 發布日期 2016 年 04 月 13 日 8:56 | 分類 Google , 機器人 follow us in feedly

4 月 8 日,在東京舉辦的新經濟峰會上,一個兩條腿的機器人慢慢地走上了舞台,來到主講嘉賓身邊後,它又自行轉身、面向觀眾,小幅度調整腳步後,穩穩地站在原地。



在觀眾的驚呼中,胖胖的主講嘉賓又播放了一段影片,這個小機器人不僅能在公路行走,還能上下樓梯,在崎嶇的草地、雪地、石子路上行走,甚至在踩到圓形的鐵棒時,也能保持平衡。

這其實是 Alphabet(Google 母公司)旗下專做機器人的公司 Schaft 的產品,主講嘉賓是這家公司的 CEO Yuto Nakanishi。Schaft 的團隊在日本,和 Alphabet 旗下另一家頻頻「秀肌肉」的波士頓動力公司(Boston Dynamics)不同,2013 年被收購後,Schaft 就異常低調。

這次展出的小機器人還沒有名字,甚至 Google 發言人表示,它並不是一個最終產品,也不代表任何產品化的發展方向,只是對 Schaft 團隊最新成果的一次展示。

 

這個沒有名字的小機器人為什麼值得關注

今年 2 月份,波士頓動力公司(Boston Dynamics)秀出了其新一代 Atlas 雙足機器人,平衡能力可以用驚人來形容。

boston-Dynamics-Atlas-2

相比之下,Schaft 的知名度實在是低太多了,被 Google 收購後,他們不僅開始拒絕媒體訪問,甚至把官方網站也悄悄下線了。但是,這次展出的機器人還是「暴露」了這家公司的實力。

和 Atlas 不同,Schaft 的機器人沒有走「類人機器人」的路線,它的腿沒有膝蓋,行走時也不必彎曲,這就讓它的複雜度大大降低,同時可靠性大大提高。

schaft-2

機器人的上方有關節,可以像鐵軌一樣帶動雙腿運動;雙腳和腿的連接處有「腳踝」,可以讓它在崎嶇的路面保持平衡。兩腿間的部分是電池和電機。

因為只是個原型產品,Schaft 的機器人沒有手臂或者任何能抓取物品的裝置,但是,影片顯示,即使在頭部加一副槓鈴,它也能行動自如;影片中還有一個細節,Schaft 的機器人的腳上可以添加像掃地機器人一樣的吸塵器,所以,它還能逐階打掃樓梯!

和體積龐大的 Atlas 機器人不同,Schaft 走的是高精度、剛性、輕量化的路線。如果說 Atlas 有一天能代替士兵去參加戰爭,那 Schaft 更有可能走入千家萬戶,幫你開門、掃地、搬家。

所以,你喜歡哪個機器人?反正 Google 已經做出了自己的選擇,今年 3 月,波士頓動力公司被貼上了「待售」標籤,Google 希望和這家明星公司儘快擺脫關係。

 

神秘的 Schaft 是什麼樣的公司

2013 年被 Google 收購之後,Schaft 沒有搬去加州,而是繼續在日本默默發展,而且它刻意避開媒體報導。現在,只有電氣電子工程師學會的 IEEE 綜覽(IEEE Spectrum)對它有比較詳細的介紹

Schaft 的前身是東京大學的 JSK 機器人實驗室,這個實驗室由日本傳奇機器人學家井上博允帶頭創立。早在 2004 年,Schaft 的兩位創始人 Junichi Urata 和 Yuto Nakanishi 就在這個實驗室中開始類人機器人的研究。

他們曾經參與的一個項目是 Kojiro 機器人,這個機器人有類似於人類的骨骼結構,能透過人造脊椎實現各方位彎曲和扭動身軀。當然,Kojiro 機器人過於複雜,而且只能做一些簡單的動作。但是,Schaft 的兩位創始人提出了很多創新之處。

2010 年,Junichi Urata 和 Yuto Nakanishi 解決了機器人電機領域的一個重大難題,他們研製出了高輸出功率的水冷電機,可以讓電機在高轉速、大扭矩的情況下也不至於過熱。這也是 Schaft 的機器人性能可靠的前提。

Schaft 的官網上(已刪除)曾寫到,「類人機器人最大的難題是動力系統……世界上最強的機器人的動力系統能提供相當於人類十分之一的動力,而我們團隊的機器人的動力是最強的機器人的 10 倍,也就是說,它能提供和人類一樣的動力。」

一名參加過被稱為「機器人奧運會」的 DARPA 機器人挑戰賽的選手在知乎上表示,「Schaft 最強大的地方,在於裝在各個關節的電機不僅體積小而且輸出扭矩很大」。

而除了硬體,他們也一直在努力發展機器人的軟體系統。2012 年,JSK 機器人實驗室就發布了一段影片,一個雙腿機器人在被踹上一腳,也能保持平衡。這個機器人正是 Junichi Urata、Yuto Nakanishi 和校友一起開發的。

 

Schaft 在「機器人奧運會」DRC 上的驚豔表現

由美國國防高等研究計畫署(DARPA)發起的機器人挑戰賽(DRC),被稱為機器人領域的奧運會,冠軍隊伍可以獲得 200 萬美元獎金,所以它吸引了來自全世界的機器人研究團隊。

Junichi Urata、Yuto Nakanishi 也想參加這個比賽,但因為是日本大學實驗室的團隊,他們無法獲得來自美國軍方的獎金。所以,他們又拉了兩名朋友,從實驗室出來創立了 Schaft。

2013 年 12 月,Schaft 的機器人 HRP-2 參加了 DRC 的選拔賽,結果堪稱驚豔:在滿分 32 分的比賽中,它獲得了 27 分的最高分,領先第二名 7 分之多,在爬梯、廢墟行走和移除障礙物項目上表現尤其出色。而且,Schaft 是所有參加隊伍中,唯一一個在每一項挑戰都有得分的團隊。

DRC-schaft

▲ 參加隊伍的成績表,x 表示未參加該項目。

DRC 的比賽以災難現場救援為核心,機器人要完成開車、開門並穿過、找到並關閉閥門、在崎嶇的路面行走、爬樓梯等一系列任務。

DAPRA-Robo-Challenge

▲ DAPRA 機器人挑戰賽的比賽項目。

不過,在參加 DRC 的前幾個月,Google 就完成了對 Schaft 的收購,而 Google 一直對來自軍方的資助和訂單敬而遠之。

雖然在 DRC 上拿到了冠軍並入圍最終決賽,但 Schaft 明確表示,它會參加決賽,但不會接受 DARPA 的獎金。不過,在 Google 的堅持下,最後 Schaft 連決賽也沒有參加。

之後,Schaft 就開始遠離媒體和大眾的視野,直到剛剛在東京新經濟峰會上的亮相。

可以看到,和參加 DRC 的機器人不同,Schaft 這次不再堅持做類人機器人,而是向更可靠、剛性、小型化和輕量化方向發展,這是一個和波士頓動力走在兩條不同道路上的機器人公司,但或許它更值得我們普通人期待。

Schaft 自己可能也有點遺憾沒能參加決賽,它後來發布了一則影片,展示 HRP-2 機器人在一個縮小版的 DRC 比賽場景下,在不同任務中的表現。

(本文由 PingWest 授權轉載)

延伸閱讀:

發表迴響