SpaceX 獵鷹 9 號首次執行軍事任務,為美國國防部發射了一顆神祕的間諜衛星

作者 | 發布日期 2017 年 05 月 02 日 16:57 | 分類 尖端科技 , 航太科技 follow us in feedly

SpaceX 剛剛為美國國防部下屬的國家偵察局(NRO)成功發射了一顆間諜衛星 NROL-76。NRO 的主要職責是祕密發射間諜衛星,這是它和 SpaceX 的首次合作。目前,關於這顆間諜衛星的具體性能和軌道高度以及入軌後執行什麼樣的偵察任務,還不得而知,現在只知道,發射後 SpaceX 對一級火箭進行了回收。



據了解,這次發射在由 SpaceX 最近翻新使用的 39A 號發射台進行。火箭於美國東部時間 1 日上午 7 點 15 分成功升空,這是 SpaceX 第二次嘗試發射 NROL-76。4 月 30 日,NROL-76 的第一次發射任務由於機械故障,進行了不到 1 分鐘即宣告取消,第二次發射也差點遭受了同樣的命運。SpaceX 首席執行長 Elon Musk 在 Twitter 上表示,發射時的風速非常接近獵鷹 9 號火箭升空時允許的極限值。

第一級運載火箭關閉並從運載主體分離到發射後的 2 分鐘這段時間,這顆神祕的衛星最後一次出現在世人面前。SpaceX 不被允許透露關於 NROL-76 的任何細節和影片,我們甚至不知道它最終發射到哪裡去。不過,SpaceX 通常不能在交付高地球同步軌道衛星後回收運載火箭,因為這將耗費太多燃料。此外,海岸警衛隊曾通知大眾,火箭預計將朝東北方向飛行。根據這些資訊,雷鋒網推斷 NROL-76 將在較低的軌道上運行。

由於這顆神祕衛星吸引了太多的注意力,很多人容易忽視 SpaceX 首次提供的一級火箭下降和降落的連續影片。從 SpaceX 提供的影片中我們可以看到,一級運載火箭成功降落在陸地而不是 SpaceX 的無人船上。

SpaceX 現在已經習慣採用這種著陸方式,而且事實也證明這種方法很可靠──很長一段時間沒有失敗過──這也許正是 SpaceX 願意向大眾展示回收過程的原因。今年 3 月,SpaceX 成功發射了一艘回收翻新的獵鷹 9 號運載火箭。SpaceX 還計劃於 5 月 15 日發射一顆國際海事通訊衛星,不過由於要將這顆衛星發射到高地球同步軌道上,SpaceX 將無法對一級火箭進行回收利用。

當然,隨著技術的進步,對高軌道衛星運載火箭回收再利用也並非不可能。目前 SpaceX 只對一級火箭進行回收,按照 Elon Musk 的構想未來還將回收更高等級的火箭,這樣一來向太空輸送物品的成本將大幅降低。粗略估計,回收再利用一級火箭可降低 80% 的運輸成本,如果一二級火箭都能回收且低成本重複使用,則有望將成本縮減 99%。火箭回收再利用技術使得人類能夠以極低的成本進行空間探索。

此外,當前大多數發射任務都採用先接訂單再安排製造運載火箭的模式,加上技術、政治等問題導致的延誤,發射週期十分漫長。很有可能衛星在等待發射的過程中就已經被新的技術淘汰。火箭回收再利用技術有望扭轉這一尷尬局面,大大縮短發射週期。

成本降低、週期縮短有望衍生出新的商業模式。未來我們可以向太空發射成百上千顆衛星組成的星座提供地面網路服務;甚至開闢太空旅遊專線,SpaceX 和 NASA 合作的「火星移民計畫」也不只是一個夢想。

(本文由 雷鋒網 授權轉載;首圖來源:Flickr/SpaceX CC BY 2.0)

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