火星上曾有生命存在?將用降落傘登陸的 Mars 2020 探測器會比好奇號更清楚

作者 | 發布日期 2017 年 12 月 02 日 12:00 | 分類 天文 , 尖端科技 follow us in feedly

NASA 最近宣布,「Mars 2020」探測器已經做好了 2020 年登陸火星的準備。而上次登陸火星的還是 2012 年的好奇號。



「Mars 2020」探測器的新硬體包括:先進的科學儀器、新車輪、採集岩芯的新鑽機和一個(帶有微型機械臂)用來存儲樣品的緩存系統。

▲ Mars 2020。

目前 NASA 正在加州的噴氣推進實驗室(JPL)開發這些新設備。

該火星探測器採用了新的巡航技術,讓探測器能夠更穩定地飛向火星。另外,NASA 還研發新型降落技術:基於預加載的地形圖自動找到安全的著陸點,使用「降落傘」將探測器降落到火星。這種技術被稱為「相對地形導航」,它將引導探測器降落到適合所執行任務的最佳地點。

▲ 相對地形導航。

除此之外,科學家還使用一系列的「觸發器」技術,以確定火星探測器降落傘的啟動時間。該技術將把探測器著陸的面積縮小 50% 以上,使其更接近科研目的地,進而為探測器節省多達一年的旅程時間。

▲ 探測器著陸的面積縮小 50% 以上。

和好奇號相比,「Mars 2020」探測器受地形的限制將大大降低。

事實上,「Mars 2020」探測器「繼承」了好奇號火星探測車 85% 的傳統硬體。NASA 火星探測計畫主任 Jim Watzin 表示,這麼做可以降低常規任務的成本。「這節省了我們的錢和時間,最重要的是降低了風險。」

儘管如此,「Mars 2020」探測器的目標有別於它的「前輩」。它將研究火星上(至少 35 億年前)以前是湖泊或河流的地形,並以此為突破口,尋找遠古生命存在的跡象。

為了完成這一任務,新火星探測車安裝了一系列先進的科學儀器:一台(能檢測到鹽粒大小的目標的)X 射線光譜儀、一台(能探測碳原子所構成的環狀結構的)紫外線雷射器以及一個(能測繪地下深達 10 公尺地層情況的)測地雷達。

新火星探測車將升級和好奇號相似的硬體,如彩色攝影機、變焦鏡頭以及能夠汽化岩石與土壤進行化學分析的雷射器。另外,「Mars 2020」探測器的車輪是由鎳鈦形狀記憶合金製成的非充氣式網狀輪胎,比好奇號使用的鋁製車輪能承受更大形變與更多載荷。

NASA 的科學家預測,該火星探測車可完成 20-40 個岩心鑽探任務,採集岩石樣本,將它們用密封罐儲存起來置於火星表面,以方便未來的太空船帶回地球。

「地球之外是否存在過生命,這些樣本將給予回答。」噴氣推進實驗室的科學家說。

不久的未來,人類將親眼見證新探測器在可能是曾經的宜居之地執行任務,比如 Jezero Crater 河床、Northeast Syrtis 以及可能曾是溫泉的 Columbia Hills。

科學家預估,「Mars 2020」探測器將於 2020 年的夏天發射、2021 年 2 月登陸火星。

(本文由 36Kr 授權轉載;首圖來源:NASA

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