貝佐斯也要研製可載衛星的新型火箭,這次是真的要與馬斯克搶生意了

作者 | 發布日期 2016 年 09 月 14 日 8:00 | 分類 天文 , 航太科技 follow us in feedly
下載自美聯社
Amazon CEO Jeff Bezos, left, unveils the new Blue Origin rocket, as Florida Gov. Rick Scott, right, applauds during a news conference at the Cape Canaveral Air Force Station in Cape Canaveral, Fla., Tuesday, Sept. 15, 2015. Bezos announced a $200 million investment to build the rockets and capsules in the state and launch them using the historic Launch Complex 36. (AP Photo/Phelan M. Ebenhack)

與馬斯克一樣,亞馬遜 CEO 貝佐斯在航空探索領域的野心也從來不只是說說而已。早在 2000 年亞馬遜還入不敷出時,貝佐斯就低調建立了自己的航空公司 Blue Origin。之後,你很難想像一個以電商起家的公司除了押注雲端服務以外,還能在火箭製造方面有一定的造詣。到目前為止,貝佐斯的 New Shepard(新謝帕德號)火箭已經成功回收 4 次,而這些都標誌著可重複利用火箭技術邁出了關鍵一步。



13 日凌晨貝佐斯突然又宣布,Blue Origin 將計劃建立一個能夠發射商業衛星的新型火箭。此外,這款更強大的火箭還可以將把人們送到更深的太空領域。

 

新型火箭 New Glenn 3 號與老王牌 New Shepard

貝佐斯向外界透露,Blue Origin 4 年來一直在致力於開發一種可回收的垂直降落型火箭助推器,並預計將在未來 10 年內進行首次發射。這款名叫 New Glenn 的新型火箭是以美國前太空人兼參議員 John Glenn(世界上第一個繞地球一圈的美國人)的名字做為參考。而最新的 New Glenn 三階火箭版本(暫被稱為 New Glenn 3 號)比 Blue Origin 的明星火箭產品 New Shepard 飛得更遠,負載量也更大。

在這裡還需要介紹一下 Blue Origin 的王牌火箭 New Shepard。這款火箭的次軌道太空船可重複使用(截止目前已成功回收 4 次),其主要「使命」就是完成貝佐斯的太空旅遊業務──一次將最多 6 名乘客送往超越「卡門線」以外的目的地。所謂的「卡門線」是國際公認的大氣層與太空分界線,也就是太空的邊緣線,位於地球表面 100 公里以上。而在這一高度,乘客除了能體驗數分鐘的失重狀態,還能觀看地球大氣層的大致面貌。

彭博社表示,亞馬遜的這次公告其實是向外界表明,貝佐斯的野心已經跳出了「太空旅行」的這個昂貴的消費者導向業務。很明顯,Blue Origin 的各項計畫(例如衛星發射)都在向 SpaceX 及軍工製造商 Orbital AHK 的業務逐漸靠攏。

而專注於航空領域的投資機構 Space Angels Network 主席 Joe Landon 則認為,貝佐斯希望 Blue Origin 將目光放得更為長遠一些,而「衛星發射」就是他航空事業的下一個重點:

「由於技術與經驗的限制,Blue Origin 可能要花上一年甚至更多的時間才能發射那些應用在農業及氣象監測等方面的近地軌道衛星。但是貝佐斯已經開始做準備工作了。」

雖然存有顧慮,但 Landon 似乎很認同貝佐斯的「瘋狂」舉動:

「儘管把衛星送入軌道還存在一些瓶頸,但我仍然很好奇貝佐斯究竟能將這張『餅』畫成多大。」

 

公然挑戰馬斯克的 SpaceX:穩當很重要

有意思的是,貝佐斯此次的公開講話也似乎有意無意指向了馬斯克的 SpaceX:

「Blue Origin 的吉祥物是一隻烏龜,而公司的座右銘也是『循序漸進,勇往直前』(拉丁文:Gradatim Ferociter)。太空探索是一個漫長的發展過程,我們要一步一步地向前走,不能太快。」

此外,他還在一封公開的郵件中這樣表示:

「我們一直堅信『緩慢代表著穩當,而穩當又是另一種意義上的快』。從長遠來看,深思熟慮與有條不紊的工作進程才能讓我們取得最後的勝利。你需要在不冒然越過任何步驟的同時加快做事的步伐。」

這些話有些意味深長。因為就在 11 天前, 航空技術公司 SpaceX(馬斯克擔任 CEO)的 Falcon 9(獵鷹 9 號)剛剛在美國佛羅里達州的卡納維爾發生爆炸。

更有意思的是,在貝佐斯 12 日晚上更新的 Twitter 圖片上,我們可以看到他把兩支不同級別的 New Glenn 火箭與 SpaceX 的 Falcon 9 放在一起進行對比(雖然也有其他火箭,但雙方的火箭外形一直被拿來比較)。

實際上,貝佐斯與馬斯克曾在 Twitter 上就自己在航空領域取得的成績展開激烈的公開辯論。馬斯克認為,自己的兩支火箭體型更突出,有效負荷也更大,因此更夠搭載通訊衛星等重量型物件進入太空。而貝佐斯之前一直將重點放在小型火箭的研製與發射方面,主要目的是將乘客送往太空次軌道旅行。

現在貝佐斯計畫一變,估計雙方都在考慮怎樣把這幾天一直很鬱悶的大客戶祖克柏(SpaceX 爆炸的火箭上搭載了 Facebook 的通訊衛星)拉到自己這邊來。

當然,也有投資者認為此次 Blue Origin 的新計畫預示著貝佐斯又開啟了新一輪漫長的業務遊戲:與亞馬遜在電子商務及雲端服務領域採取的發展策略相同,貝佐斯又要在太空探索領域採取緩慢且持續的「放長線釣大魚」戰術。還記得亞馬遜的長期虧損嗎?還記得貝佐斯給華爾街寫了足足 20 年「發自肺腑」的股東信嗎?不知道這一次,貝佐斯能用多長時間來完成自己的夢想。

在此次聲明中,貝佐斯最後強調,New Glenn 3 號吸取了 New Glenn 2 號在回收利用方面的經驗,它將肩負著更加重要的使命。

「我們的願景聽起來其實很簡單,就是讓數以百萬計的地球居民能夠在太空生活及工作。而 New Glenn 就是實現這一願景的關鍵一步。」

你也許不知道的是,貝佐斯不久前還在熱映的《星際爭霸戰:浩瀚無垠》中過了一回演員癮。(現在想想,難道是為自己的新火箭做預熱活動?)雖然鏡頭秒閃,但也不妨礙他正在熱切地將電影中的一切努力搬到現實中來。關於太空,會做夢的顯然不只馬斯克與貝佐斯,但能落到實處的,大概真找不出幾個人來。

(本文由 36Kr 授權轉載;首圖來源:達志影像)

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