科學家發現,人們對蛇和蜘蛛的恐懼是與生俱來的

作者 | 發布日期 2017 年 10 月 26 日 11:00 | 分類 生物科技 , 科技教育 follow us in feedly

每個人都有著害怕的東西,怕蟑螂、怕高、怕黑……這些感覺經常來自於我們生活中的經驗,但更多恐懼似乎毫無來由,像是有毒的蛇與蜘蛛,多數人根本就沒有親眼見過、遭遇過類似危機的經驗,為什麼還會害怕?



數據顯示,即使是在已開發國家,幾乎每 5 個人中就會有一人對蜘蛛、蛇的恐懼症,有些嚴重恐懼者甚至在確定房內沒有蜘蛛前無法踏入,這些恐懼症嚴重限制了人們的日常生活,但這究竟從何而來?

一直到不久之前,人們都還不清楚這種廣泛的焦慮源自何處。一些研究人員認為,這些恐懼很有可能是孩童時期從周遭環境學到的,另外一些人則認為是天生的。

英國每日郵報指出,最近歐洲一項研究找到了原因。研究人員發現,這些對蛇及蜘蛛的恐懼,很有可能老早之前就嵌在人的大腦裡,讓我們生來便害怕這些動物。

這項研究是由德國 MPI 人類認知與腦科學研究所(MPI CBS)和瑞典烏普薩拉大學(Uppsala University)研究人員攜手進行,雖然過去也有許多類似研究,但其中多數都參雜了成年人和歲數較大孩童的數據,讓「恐懼是學習還是天生」這問題難以區分。

為了判定恐懼是否來自天生,研究團隊決定在年齡上更進一步,對嬰兒進行研究,畢竟 6 個月大的嬰兒還不具備獨自活動的能力,也很少有機會明白這些動物是危險的。

在研究當中,當研究人員向嬰兒展示蛇或蜘蛛的圖片時,明顯發現壓力反應的存在。

首席研究員 Stefanie Hoehl 表示,當他們在向嬰兒展示同樣尺寸及顏色的花、魚、蛇、蜘蛛的照片時,嬰兒的瞳孔明顯在後兩者照片出現時變大許多。

「在不變的光照條件下,瞳孔大小的變化是大腦去甲腎上腺素(noradrenergic)系統活動與否的重要訊息,這便是面對壓力時會出現的反應。」

從實驗看來,即使是最年幼的嬰兒也會對這些動物感到壓力,因此研究人員得出結論:人們對蛇和蜘蛛的恐懼是進化帶來的「禮物」,就像一些靈長類動物和蛇,大腦機制讓我們能快速認出危險物體並反應。

(Source:Flickr/GollyGforce – Living My Worst Nightmare CC BY 2.0)

這種刻劃在腦海的壓力反應,讓人們認為這些生物具危險性而產生排斥感,持續發展下便可能出現害怕的情感,甚至是相關的恐懼症(phobia)。

從其他研究也發現,儘管同樣對人也有致命危險,對犀牛、熊或其他具同等攻擊力的動物圖片,嬰兒並不會產生恐懼反應。

研究人員認為,之所以會出現這種差別,是因為蛇和蜘蛛相較危險的哺乳類動物,人類害怕的歷史存在更久遠,或許早在數百萬年前,蛇和蜘蛛造成的危險就一直存在人類祖先的生活。

這個論點也適用現代生活的風險,像是刀子、針筒、插座……從進化角度來看,這些危險只有非常短暫的時間,還不足以在大腦建立反應機制,讓小孩從出生便能透過「害怕」來遠離這些危險。

「日常生活潛藏著許多危險,要讓孩子們了解像是『不要把手指插入插座』的意義,當父母的都會知道究竟有多困難。」

(首圖來源:Flickr/Alan Levine CC BY 2.0) 

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