NASA 卡西尼號最後任務,將穿越土星環深入探測大氣

作者 | 發布日期 2017 年 08 月 15 日 18:55 | 分類 天文 , 自然科學 , 航太科技 follow us in feedly

升空 20 年的 NASA 卡西尼探測器將踏赴生涯最後一場戰役,深入土星與土星環之間收集資料,並計畫於 9 月 15 日自撞土星大氣層墜毀。



卡西尼號是一台無人太空探測器,自 1997 年發射升空,歷經 7 年的星際旅行後,於 2004 年進入環繞土星的軌道,13 年來,它兢兢業業的研究土星系統、傳回探測數據。

歐洲太空總署(ESA)指出,卡西尼號的「至尊任務」自 2010 年起啟動至今,對土星的探索主要有幾個目標:

  1. 觀察土星大氣的溫度、雲層、風暴變化、大氣在三維空間的組成
  2. 研究土星的季節變化:旋轉速率、極地風暴、痕量氣體、閃電、電離層和內部結構
  3. 觀察所有時間尺度(幾分鐘到幾年)的磁層、電離層和極光,以及它們如何受到季節和太陽週期影響
  4. 確定土星的旋轉速度和內部結構
  5. 確定土星磁尾的動態

但受到探測器用於調整與校正軌道的燃料不斷消耗減少影響,卡西尼號於 2016 年 11 月 30 日決定進入最後階段:駛入土星環內圈、每 7 天繞行土星一次,一點一滴深入過去沒有任何探測器探及的區域。2016 年 12 月 4 日,卡西尼號首度通過土星環。

2017 年 4 月,美國國家航空暨太空總署(NASA)宣布執行卡西尼號的最後任務:越過土星環狀雲,大膽進入土星與土星環之間的區域,探索土星環的「年齡」及起源。

美國東部時間 8 月 14 日(星期一)上午 12 點 22 分,卡西尼號開始了最後一系列的「近端軌道」任務:從距離土星雲層頂端 3,000 公里處往下俯衝接近土星,最接近土星本體的一次將落在大氣雲層上方約 1,630~1,710 公里處。

5 次俯衝之後,推進器壽終正寢,為了避免污染可能有微生物生存的土衛六(Titan)和土衛二(Enceladus),卡西尼將於 9 月 15 日自撞土星大氣層,結束人生這回合。

這枚航空探測器可能會在最後行動中,收集到人類從未想像過的「令人難以置信的」豐富訊息。 NASA 說,這些訊息將有助於提高我們了解巨型行星、其他行星家族如何形成與發展。

(首圖來源:NASA

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