轉型晶片研發商,蘋果去年已經默默推出 4 款 SoC 處理晶片

作者 | 發布日期 2017 年 03 月 06 日 17:02 | 分類 Apple , 晶片 , 處理器 follow us in feedly

除了 iPhone 7 上的 A10 Fusion,蘋果其實也在去年推出 3 款新的 SoC,搭載在 Apple Watch、MacBook Pro,以及 AirPods 等產品。



A10 Fusion

由於搭載在 iPhone 與 iPad 上,蘋果的 A 系列 SoC 一向比較知名。靠著與 iOS 間的軟硬整合,蘋果的行動裝置的效能也往往能跑在業界第一。

由於新增了兩個低能耗的小核心,A10 Fusion 除了繼 iPhone 4s 的 A5 以來再一次提升核心數,相比 iPhone 6 的 A8,也大幅提升了 CPU 效能達 2 倍、GPU 效能 3 倍。很顯然,蘋果力拚的並不是強化現有的 iOS 體驗,而是可能會在 iPhone 8 上推出的 AR。Apple

▲ A10 Fusion 目前只出現在 iPhone 7 / 7 Plus 上。(Source:蘋果)

維持在 16 奈米製程,A10 Fusion 儘管核心時脈只比前代 A9 多了約 25%,卻能增加 40% 的效能,顯示蘋果在架構上的最佳化還是很不錯。此外,雖然時脈與核心數都有提升,A10 Fusion 的能耗卻變得更好,似乎可以歸功於新的控制器,以及散熱更好的訊息封裝模組。

值得一提的是,電池容量只提升了微薄的 200mAh、螢幕亮度卻大上 25% 的 iPhone 7,官方版續航時間卻反而多了 2 小時。從這個角度來說,A10 在能耗方面的作用應該十分關鍵。或許也是這樣,在坊間不同家的測試裡,iPhone 7 的續航表現其實落差頗大。

S2

S2 是搭載在 Apple Watch Series 2 的 SoC。由於蘋果沒有公佈 A10 Fusion 的兩小核是採用 ARM 的公版,還是與主核一樣是自行訂製,因此也有人猜測,S2 其實就是以 A10 Fusion 的兩小核製成的另一款 SoC。wiki

▲ Apple Watch 的 S2 SoC。(Source:Wikipedia

第二代 Apple Watch 發表後,蘋果也繼續微調了前一代 SoC「S1」,將其升級成雙核心。在蘋果的描述中,S2 除了支援了 GPS,CPU、GPU 性能也比前代升級了 50%,雙核心的輸出應該幫助頗大。由於蘋果打從 Apple Watch 初代,就極端注意續航,甚至願意為此暫緩其他功能的開發,因此到了現在,Apple Watch 的待機時間已經能來到 2~3 天。

或許是穿戴式裝置仍在起步,Apple Wathc 也還是個定位有待調整的新品,蘋果對於 Apple Watch 的宣傳並不太著重這個 SoC。在官網的主要頁面裡,蘋果甚至沒有提到它。基於市場目前對智慧錶的認知還停留在探索用途的階段,S 系列可能還要花上一段時間才會更有存在感。

T1

T1 是搭載在新款 MacBook Pro Touch Bar 版的晶片,用途是在 Intel Core 處理器之外,一邊處理 Touch Bar 的運作,一邊儲存 Touch ID 的指紋資訊,因此,它的「T」其實就是「Touch」的意思。Apple

▲ Touch Bar 其實是個獨立系統。(Source:蘋果)

實際上,蘋果也同樣沒有多提這枚晶片,甚至幾乎沒有宣傳它,因此 T1 背後的架構其實是由開發者們曝光的。與蘋果的其他款自製 SoC 一樣,T1 是以 ARM 授權的指令集為基礎,並執行著一個以 iOS 為基礎的變體作業系統──因此,MacBook Pro 的 Touch Bar 其實是與 macOS 本身分開運作的。

也由於 Touch Bar 的發展後於 Apple Watch,也有一說指出蘋果基本上就是在 Mac 執行一條 Apple Watch──包括 T1 以及 Touch Bar 的作業系統,都是 S1 以及 watchOS 的變體。因此,後續也有人相信,Touch Bar 終將會成為 Mac 上一個獨立運作的系統,就像 Mac 內建的 Boot Camp 可以獨立運作 Windows 一樣。

有趣的是,關於這個傳聞,蘋果的軟體工程高級副總 Craig Federighi 儘管沒有承認,但也沒有否定 Touch Bar 會成為另一個 Boot Camp 的可能。

W1

W1 或許是 A10 Fusion 以外,存在感較高的一款。除了它首次出現的 AirPods,W1 也搭載在一些 Beats 無線耳機,比如 BeatsX 或 Beats Solo 3。透過這款晶片,蘋果的無線耳機可以在用戶的各個蘋果裝置上無縫切換,不需要重新進行藍牙配對。換言之,它能夠辨識掛載在同一個 Apple ID 下的蘋果裝置。蘋果官網

▲ AirPods。(Source:蘋果)

除了無縫切換,W1 也能幫助無線裝置的訊號穩定度,以及更好的能耗管理。以 AirPods 來說,透過它內部的加速度感測器與紅外線感測器,W1 也能實現雙擊喚醒 Siri、或是戴上後自動開啟的功能。雖然蘋果沒有透露完整的資料傳輸方案,但 W1 也可以傳輸 AAC 音檔,同時處理麥克風的降噪。

正如蘋果的其他新晶片,W1 的相關資訊也很少,能不能稱得上是 SoC 可能也有爭議,不過一般都相信,W1 晶片、或者它的功能,可能會慢慢部署到蘋果的其他產品,把「蘋果的無線裝置」打造成一個平台。例如,一些分析師便相信,或許將來 AirPods 可能會成為獨立產品,而不是「耳機」這樣的配件定位,獨立提供 Siri、Apple Music 等數位功能。

蘋果的下一步

目前,儘管與 Intel 差距仍極遠,蘋果的晶片研發能力也已經不弱於高通,甚至能透過與自家產品的緊密結合,創造比高通 SoC 更好的體驗。有趣的是,由於 4 款晶片的英文字恰好是 A、S、T、W,已經有國外媒體將蘋果的處理器晶片業務暱稱為「SWAT」,與美國特種部隊的英文縮寫相同。

一些研究指出,蘋果的下一步除了嘗試將 Modem 也進一步整合到處理器晶片,以擺脫目前由高通、Intel 供貨的情形,也可能進一步把 GPU 的訂製完全由自己完成。實際上,蘋果的 GPU 業務已經進展到能自行處理核心的著色器。它們甚至寫出了專利的編譯器與圖像驅動程式,以進一步減少對 Imagination Technologies 的依賴。

當然,更遠的計劃自然會是蘋果有沒有能力在 Mac 使用 A 系列 SoC,不過一方面 Intel 的影響力實在太過深遠,還不是蘋果一時半刻可以跟上,另一方面,透過 T 系列晶片,蘋果依然可以跳過 Intel Core 處理器,在 Mac 上打造自己想要的功能──比如現在的 Touch Bar。

至於使用 A 系列 SoC 的「電腦」,其實現在也已經有了──那就是 iPad Pro。或許即將在 iOS 10.3 內建新的 Apple File System 的蘋果,會願意在 6 月發表的 iOS 11 上推出 iOS 版 Finder 也說不定。

(首圖來源:蘋果

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