火星可能不是死星!NASA 好奇號終於探測到支持生命條件的有機物質

作者 | 發布日期 2018 年 06 月 08 日 12:27 | 分類 天文 , 尖端科技 , 自然科學 follow us in feedly

科學壯舉,人類終於有了火星可能衍生生命的基礎證據。美國太空總署火星探測車「好奇號」探險多年,第一次從古老河床的岩石樣本中發現支持生命形成的有機分子,雖然這不代表目前火星就有生命,但仍是火星可能維持微生物存活的重大證明。



從 1976 年夏天著陸火星的維京號開始,美國太空總署派出無人探測器前往火星尋覓有機分子已逾 40 年,今年終於苦盡甘來,NASA 在 6 月 8 日宣布重大消息,2012 年 8 月著陸火星地表的火星探測車好奇號(Curiosity),首度從火星一塊擁有 30 億年歷史的沉積岩中發現有機分子,包括噻吩(thiophene)、甲硫醇(methanethiol)、二甲基硫醚(dimethylsulfide)、2-and 3-methylthiophenes 等,表明該星球數十億年前的環境條件有能力滋養生命。

好奇號如何獲取樣品?首先好奇號以機械臂鑽入岩石內部採集粉狀樣本,再將細粉送進機身內的火星樣本分析裝置(SAM)和礦物學分析儀(CheMin)化驗,儀器以「小烤箱」將粉末加熱至高溫 500℃ 以釋放有機分子,最後分析結果會即時回傳至地球 NASA。

有機分子含碳、氫、氧、氮等元素,是支持生命誕生的必要化學條件,但事實上有機分子也可以經由非生物過程產生,比如外來隕石撞擊、岩石單純的化學過程,目前好奇號還未確定有機分子來源,NASA 也坦承,他們不能保證火星過去一定有生命,但有機化合物絕對是尋找生命的基礎門檻。

NASA 強調,無論有機分子是古時代的生命紀錄,還是來自非生物過程,都為行星本身提供化學線索,讓科學家有信心堅持繼續探索火星。

第二篇報告則指出,科學家還從火星大氣層發現甲烷含量隨季節變化,可能代表甲烷正從火星地表或地下水庫釋放出來,進而顯現火星現在還是個活躍星球,而不是意興闌珊的死星。這些化合物都是我們已知的生命基本組成成分,甲烷被認為是最簡單的有機分子,除了地球,它也存在太陽系其他星球,比如土衛二恩克拉多斯、土衛六泰坦及木衛二歐羅巴等。

上述發現將是未來火星探索任務的一大好彩頭,2020 年 7 月,歐洲太空總署與俄羅斯航太(Roscosmos)合作的 ExoMars 火星探測器與 NASA 的火星 2020 探測車即將發射,前者能鑽井深達 2 公尺,後者或許可從火星取回土壤樣本。

探測有機分子大氣甲烷變化兩項新研究已發表在《科學》(Science)期刊。

(首圖來源:NASA

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