SpaceX 想發射 11,943 顆衛星,這巨大的野心只是要為我們提供無線網路嗎?

作者 | 發布日期 2017 年 06 月 11 日 0:00 | 分類 天文 , 網路 , 航太科技 follow us in feedly

馬斯克的太空帝國 SpaceX 最近剛因「天龍號」的重複使用洗了不少人的板。



事實上,SpaceX 並不僅僅著眼於火箭、太空船,或是國際太空站的幾次任務;這家公司自 2002 年建立之初,目的就是「讓人類能在其他星球上生活」。

除了火箭和太空船,SpaceX 計畫中另有 11,943 顆衛星等待著被發射──SpaceX 官方稱,希望利用這些衛星改善我們的網路速度。他們的計畫真的這麼簡單嗎?

SpaceX 也要提供無線網路?

11,943 這個數字並不是憑空而來,而是來自於 SpaceX 在 2016 年 11 月和 2017 年 3 月向美國聯邦通信委員會(FCC)提出的申請。

在申請中,SpaceX 稱這些衛星組成的網路將「為美國,甚至是全球的消費者和商業提供高頻寬(可達每人 1Gbps)的寬頻服務」。SpaceX 的計畫中,甚至包括了向當今世界上 57% 沒有網路的人口提供相關服務。

不過,對於一個商業組織來說,發送這麼多衛星只是為大家提供 Wi-Fi,看起來並不是一個好主意。

之前曾有不少公司希望進入衛星網路這一行業。銥衛星(Iridium)、Teledesic 等 1990 年代建立的衛星寬頻大公司都曾經歷過效益不佳而帶來的低谷時期,甚至不少公司因此破產或消失

但是 SpaceX 並不是唯一一個堅守這個行業的公司。銥衛星公司透過和國防部、SpaceX 的合作繼續擴大自己的衛星版圖;此外,一個名為 OneWeb 的公司計劃在 2018 年發射自己的第一批(600 多顆)衛星。

當然,另有一個比較成功的案例是 Facebook,祖克柏一直希望透過自己的 internet.org 計畫給更多的人口帶來網路。由於 Facebook 在這一慈善行為的背後也逐漸為自己的網站流量加碼,這一計畫的經濟意圖也並不難理解。

▲ 銥衛星公司和 SpaceX 合作的「銥衛星-1」發射計畫。

不過 SpaceX 所計劃的衛星數量級和其他公司有明顯不同。SpaceX 想用這一萬多顆衛星做什麼呢?

有一種猜測是,SpaceX 希望拿這些衛星「拍照片」。

「地球觀測產業」,一個未被開啟的金礦

衛星拍的照片必定不是普通照片。如果裝上對著地球的攝影機,就能夠對地球進行觀測。這意味著地面上生成的大量數據衛星都可以掌握。

雖然這個產業並不為人熟知,但是其中的一家創業公司 Planet 卻暫時在航太領域保持著某項紀錄──擁有 149 顆私人衛星,掌控著目前太空最大的私人衛星網路。

儘管這個紀錄可能很快就被大公司打破,但這也在一定程度上表現了太空觀測產業發展的無限可能。

▲ Planet 拍攝的杭州灣。

而 SpaceX 在地球觀測行業的準備如何呢?

儘管 SpaceX 並沒有明確表示要進軍該行業,但是看起來私下做了不少準備。在 2015 年,SpaceX 獲得了美國國家海洋和大氣管理局(NOAA)的衛星原型的生產許可,許可上明確指出:

准許每顆衛星裝配一個低解析度全色攝影機。該攝影機可以拍攝地球和衛星自身的低解析度照片或影片。這些照片和影片不可進行商業使用,但可用於教育用途,例如公開此類令人驚嘆的地球攝影等。

不過,SpaceX 並沒有發射以上准許的衛星原型;而進行了兩類新類型衛星的製造。

其對 FCC 的另一篇申請稱,由於 SpaceX 改良衛星硬體,因此希望對更多種類用途的衛星原型申請測試。

SpaceX 新設計的兩類衛星正在接受 NOAA 的批准。不過我們能大致向 FCC 的申請中窺得一斑。

申請書一個表格中的確包括了「遙測/攝影」訊號發射器,意味著這項裝置的攝影機能夠拍攝畫面,並讓發射器將其傳回地球。該裝置的觀測對象將是「衛星上的特殊事件,例如衛星傾斜和太陽射線等」。

至少我們知道,SpaceX 預計今年會發射的第二批衛星上帶有攝影機,至於 SpaceX 能將這些攝影機玩出哪些花樣,我們就拭目以待。

(本文由 36Kr 授權轉載;首圖來源:Flickr/SpaceX CC BY 2.0)

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