天文學家觀察到最遠的彗星,5 年後將撲達火星附近

作者 | 發布日期 2017 年 10 月 04 日 0:00 | 分類 天文 , 尖端科技 , 自然科學 follow us in feedly

已在寒冷太陽系邊緣「歐特雲」遊盪數百萬年的 K2 彗星(全名 C / 2017 K2),最近被哈伯太空望遠鏡捕捉到它開始朝太陽系內部撲來!這是天文學家目前觀察到距離太陽最遠的活躍彗星。受到太陽加熱影響,彗星核心物質已開始熔解並昇華出一片逾 12 萬公里寬的灰塵模糊雲。科學家表示,不同於過去多數彗星觀察到時已幾乎被太陽「燒乾」,這次的觀察將能了解彗星進入太陽系行星區時最早的活動跡象。



歐特雲(Oort Cloud),在理論上是一個圍繞太陽、主要由冰微行星組成的球體雲團,位於星際空間中,距離太陽約 0.5 光年至 1 光年,也有推論最遠可達 2 光年左右(也就是太陽系的邊緣極限),科學家認為雲內包含數百億顆彗星。過去,多數彗星一路從遙遠的太陽系邊緣旅行到木星軌道附近才會觀測到,此時它們已不再「高冷」,而是幾乎快被太陽的「熱情」烤乾。維基記載,彗星的固體核心大小一般不會超過直徑 50 公里,但是彗髮可以比太陽直徑還要長,彗尾長度可超過 1 天文單位(1 億 5 千萬公里)或是更長。

(Source:See page for author [Public domain], via Wikimedia Commons

今年 5 月,泛星計畫(Pan-STARRS,註)發現了 K2 彗星,隨後加州大學洛杉磯分校研究人員大衛‧傑維特(David Jewitt)利用哈伯太空望遠鏡仔細觀察了這位冰冷訪客。

他說,這顆彗星雖然才剛進入土星和海王星之間的軌道(溫度約攝氏 -262℃),但不像距離較近的彗星彗髮是由水冰岩石(核心物質)蒸發而成,K2 彗星的水冰岩石受太陽熱影響直接發生昇華現象(固態直接變成氣態),產生氧氣、氮氣、二氧化碳和一氧化碳等揮發物,「已經來到木星軌道的彗星其表面揮發物幾乎被太陽烘乾,所以 K2 將是我們看到的最原始彗星。」

▲ 哈伯太空望遠鏡拍到的 K2 彗星。(Source:NASA hubblesite

雖然 K2 彗星的核心不到 20 公里,但其 12 萬公里寬的彗髮是地球直徑的 10 倍。大衛‧傑維特進一步搜索資料後發現,K2 彗星其實 2013 年就已被加法夏望遠鏡(CFHT)捕捉到落在天王星和海王星之間,只是成像太過微弱而沒有人注意。科學家估計,5 年後這顆彗星將到達火星附近,這段期間天文學家可以進行充分研究,尤其是 NASA 即將發射的詹姆斯·韋伯太空望遠鏡,它可以測量核心熱量,從而使天文學家對彗星大小進行更準確的估算。這項研究發表在《天體物理學》期刊。

註:泛星計畫(Panoramic Survey Telescope and Rapid Response System, Pan-STARRS,直譯為全景巡天望遠鏡和快速回應系統)是一個進行中的巡天計畫,將對全天空天體進行天文測量和光度測定,比較同天不同時間的變化,以期發現彗星、小行星、變星等天體,尤其是有撞擊地球威脅性的近地天體。

(首圖來源:NASA Hubblesite)