來自緬甸的琥珀裡,藏著有尾巴的古蜘蛛化石

作者 | 發布日期 2018 年 02 月 20 日 8:00 | 分類 生態保育 , 自然科學 follow us in feedly

透過 1 億年前、幾隻不幸被困在樹脂裡並留存至今的昆蟲化石,科學家發現史前時期曾出現一種尾巴比身體還長的古蜘蛛。研究者相信,這發現能幫助他們進一步了解蜘蛛到底是如何演化成現在的模樣。




以前有打獵防敵的功能

乍看之下,這幾個來自緬甸、保存在琥珀化石裡的動物和蜘蛛相差無幾,兩者都有尖牙、觸角、身體末端也有吐絲器──然而,牠們卻多了一條長長的尾巴,長度介於 0.3~0.5 公分,上頭還有短毛。

中國科學院南京土壤研究所的王博推測,該尾巴在過去是用來感知獵物或掠奪者的工具,只是隨著蜘蛛的生活形態逐漸改變成坐等獵物上門、僅需要靠蜘蛛網震動來感知獵物後,尾巴就顯得多餘而逐漸消失了。

就像混種怪物

這次發現的動物化石是來自古蜘蛛的親戚 uraraneids,樣貌可說既像蜘蛛也像蠍子,因此研究團隊決定將牠命名為「應氏奇美拉蛛」(Chimerarachne yingi),字源「chimera」是來自希臘神話的混種怪物「喀邁拉/凱美拉」,傳聞中牠上半身像獅子,中間像山羊,下半身像毒蛇。

▲ 困在琥珀裡的「應氏奇美拉蛛」。研究者相信,牠相對嬌小的體型,才讓許多科學家忽略了牠的存在。(Source:堪薩斯大學

相對年輕  也還有尾巴

先前研究者已知道蜘蛛是演化自 uraraneids──一種有尾巴、樣貌與蛛形綱動物相似的動物,也陸續找到了化石年齡介於 2 億 9 千萬至 3 億 8 千萬年的 uraraneids。不過這是第一次有學者發現化石年齡相較年輕(1 億年),且還有尾巴的古蜘蛛化石。

可以明白蜘蛛怎麼走到這一步

美國堪薩斯大學古生物學家塞爾登(Paul Selden)指出,目前關於這類生物的研究還沒有很多,因此他相信,「應氏奇美拉蛛」能補足 uraraneids 動物和蜘蛛間「失落的環節」。沒有參與研究、來自威斯康辛大學的演化生物學教授夏爾瑪(Prashant Sharma)也抱持類似看法,認為這些化石能「幫助大眾填補蜘蛛演化史的巨大空白」。

搞不好現在還存在?

美國堪薩斯大學古生物學家塞爾登也相信,也許「應氏奇美拉蛛」仍潛伏在緬甸的森林深處,雖然研究者對牠們的認識仍很不足,一切也有待發展,不過他相信「應氏奇美拉蛛」既沒有毒液,也不會對人產生傷害。

▲ 從蜘蛛開始結網狩獵後,尾巴就因為逐漸不需要而退化了。(Source:達志影像)

除了當珠寶  還有研究價值

這起研究也讓人們注意到緬甸是蘊含化石資源的重要地帶。緬甸向鄰國交易琥珀礦藏已有數千年歷史,這幾年來,越來越多科學家注意到琥珀化石可能蘊含重要的研究資源,也讓「化石獵人」轉向一些科學機構兜售琥珀。

事實上,這次用來研究的「應氏奇美拉蛛」化石,也是「化石獵人」主動賣給中國科學院南京土壤研究所。

不小心撞題了

有趣的是,「化石獵人」同時把包含「應氏奇美拉蛛」的數顆化石,在不同時間分別賣給中國科學院南京土壤研究所的兩位古生物學家,這兩個研究團隊均表示,直到他們同時把研究結果投到同一份期刊前,他們都不知道彼此存在。

牠跟蜘蛛真的很相近

不過沒有參與研究,在英國自然史博物館工作的古生物學家表示,這兩個團隊的研究雖然有些微差異,不過他們「同時都導向相同的結論」,即是「應氏奇美拉蛛」是「滅絕的蜘蛛親戚中,與蜘蛛最相近的物種」。

(本文由 地球圖輯隊 授權轉載;首圖為想像中 1 億年前「應氏奇美拉蛛」的模樣;來源:堪薩斯大學