台積電背後的神祕大客戶,比特大陸搭著比特幣熱潮卡位 AI

作者 | 發布日期 2018 年 03 月 27 日 11:29 | 分類 AI 人工智慧 , Fintech , 數位貨幣 follow us in feedly

2017 下半年,全球加密貨幣挖礦熱替台積電帶來一筆意外之財,光是第三季就貢獻近 4 億美元營收,台積電更預估,包含加密貨幣挖礦專用 ASIC(特殊應用積體電路)在內的高速運算晶片,將是今年主要成長動能。而這背後的神祕大戶,便是以比特幣礦機起家、成立僅 4 年的中國晶片商「比特大陸」(Bitmain)。



(Source:比特大陸

談到比特大陸的兩名創辦人,多數聚焦在吳忌寒中國比特幣首富的身分,較少人注意擔綱比特大陸技術大腦的詹克團(見首圖)。如今,比特大陸靠著自己設計挖礦專用 ASIC 晶片,打造出「算力」領先市場的螞蟻礦機,也是全球最大礦池經營者。

從中國科學院微電子研究所後,詹克團 2010 年創辦機上盒公司 DivaIP(天津迪未數視科技),2013 年就被投資分析師出身的吳忌寒找上,神奇的是,詹克團只花了兩小時看完維基百科有關比特幣的介紹,便決定答應吳忌寒的邀請,共同創立比特大陸。

我一直在思考,人為什麼要不斷被驅趕往前走、不管賺多少錢也不敢退休?

詹克團認為,原因之一是貨幣不斷在變質,以中國來說,人民幣在過去 30 年變質近千倍,而或許比特幣就是解方。

只花半年,詹克團就設計出比特大陸第一代螞蟻礦機(Antminer S1),由於效率遠勝競爭產品,投入的資金很快就回收。去年,比特大陸更隨著比特幣價格大漲、訂單暴增,躋身中國前五大 IC 設計公司,「和今年比,過去賺的都是小錢。」詹克團說。

不過,詹克團的野心並未止步。早在 2014 年,他們就注意到挖礦整體來說是相對收縮的業務,拓展新市場成為當務之急。「好的時候,客戶天天追著你,不好的時候你送他們也不一定要。」回想 2015 年,比特幣價格來到低點,比特大陸礦機嚴重滯銷,「低於成本價都賣不出去。」詹克團說。這段低迷期長達一年,賣不出去的礦機只能自己加減挖,直到開發出效能更好、替比特大陸奠定市場龍頭地位的螞蟻礦機第五代,現金流才轉正。這時,詹克團也才有精力認真思考下一步。

他觀察,深度學習和挖礦同樣屬於「高性能計算」(HPC),耗計算量、又無法用 GPU 和 CPU 等晶片解決,是 ASIC 再適合不過的應用場景。「需求明確、市場上又沒有現成的產品,就是很好的商業機會。」他說。

比特大陸在 2015 年投入人工智慧(AI)開發、2016 年寫完第一代程式碼,去年 11 月正式發表首款 AI 專用 ASIC 晶片「算豐」(SOPHON),目前已開始出貨。在產品策略上,比特大陸也不同於 NVIDIA 這類技術領先的大廠,不只比晶片算力、更從「應用」角度突圍,推出專做影像辨識的伺服器,初期將鎖定技術要求相對簡單、應用也成熟的安防產業。詹克團透露,儘管現在 AI 營收還很小,但已經有幾十名客戶進行測試評估階段,未來 3 到 5 年的目標,就是把 AI 業務做起來,甚至超越比特幣。

瞄準 AI 市場,一方面也和詹克團的「私心」有關。「我年紀還不到 40 歲,想做一些更有挑戰性的事。」詹克團認為,AI 將替人類帶來巨大改變,而現在有很好的機遇參與這樣的變革和市場領域,「這已經超越企業的範疇了,是更有意義的一件事。」

當然,比特幣這顆現成的果子還是得摘了。詹克團說,他們會讓比特幣業務繼續保持在第一位置,加快產品更新。「以前做每一代產品,都必須是成功的,一旦出問題公司就扛不住了,」詹克團說,「現在我們可以嘗試更有挑戰性的東西。」

至於去年 12 月比特大陸收購的機器人公司蘿蔔科技,這個看似理所當然的市場布局,也意外讓詹克團露出柔軟的一面。他笑說,現在市面上的機器人還不夠聰明,連他 8 歲的孩子也覺得不好玩,「這就是有需求、現有產品又滿足不了的市場。」而有一位技術宅老爸的好處就是,「買不到,爸爸就做給你」,預計再更新兩年就能達到接近期望的程度。

很難想像,大半時間都在鑽研技術的詹克團也喜歡看哲學書。他認為,哲學追求宇宙和人生的真理,和科學家探討技術問題是異曲同工,「技術也要追求本能是什麼、做到更好。」訪談尾聲,詹克團分享:「就像凱薩說『人只願意聽自己想聽的話、只看見自己想看見的』,釋迦牟尼說『其實我什麼都沒有說,都是你自己悟出來的』。」用這兩句話,他提醒自己要不斷思考,無論是商場或人生,「只有思考到那裡了,看書才能看得明白。」

Q1:比起輝達、AMD、英特爾等晶片大廠,比特大陸發展 AI 的優勢?

比特大陸更靈活,能對商業節奏快速的市場做不同方向的嘗試,不合適就趕快調整,也能更快掌握下游客戶需求。我們比較好掉頭,也不會故步自封,只要客戶有需求、自己又做不了,那就幫他們做了。

Q2:怎麼看未來的 AI 市場?

AI 市場才剛開始,未來肯定是兆美元級的市場,就像當年的網路一樣,各種領域都會夾雜 AI 功能。其中,有些應用(如影像辨識)的市場能量是足夠的,就必然會是 ASIC 晶片的市場,至於其他能量不是太大的,就會使用通用晶片。

Q3:做挖礦和 AI 專用 ASIC 晶片,有什麼不同?

挖礦晶片的特點是,函數(function)比較簡單、可優化的點很少,但要做好不容易;AI 是函數很複雜、選擇很多,關鍵在於提升效能的同時,又能覆蓋到更多應用。這是倒過來的兩個邏輯。

(本文由 數位時代 授權轉載)

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