維珍銀河的太空飛機重回天際

作者 | 發布日期 2017 年 01 月 16 日 12:00 | 分類 尖端科技 , 航太科技 follow us in feedly

維珍銀河(Virgin Galactic)經過兩年多的沉寂後,2016 年初力圖回天際。而就在 2016 年的最後一個月,該公司真的再上青天,完成兩次成功的試飛。第一次是在 12 月 3 日,該公司新建造的太空飛機  VSS Unity 號(第二台 SpaceShipTwo 型的飛行器)太空船首飛,成功自主獨立飛行 10 分鐘;然後在 12 月 22 日,這一艘亞軌道太空飛行器第二次獨立飛行,也成功地降落地面。一掃兩年前 VSS Enterprise(企業號)失事的陰影。



維珍銀河是一間發展民營太空旅行的航空公司,該公司開發了嶄新、革命性的航行法。不同於傳統相對危險且無法重複使用的火箭搭載升空法,而改用一母機掛載實際載乘客的子機升空,到近太空特定高度以後,子機才脫離母機,以自身的火箭動力進行太空飛行;返回地球大氣層時,會展開特殊的尾翼,讓機身像羽毛球一樣旋轉,緩慢地自由落體下降,這使碳纖維的機身不會跟空氣摩擦過熱,所以不需要貼耐熱磚。然後降到一定高度後,再自行滑翔回地面跑道。

▲ 12 月 3 日的試飛影片。

根據 SpaceNews 報導,VSS Unity 的第二次試飛在美國東部時間 12 月 22 日下午 4 時 20 分從加州莫哈韋航空與太空機場(Mojave Air and Space Port )出發。它被掛載到其載體的雙胴飛機白騎士二號( WhiteKnightTwo )起飛,大約 40 分鐘後被釋放自行滑翔,最後在莫哈韋沙漠的一個跑道成功降落。 維珍銀河的 CEO 喬治‧懷特賽德斯( George Whitesides)用 twitter 分享他的喜悅:「飛行員和所有飛行組員做得實在太好了,他們的壯舉為這一年劃下了句點!」

2016 年尾的這兩次試飛為該公司 2017 年的雄心壯舉設定好了舞台,維珍銀河還需要進行幾次這樣的試飛。該公司總裁麥可‧摩西( Mike Moses )指出,公司將繼續測試到完成所有的測試目標,這大約可以在 10 個航班中完成(VSS Unity 已經飛行了 6 次,白騎士二號則是 219 次)。官網

(Source:Virgin Galactic

摩西已經發表過這些即將進行的試飛航班,「我們會從慢速開始」,預定的火箭動力飛行,SpaceShipTwo 會先只加速到 1 馬赫(還沒有超越第一個聲障),在綁緊安全帶的狀況下,盡可能充分利用時間測試失控(Off-Nominal)的各種可能狀況。

雖然維珍銀河的飛機還在測試滑翔的階段,尚未確定何時才可以開始商轉飛行,但是這無法阻止太空愛好者買票突破地球大氣層的熱情。維珍銀河表示,事實上有大約 700 名客戶已經下訂成為乘客,搞不好,你也會想加入他們呢!

(首圖來源:Virgin Galactic

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