外星蟲子可能已來到地球?研究:星際塵埃是微生物的宇宙飛船

作者 | 發布日期 2017 年 11 月 24 日 17:05 | 分類 天文 , 自然科學 , 航太科技 follow us in feedly

一項由英國愛丁堡大學團隊領導的研究指出,星際塵埃很可能是載著各行星微生物散播、繁衍的宇宙飛船!據團隊觀察,高速流動的行星際塵埃能將地球大氣中的有機體「撞」到太空中,並且這些有機體現在可能已經在其他行星上落地生根;同理,從其他行星撞擊出來的有機體或許也已在地球上生存了。



科學家對於地球的起始生命如何形成一直爭辯不休,但大家普遍認為隕石、小行星是微生物散播、繁衍的載體。現在,即將發表在《天體生物學》雜誌上的研究將著眼於泛種論(panspermia)概念中,有機體如何從行星傳播到另一個行星的新機制:行星際塵埃(interplanetary dust)。

泛種論(也稱胚種論、宇宙撒種說),猜想各種形態的微生物存在於全宇宙裡,並藉著流星、小行星與彗星散播、繁衍,這種假說已經存在了幾千年,最早始於西元前 5 世紀的希臘哲學家阿那克薩哥拉。雖然沒有足夠的證據可以支持泛種論,但最近它又重新引起了人們的興趣,因為科學家已經證明,某些有機體(如細菌)和被稱為緩步動物門(tardigrades)的微生物(俗稱水熊蟲),可以在惡劣的太空環境中長時間存活。

▲ 水熊蟲。(Source:By Willow Gabriel, Goldstein Lab [CC BY-SA 2.5], via Wikimedia Commons

愛丁堡大學物理與天文學教授阿爾瓊‧貝雷拉(Arjun Berera)認為,與地球大氣碰撞的星際塵埃很可能就是數十億年前為地球帶來生命的載體,而這項推論若是真的,那麼相同機制就可以推廣到整個宇宙的生命形成。

據觀察,星際塵埃天天以每小時 36,000~253,000 公里的速度轟擊地球,在與大氣碰撞時產生巨大流動動量。藉由碰撞的可能性,貝雷拉計算出漂浮在地表 150 公里以上的生物微粒,理論上可以被這種游離的塵埃撞擊到太空中,雖然目前還不清楚微生物是否能夠在這種暴力衝擊下倖存,但這項機制卻是有機會使細菌、各種有機體從太陽系的一顆星球出走到另一顆行星。

研究最令人振奮的是星際塵埃流動範圍更廣更遠,可以遍布整個太陽系行星系統,增加了不同星球生命的共同因素。地球上的微生物可能已經在其他星球落地生根,其他星球的微生物也可能已經在地球定居,看來,人類想搜尋外星生命不單只是依賴望遠鏡將眼光放遠,也要適時低頭用顯微鏡看看腳下。

(首圖來源:pixabay

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