NASA:我們的錢不夠登陸火星

作者 | 發布日期 2017 年 07 月 17 日 12:35 | 分類 天文 , 航太科技 follow us in feedly

沒想到,NASA 也有「哭窮」的一天。4 天前,在美國航太學會的推進器會議上,NASA(美國國家航空暨太空總署)的載人專案負責人,Bill Gerstenmaier 終於在公眾場合承認了──NASA 可能沒有足夠的錢推動科研,最終將人類送上火星。



▲ NASA 的載人專案負責人,Bill Gerstenmaier。

他的原話是:「我沒有辦法給人類登上火星的時間表,因為我們關於火星的預算增長僅僅 2%,我們目前也沒有讓人在火星表面生存的系統。同時,如何下降並著陸火星表面依舊是巨大的挑戰。」

NASA:燒起錢來,自己都怕

查詢 NASA 2016 財年的具體預算,關於火星探索主要分為兩部分,第一部分歸屬「行星科研」(Planetary Science),預算額為 13.6 億美元,不足全年預算的 10%。與此同時,NASA 還將大量資金投入「探索系統開發」(Exploration Systems Development),就包括未來可能擔負火星登陸工作的 SLS 火箭以及「獵戶座」太空船。

▲ SLS 火箭(右一、二)驚人的尺寸,一旦研製成功將成為史上最大航空器。

根據維基的公開資料,仍在研製中的 SLS 火箭雖然將擁有 LEO(近地軌道)70~130 噸的驚人投送能力,但僅在 2011~2015 年就已花掉 NASA 77.5 億美元預算。按照目前的預算規劃,SLS 火箭實際發射頻率僅每年一次,每次發射又要花掉 10 億美元。

簡直就是個「無底洞」,所以也有很多人認為 SLS 火箭「掏空了」NASA。

值得一提的是,在 NASA 2016 年財政預算報告中,依舊保留了火星探索的宣傳頁面。頁面中還說明了火星計畫的目的,雖然現在看起來略諷刺:「為之後的宇宙探索提供必要的資源,同時讓美國保持太空探索和科學研究的領先地位。」

在 12 日的會議,Bill 也透露了 NASA 未來其中一個可能的新目標──重回月球。

他表示:「我們將繼續在月球廣泛探索表面是否存在水,如果真的有水,我們將會推動月球表面的相關計畫,以期能在月球表面建立基地。」

由火星轉向地球似乎的確更合理,但另外一層原因同樣更容易想到:像 SpaceX 這樣的商業航太公司在快速崛起。

商業航太持續崛起

▲ 美國副總統 Mike Pence。(Source:Flickr/Gage Skidmore CC BY 2.0)

就在 7 月初,美國副總統 Mike Pence 曾到甘迺迪太空中心,他當時表示:「川普和我發誓要恢復美國在太空科學的領導地位。」同時,他還專門表示:「透過和商業航太夥伴的合作,我們將讓太空旅行更安全、更便宜,同時也觸手可及。美國商業公司目前掌握最尖端的航太技術,這是事實。」

雖然整段話並未指明對象,但的確像是對 SpaceX、Blue Origin 這類公司示好。

畢竟,相比「無底洞」SLS 火箭,目前已數次承接 NASA 發射工作的 SpaceX 已擁有成熟的 Falcon 9 火箭,同時還將每次發射成本壓到 6,200 萬美元。如果按照其 LEO 投送能力 22 噸計算,同樣的預算 Falcon 9 火箭能運輸至少 SLS 火箭 2.7 倍載重。

事實上,由 NASA 發起的 SLS 火箭專案主要由另外兩家美國航太業巨頭完成:波音、ULA。這兩者雖然執行過許多航太專案,但最大的特點就是貴,卻「賣」得出去的最核心原因,是他們深入政府的複雜人際關係。

但在赤裸裸、數億美元的預算前面,似乎美國政府也只能轉向 SpaceX 這樣的「新生勢力」了。

當然,由此而生的疑問也有一大堆:太空探索以後是否還要以政府為主體?政府是否應該全力扶持相關公司?是否真會像一眾科幻電影,出現利用科技控制世界的科技托拉斯?

(本文由 雷鋒網 授權轉載;首圖來源:NASA) 

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