科學家推行星新定義,冥王星等 110 個太陽系天體或可被列為行星

作者 | 發布日期 2017 年 03 月 05 日 0:00 | 分類 天文 , 科技教育 , 自然科學 follow us in feedly

科學家從天體的物理本質來定義「何為行星」,如果這項建議通過,那麼不僅冥王星將翻盤,還有穀神星等其他矮行星、甚至凱倫(Charon,冥衛一)和我們月球在內約 110 個太陽系天體將會被列入行星家族,或者說,幾乎所有太陽系中比恆星小的「圓形」天體都會被列為行星。



冥王星自 1930 年發現後,便不斷處在是否可列為行星的爭議中。最終,在 2006 年 8 月召開的國際天文聯合會(International Astronomical Union,IAU)會員大會中,經天文學家舉手表決後,將它從「行星」改列為「矮行星」,隨同並列的有 1 號小行星穀神星和彼時發現不久的鬩神星。儘管被踢出行星家族,但繼續為其請命者不在少數,而且行星與矮行星之間並沒有明確的分界,行星的唯一明確定義居然只是繞太陽公轉,讓人無所適從。所以相關爭議並沒有停下,更遑論同樣的狀況應用到太陽系以外之處,對那些不繞恆星公轉、自由漂流在銀河系間的類似天體該如何定義,也是個大問題。

10 年後的今日,新視野號(New Horizon)任務科學家 K.D. Runyon 等人指出,他們提出的行星新定義可同時滿足科學歸類和大眾直覺,一次解決持續近百年的行星爭議。相關論文請見這裡

他們的行星地球物理(geophysical)定義為:亞恆星(sub-stellar)質量天體,沒有核融合反應,但自身重力足以讓它形成接近球形外觀,能以無關其公轉軌道參數的三軸橢球體予以描述之。或簡而言之,就是「只要比恆星小的圓形天體」就是了。這項定義著重在行星本身的物理本質,而不是它與其他天體交互作用的物理性關連。故在此定義下,有約 110 個太陽系天體都符合這樣的定義,包含冥王星等矮行星,也包含許多繞行星公轉的衛星。

根據他們的提案,這樣的新定義因為比較直觀,而且是強調行星天體本身的物理特性,故較受科學家、教育工作者和學生喜愛。此外,這樣的定義其實也已在使用中。

你覺得這樣的定義比較能接受嗎?

(本文由 台北天文館 授權轉載) 

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