最後一刻也要對科學有貢獻,卡西尼號探測器要飛進土星永久結束任務

作者 | 發布日期 2017 年 04 月 06 日 12:04 | 分類 天文 follow us in feedly

NASA 的土星探測器卡西尼號,決定要用壯烈的方式結束生涯,並且到最後一刻也要進行科學探察。NASA 宣佈卡西尼號最後壯烈任務(The Grand Finale)決定引領卡西尼號飛經土星環,最後飛進土星執行自殺任務,結束整個土星探測任務。




卡西尼號的燃料即將耗盡,但 NASA 無法改變卡西尼號觀察新的對象,決定終止卡西尼號的任務。由於 NASA 擔心將卡西尼號留在太空中,可能帶有地球來的生物,會不小心污染干擾恩克拉多斯星上可能存在的生物,2010 年 NASA 決定以耗盡燃料的卡西尼號衝入土星的方式將探測器銷毀,計劃在 2017 年 9 月 15 日往土星墜落。

▲ 恩克拉多斯星發現液態水存在的證據,震驚全球。

往土星墜毀的過程中,NASA 科學家也不忘運用卡西尼號最後的價值,要在生命最後一刻仍舊對科學有貢獻。卡西尼號將運用土星衛星重力,4 月 22 日走新的軌道,4 月 26 日用前所未有接近土星的距離,經過土星內環和大氣層間,努力維持天線運作,傳送訊號回地球,最後與土星融為一體。

▲ 充滿甲烷的泰坦星是土星最大的衛星,與地球早期大氣層組成類似,幫助科學家理解早期地球的樣貌。

NASA 在 2004 年 7 月到達土星,探索土星的祕密,包括土星擁有的 62 顆衛星。其中最重要的發現,包括研究跟地球早期歷史相像、充滿甲烷的泰坦星(土衛六)。2014 和 2015 年時,發現冰凍的恩克拉多斯星(土衛二)地下擁有液態鹹水海洋。

NASA 科學家希望了解土星環的起源,是否跟土星本身一樣古老。另外也將探討土星本身,這個層層厚重氣體包圍的星體,是否有推測存在的岩石核,以及如果存在岩石核到底有多大。

「卡西尼號最後計畫壯烈結束行程,對於任務科學家可說是既遙遠又是最好的結尾。」NASA 加州帕薩迪納的噴射實驗室卡西尼號計畫科學家 Linda Spilker 說。「卡西尼號會在生命最後一刻繼續做出非凡的觀察結果。」

▲ 卡西尼號以每小時 70,000 英里(約 112,654 公里)的速度飛行,最後衝入土星大氣層前,將繞行土星 22 圈。

如果關心卡西尼號壯烈的最後任務,在 NASA 卡西尼號最後任務的頁面上可隨時關心最新進度,相信在最後的旅程中,卡西尼號仍能觀察到土星不為人知的祕密。