找 Panasonic 投資,這家公司想要量產 3,000 美元以下的洗衣機器人

作者 | 發布日期 2016 年 12 月 06 日 14:33 | 分類 尖端科技 , 機器人 follow us in feedly

不喜歡洗衣服?Shin Sakane 會為你提供一個解決方案。最近,這位日本發明家從包括 Panasonic 在內的一批合作夥伴那裡獲得了 60 億日圓(約 5,300 萬美元)投資,旨在開發一款名為「Laundroid」的機器人──它不僅可以洗衣服、燙衣服,還能把衣服疊好,並按順序放好每件衣服。這款設備的體積和一台冰箱大小相似,可以放置在家中,同時扮演洗衣機、烘乾機和衣櫥的角色。



Sakane 本身就是一個熱愛發明創造的人,他之前曾發明過一款防鼾器和一個使用太空材料製作的高爾夫球桿。對於本次獲得巨額投資,Sakane 表示這讓他距離自己的夢想──把人類從洗衣服的繁瑣工作中解放出來──又近了一步。而 Sakane 之所以會想要發明這個產品,其實是受到美國著名導演史丹利·庫柏力克的影響,後者在 1968 年拍攝了著名的科幻電影《2001 太空漫遊》,Laundroid 機器人的設計類似於電影中那些超前的「神祕技術」,Sakane 最初給該產品設置的代號叫做「Monolith(龐然大物)」。

Sakane 今年 45 歲了,目前擔任 Seven Dreamers Laboratories Inc. 公司主管。最近,他在公司位於東京的辦公室內接受採訪時表示:

我們的腦子裡一直有這樣一種想法:要開發一種地球上從來沒有出現過的技術,如果我們能達成這一目標,那麼,人類就無需再去處理與洗衣服相關的各種行為了!

IPO 計畫

本輪融資過後,Seven Dreamers Laboratories Inc. 公司的融資總金額已經達到了 75 億日圓,公司估值超過 200 億日圓。因此,Sakane 聘請了野村控股公司為 IPO 上市做準備,預計他們應該會在不久的將來登陸公開市場。

投資 Seven Dreamers Laboratories Inc. 公司消息傳出後,雖然東證股價指數下跌 了0.3 個百分點,但 Panasonic 公司在東京證券交易所的股價依然強勢上漲了 1.9%。

據悉,該公司將會在明年 3 月上市銷售一款早期版產品,但預計只能摺疊並整理排序衣服,全功能版產品將會在 2019 年發表。

對於即將上市的早期版產品,Sakane 目前並沒有透露太多工作原理細節,不過根據他們申請的專利顯示,用戶只需把衣服放在設備下部的抽屜裡,之後機器人手把就會分別抓取每一件衣服,並使用掃描器來判斷每件衣服的主要特點,比如鈕扣在什麼位置、衣領是什麼類型等。辨識完成之後,所有的衣服都是在一個滑床台上被摺疊好,然後一件件整齊地堆放在衣架上。

與 Panasonic 合作

Sakane 上週表示:

我們做了許多嘗試,但沒有一次是成功的,很多團隊成員也選擇辭職離開了公司,他們認為我瘋了,還告訴我設計這樣一個智慧洗衣機是不可能的。但是,依然有一些同事支持我,認為我的想法是可行的。

Sakane 的最終目標是希望生產出一台售價不高於 30 萬日圓(約 2,700 美元)的全功能版產品。不過,明年 3 月份上市的首款產品售價應該不低,因為初始生產成本往往都比較高。

Panasonic 公司將負責該設備的製造工作,該公司發言人 Kyoko Ishii 說:

我們決定將 Panasonic 的洗衣機和烘乾機技術與 Seven Dreamers Laboratories Inc. 公司的衣服摺疊技術結合在一起,預計明年初就會向市場推出這款一體化洗衣產品了。

不過即便如此,用戶可能還是需要手工處理一些作業,比如在把衣服丟進機器內部之前,要把襯衫的鈕扣解開,還要確保衣服不會糾結在一起,擰在一起的襪子也要分開來。

Laundroid 機器人洗衣機摺疊每件衣服需要花費 10 分鐘,之所以會有如此長的工作時間,主要是因為它需要對每件衣服進行掃描,還要透過 Wi-Fi 網路和中心伺服器通訊。不過,Sakane 表示他正在優化該設備的工作時長,希望能夠把時間縮短到 3-5 分鐘之內。

相比於競爭對手,Laundroid 更便宜,處理衣物速度更快

Sakane 並不是市場上唯一想要改造洗衣機的人。

總部位於加州 Oak Park 的 FoldiMate Inc. 就是他的競爭對手,該公司表示他們只需半分鐘就能擰乾摺好一件衣服,而且其設備體積和烘乾機大小差不多。不過,這款設備要求用戶把衣服夾在一個傳送帶上,之後機器人才會處理清洗每件衣服,擰乾並摺疊好。

FoldiMate 公司在其官方網站上透露,一旦與合作夥伴制定好生產計畫,他們就會在 2017 年接受產品預訂,產品發貨時間將會定在 2018 年,售價預計為 700-850 美元。

不過相比於 FoldiMate,Laundroid 用戶不用把衣服一件件夾在機器上。昆士蘭科技大學位於澳洲布里斯本,該校機器人科系教授  Jonathan Roberts 說:

洗衣機器人最大的挑戰在於讓它學會疊衣服,機器人首先要計劃好如何折疊衣服,然後在一步步地去執行操作,最終實際完成摺疊任務。過去這些操作都是利用機器手臂來完成的,但現在,所有操作都能在一個滑衣台上完成,這是我第一次看到,非常有創新性。

成本太高?

不過 Roberts 同時也表示,現在的問題在於,消費者是否值得花費數千美元去購買這麼一款全功能洗衣機器人。他認為,目前普通人所處的生活環境,還無法負擔價格如此昂貴的機器人系統,因此想要普及洗衣機器人可能還需許多年才能實現。

雖然不被業內專家看好,但依然無法阻止 Sakane 繼續前行。他計劃與製造商和應用程式開發人員合作,開發能夠收集洗衣機器人生成數據的軟體,比如人們喜歡穿什麼類型的衣服、洗衣服的頻率有多少,這些數據對消費者和行銷人員都是非常有價值。

事實上,Sakane 曾在美國獲得了化學博士學位,之後在他父親的研究公司工作過,在發明這款最新的洗衣機器人之前,Sakane 也發明過很多其他東西,比如他研發出了一款更加高效的醫療引線,能夠更好地幫助醫生完成手術。

「沒有邊界」

在父親的公司工作了幾年之後,Sakane 正式出任首席執行長,並收購了一家為太空衛星提供製作材料的公司。透過重新改造材料,Sakane 利用該公司的太空材料研發出了一款高爾夫球桿。兩年後,他又開始銷售一款插入使用者鼻子即可阻止打鼾的防鼾器產品,也獲得了極大地成功。

Sakane 開玩笑地說:

我們沒有合作夥伴,是一家「沒有邊界」的公司。無論某個想法理念有多麼好,只要有人已經開始研究,或是已經有公司申請過了專利,我們就不會去做。

不過,恰恰因為如此,也讓 Sakane 推出的每款產品都給市場帶來了全新概念,獨具匠心。

(本文由 雷鋒網 授權轉載;首圖來源:pixabay) 

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