什麼,這年頭發射衛星的火箭也有購物車可用?

作者 | 發布日期 2016 年 12 月 24 日 0:00 | 分類 尖端科技 , 科技趣聞 , 航太科技 follow us in feedly

辛辛苦苦開發的衛星,應該找誰發射才好呢?就算科技不斷進步,直到今日升空火箭的「性情」還是最難捉摸的,一不小心爆炸,所有的努力就付之東流了,選個有信譽的火箭公司還是蠻重要的。此外火箭的成本與發射費用好像一直都不太透明,如果火箭公司可以打造一個網路購物車,上面有很多選擇方案就以及試算功能就好了。就在 11 月的最後一天,這件事情成真了!



洛克希德與波音合資的公司──聯合發射聯盟(United Launch Alliance,ULA)的執行長塔里·布魯諾(Tory Bruno)在上個月底發布了這個嶄新的購物網站:RocketBuilder.com,這讓衛星開發商可以快速地搞清楚,以 ULA 的火箭送自己的衛星上太空到底需要多少錢。布魯諾還說:「這就像去福特或雪佛蘭打造你的客製車一樣容易!」當然還是有一點不一樣,操作這個網站的最終結果,是一個能把你的貨物載到太空的火箭,單價超過 1 億美元。不過呢,就像在亞馬遜購物一樣,這個網站除了讓你可以調整各項火箭的細節,還可以讓你「儲存」自己「訂製」的火箭,確定以後再提交給 ULA,然後進入到確認發射合約的階段。

ULA 在過去 10 年主要是發射美國政府的衛星以及進行太空總署(NASA)的任務,此舉看起來是企圖深入商業衛星市場。布魯諾說,該網站旨在讓商業客戶有「前所未有的透明度」來了解委託 ULA 發射衛星的真實費用。布魯諾在華盛頓特區舉行的記者招待會上說:「火箭上的標價貼紙其實只是冰山的一角,總體上其實還有很多其他的成本。」所以這個網站是給潛在的客戶了解:需花費成本項目有哪些?又各耗費多少?

你想要發射什麼東西?你的衛星想要發射到什麼軌道?這些都在「火箭建造者」的自訂範圍內,然後根據你的衛星目的地(軌道高度)與他的尺寸,這個網站還可以計算出有效酬載護罩(payload fairing ,運載火箭尖端鼻錐封裝衛星的容器)的尺寸需要多大?額外又需要多少的助推火箭?  此外客戶還有客製化項目可以選擇,其中包括給火箭加裝上加機身影像系統,或者舉辦「發射任務擴大彩排活動」,甚至還可以加購 VIP 體驗 – 你可以邀請 100 名賓客或投資者前來觀看發射,用做為公關的用途。

這個網站非常地簡單易用,筆者就提供一點快速上手懶人包(當然想真的買火箭就甭想了吧),就直接點選網站上的 BUILD 按鈕來體驗這個有趣的網站吧。整個購物流程分為 5 步驟:第一步,我們要確認發射日期,由於是發射火箭,只能選季,而不是確切日期,筆者有點急,就選 2017 年第一季 Q1吧。第二步是要選發射到的軌道,還有發射地點,因為我們在東亞,那就選在美國西岸發射,軌道則是太陽同步的好了。

RocketBuilder

▲ 選軌道。

第三步驟的話就是火箭了,首先要輸入酬載(payload weight)是多少?筆者輸入 2,000 公斤(單位有分 KG 與 LB 磅),這樣就只需要 ULA 最陽春的方案 – 只需要阿特拉斯 5 號火箭(Atlas V)不需要額外的助推火箭了(Solid Rocket Boosters,最多限掛 5 個),價格便宜多多,當然各位讀者也可以輸入更大的重量試看看何時會出現助推火箭?至於尺寸方面,筆者是設定 4 公尺(meter)、小號(small)的,對於迷你衛星應該就綽綽有餘。在做出選擇時,左邊的畫面都會有變化,上面「+」的按鈕點下去,可以看到一些輔助說明。

RocketBuilder

▲ 設定火箭。

步驟四的話,就是選擇發射服務,畢竟買了火箭卻沒有發射那一點用都沒有。core service 核心服務,就是基本的發射程序,然而酬載連結器(payload adapter,酬載物的衛星跟最上面火箭連接那個小圓環)、太空飛行器分離系統就得自己想辦法做了,筆者當然不會自己做這種東西,那就只好選擇「簽名」(signature)方案囉,其中還包括像衝擊測試之類的特別服務,其他更尊爵不凡的方案筆者就不試了,想知道箇中差異,可以參考 ULA 的比較表格

發射火箭也要保費?總不希望火箭爆炸吧

最後到第五步驟的結算(SUMMARY),可以看到最後的購買價(Purchase Price)是 1.27 億美元,真正的火箭成本跟發射費用只有 0.62 億,那多出來的 0.65 億是哪裡來的呢?那是 ULA 加值費(ULA ADDED VALUE),算是保險費外加保固(火箭不是做好就馬上發射的)的費用,這個費用是以可靠性、進度準確性、軌道最佳化 3 項來計算。在完成 113 次成功而毫無失敗的發射任務後,ULA 宣稱其火箭的可靠度,比起美國市場上的任何載具(包含汽車)還要更好,額外地甚至可以把衛星送到更好的軌道,使得太空飛行器的任務時間可以持續久一點。只要按下 ULA ADDED VALUE 右邊的「Customize」(客製化)就可以進行調整,例如說調整保險費率、很準時的發射、以及衛星壽限的延長等,許多 ULA 的客戶就在這裡省下了許多寶貴的成本。

「僅僅 3 個月的延誤,就可以讓顧客損失高達 1,200 萬的收入還有 1,800 萬的誤點損失」,布魯諾在一份聲明中說道,「在過去 5 年,ULA 的平均發射延誤只少於兩個星期。」

這種「加值費用」的部分,對於在該公司的競爭對手,尤其是 SpaceX 公司(PayPal、特斯拉汽車創始人艾隆‧馬斯克創辦的公司)來說,似乎不太妙。對於商業衛星營運公司而言,SpaceX 公司的價格相當地有吸引力,因為該公司的火箭比 ULA 便宜得多,最低就是 0.62 億美元。然而,SpaceX 公司在過去兩年已經發生兩次重大的發射失敗(其中一次搭載的就是 Facebook 的 2 億美元衛星),這使得該公司的整體時程有相當的延誤。所以 ULA 會想要證明,縱使他們的整體費用比較昂貴,但是客戶長期使用上其實是省錢的,因為該公司的阿特拉斯 V 火箭值得信賴。

「沒有人會想要選擇不可靠的火箭,這樣的火箭要不像衝天炮一樣把寶貴的衛星給炸了,要不就是常常發生延誤。」布魯諾說,當然,也有一些是 SpaceX 獨家而 ULA 所沒有的服務,例如在 RocketBuilder 的網站上,你找不到這樣的功能:可重複利用的火箭,火箭升到太空以後,還可以降落回地面。

其實 ULA 也有在降低火箭的成本。布魯諾指出,就在幾年前,Atlas V 火箭最陽春的發射方案一次也需要 1.84 億美元;然而現在,發射 Atlas V 的最基本費用卻只要 1.09 億美元了。他表示: 「這是我們公司轉型後的結果。」原因是供應鏈結成了策略夥伴,也精簡了部分業務流程。此外,ULA 還從美國政府獲得了很大筆的資金,用來發射空軍的衛星,這也可能在一定程度上有分攤的效應,因而影響了商業上的價格。

不過呢,Rocket Builder 這個網站僅適用於商業客戶,不代表可用來估計發射政府衛星的費用。根據布魯諾所言,政府委託的發射案通常耗費 3 到 8 千萬美元之間,而且政府可能還需要 ULA 額外的機密設備,這就是為什麼該網站不包含 ULA 的其他火箭如 Delta IV,因為它不可用於發射商業衛星。然而,ULA 正在研發一種全新的火箭,稱為 Vulcan(《Star Trek》裡面尖耳朵史巴克的種族),它應該也具有可重複使用的元素,這個計畫將在 2019 年啟動。而 RocketBuilder.com 在明年年底應該就會出現 Vulcan 的選項。

最後我們回頭看這個網站的操作,所有的選項都確定了以後,就可以看你客製出來火箭的 3D 預覽圖還有 SPECS 了,然後可以選擇 SAVE 來儲存你的火箭囉。另外,真的想付費的話呢?想當然爾,是不會有刷信用卡或者現金面交的選項就是了,而是有「SUBMIT TO ULA」的按鈕,不過這就是真的進行發射火箭的交易了,可不要亂按喔,天文數字的帳單寄到家裡來,筆者可不負責呢。

(圖片來源:RocketBuilder.com

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