10,000 項技能,是 Alexa 的強項也是 Amazon 的隱憂

作者 | 發布日期 2017 年 03 月 16 日 8:00 | 分類 AI 人工智慧 , 物聯網 , 網路 follow us in feedly

2017 年 2 月 23 日,Amazon 在開發者官網宣布,旗下的 Alexa 已擁有 10,000 項技能。這對已經問世兩年多的 Alexa 來說,的確是一個值得紀念的發展點;有了這 10,000 項技能的加持,Alexa 越來越像語音作業系統,而不像是 Siri、Cortana 那樣的語音助手了。



然而,這 10,000 項 Alexa 技能帶給 Amazon 的,卻不是高枕無憂;實際上,隨著這數字的增加,新的挑戰已出現在 Amazon 面前。

10,000 項技能是怎樣練成的?

(Source:Amazon

雖然 Alexa 是隨著 Amazon 的 Echo 揚聲器一起在 2014 年 11 月問世,但最初幾個月時間裡, Amazon 並沒有讓第三方開發者參與 Alexa 的技能開發。因為 Echo 本身也需要測試,且新推出的 Alexa 在語音技術方面也還在除錯。

直到 2015 年 6 月,Amazon 才推出一個名為 Alexa Skills Kit(簡稱 ASK)的開發包;第三方開發者可以透過 ASK 來開發利用語音互動的 Alexa 技能,實際上就是語音應用。當然,普通用戶能夠透過 Echo 使用這些技能。

實際上過去大多數開發者所開發的應用都是透過視覺進行,語音互動對開發者來說還是一個相對陌生的領域。因此,完全基於人類語音的互動形態無疑大大增加了開發難度。

Amazon 深知這一點,所以在推出 ASK 的同時也宣布推出 1 億美元的投資基金 Alexa Fund,以此來鼓勵開發者參與 Alexa 語音技能的開發。根據 Amazon 官方介紹,Amazon 主要從創新性、消費者關聯度、與 ASK 的關聯度等角度衡量開發者專案,一旦通過,Amazon 就會提供一筆資金。

從結果來看,Amazon 這一方式成效不錯,不少開發者獲得資助。

▲ 已經獲得資助的部分品牌。

從具體增長來看,2015 年下半年的增長極為緩慢,但在逐漸加快。2015 年 6 月到 9 月,Alexa 新增了 14 項技能;到了 2016 年 1 月,這個數字已經長到 130。

伴隨 Alexa 技能增長的,是 Echo 銷量的不斷提升;尤其是在 2015 年聖誕季,Echo 銷量驟然增加了 100 萬台。這在一定程度上提升了 Echo 和 Alexa 的影響力和認知度,吸引了更多開發者。2016 年 2 月,Uber 叫車服務支援 Alexa;兩個月後,Echo 的銷量超過 300 萬台;兩者在各自發展壯大的同時,也對彼此的成長有很大的提升作用。

2016 年 5 月,Google I/O 大會召開,Amazon 的 Echo 有了一個競爭對手 Google Home;但 Google 的加入恰好證明了 Echo 的競爭力和利用語音互動的智慧家庭裝置的前景。

▲ Google Home。

於是從 2016 年 6 月起,Alexa 技能的數量開始出現爆發性增長,每個月增加數百到 1,000 個;2017 年 1 月的 CES 大會,Amazon 負責 Echo、Alexa 和應用商店的副總裁 Mike George 宣布 Alexa 的技能達到 7,000 個。

▲ Alexa 技能數量的增長。

沒想到在之後不到 40 天,Alexa 的技能數量又足足增加了 3,000 個。

然而萬裡挑一卻不容易了

10,000 項技能,對 Alexa 來說,固然是一個可以展現平台規模的好數字;但對開發者和普通用戶來說,卻未必是好消息。

這情況有點像當年蘋果 App Store。正如 Forrester Research 分析師所說:

蘋果推出 App Store 平台,開發者一擁而上,應用程式急劇增多;那時候我們發現,開發者想讓自己的應用程式到達目標用戶,但這件事變得極其困難。

類似的情況也出現在 Alexa 身上。儘管 Alexa 的技能在數量上根本無法與蘋果 App Store 相提並論,但前者採用語音互動,這就決定 Echo 用戶與 Alexa 的諸多技能之間有距離;畢竟他們無法透過語音互動知道 Alexa 新增了哪些技能。

Amazon 不是沒想到這點。

早在 2016 年 1 月時,Amazon 就在 Alexa 手機 App 中增加了名為「Skills」的選項,可以看到和瀏覽當時的 130 多個應用軟體。後來到了 2016 年夏天,Amazon 又在官網上線類似 App Store 的 「Alexa 應用商店」,在首頁先分類及建議應用軟體,並增加搜尋、評分、評價等功能。

▲ Alexa Skills 應用商店。

除此之外,Amazon 還每週定期寄信給 Alexa 用戶,告知他們最近添加的 Alexa 技能。這些做法的用意固然是好的,但難免讓人感到彆扭,畢竟 Alexa 本身就是為了擺脫介面的束縛而採用語音互動。

但 Alexa 真正尷尬的地方在於,它擁有的技能那麼多(相對而言),使用率卻很低。

根據語音互動研究機構 Voice Labs 在 2017 年 1 月釋出的研究報告,當時 Alexa 擁有的 7,000 多項技能,其中只有 31% 評分超過一次。因為 Voice Labs 認為,Alexa 語音技能中大多數都是「殭屍技能」(Zombie Skills)。

這不難讓人想到現在蘋果 App Store 和 Google Play 的狀況──是的,大多數 App 都是殭屍應用軟體。

但與智慧手機上的行動應用相比,Alexa 的技能還要面臨另外一種考驗。同樣是 Voice Labs 的資料,Alexa 技能的用戶留存率只有 3%;也就是說,在用戶嘗試一個新技能後,下週繼續使用該技能的機率只有 3%。

如何讓用戶對新技能保持興趣,是 Amazon Alexa 必須面對的重要課題。

一個語音應用商店?只能呵呵了

應用商店對 Amazon 來說,不是什麼新鮮事;早在前幾年 Amazon 推出 Fire Phone 智慧手機(已經失敗)和 Kindle Fire 平板電腦的時候,就已內建 Android 應用商店。

到了 Alexa 技能的數量已經發展壯大到一定規模時,Amazon 又在官網上為這些技能推出一個網站。正如上文提到的,不少媒體用「Alexa 應用商店」(Alexa app store)來形容它。

在這個 Alexa 應用商店中,Amazon 分類了技能,其中排名最前的五類分別是新聞、遊戲/雜項/附件、教育/參考、生活方式、小說/笑話。其中新聞類的數量已達到 2,448 個,佔據所有技能的四分之一。

(Source:Voice Labs)

Alexa 應用商店列出的天氣類技能,竟然有 518 個。

很難想像這些天氣類技能開發者投身其中時的想法;但站在普通用戶的立場,518 項天氣技能的確會產生選擇多餘乃至負擔。天氣類技能如此,新聞類亦如此;實際上,在家庭場域和語音教育方式的雙重限制下,技能數量的快速增加不可避免會帶來一個結果:同質化。

當然在同質化之外,也會有一些小驚喜,比如說遊戲。實際上,Alexa 第 10,000 項技能正是一款名為 Beat The Intro 的音樂遊戲,它已在 iOS 和 Android 平台上線;玩法有點類似聽音樂猜歌曲。

▲ Beat the Intro。

對開發者而言,真正要面臨的問題是如何從這些 Alexa 技能中獲利。Amazon 提供的 Alexa Fund 只惠及少數開發者;當然 Uber、星巴克、BBC 這樣的開發者不缺錢,Alexa 對他們而言只是多一個用戶通路。

但對一大批個人開發者而言,從 Alexa 技能中營利,成為一個大問題。

目前的 Alexa 技能是免費的,因此沒有像蘋果 App Store 三七分的情況。當然 Amazon 會根據用戶的技能使用時間付費給開發者,但在大多技能無人問津的情況下,個人開發者又能從中拿到多少錢?

在 Alexa 鋒頭正盛的情況下,開發者似乎管不了那麼多。根據 Amazon 官方說法,已有數萬名開發者正在 Alexa 平台上開發技能。從 2 月 23 日到現在,Alexa 又在 20 天內增加了 1,200 多項技能。

值得注意的是,從這個數字看來,Alexa 技能的增長速度似乎放緩了。

(本文由 愛范兒 授權轉載,首圖來源:Amazon

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