地球尚未被發現的「迷你月亮」,可成未來太空商業活動試驗場

作者 | 發布日期 2018 年 08 月 15 日 12:23 | 分類 天文 , 自然科學 , 航太科技 follow us in feedly

月亮始終是地球唯一天然衛星,但其實每隔一段時間,地球軌道就會多出號稱「迷你月亮」的小行星夥伴,順著軌道繞行地球一陣子後再度離去。一篇新評論指出,這些來去匆匆的迷你月亮將帶來巨大科研能量與商機,但前提是我們要具備發現它們蹤跡的技術。



12 年前,天文學家自卡特林那巡天系統(Catalina Sky Survey)發現了至今唯一一顆迷你月亮:近地小行星 2006 RH120(正式名稱 6R10DB9),該天體約每 20 年會暫時進入地球軌道一次,之後又拍拍屁股返回外部軌道。由於來源有爭議,因此迷你月亮也有另外一個名稱叫臨時截獲軌道器(temporarily captured orbiter,TCO)。

曾有天文學家表示,將 2006 RH120 這顆只是在軌道上打轉幾個圈,然後就打包一走了之、輕如鴻毛的小不點是衛星,都只是炒作新聞。也有人提出,2006 RH120 的大小、軌道和光譜特徵,都指向它可能是阿波羅 12 號農神五號火箭 S-IVB 的助推器。

先不管迷你月亮的真實身分是人造物體還是誤闖的天然小行星,夏威夷大學天文研究所專家 Robert Jedicke 發表於《Frontiers in Astronomy and Space Science》期刊的新評論認為,這些迷你月亮都能幫助我們更了解小行星如何形成、地月系統動力學及其他天體現象。

從技術和商業角度來看,迷你月亮能提供以下幾項實驗理想機會:

  1. 發展並測試行星防禦技術(如:偏轉小行星)。
  2. 驗證並改善近距離導引、導航及控制演算法(control algorithm)。
  3. 測試近距離程序技術,擬定小行星載人任務的安全操作協議。
  4. 確定小行星採礦技術在未來商業的應用可行性。

此外,就算小行星墜入地球成為科學家爭相研究的隕石樣本,但它們身上的脆弱物質可能早被地球大氣層破壞,研究資訊勢必受限;研究作者認為,如果我們有朝一日想直接在太空分析小行星,那麼這些迷你月亮將是技術試驗的完美目標。

但挑戰也在於這些迷你月亮很小,直徑可能僅 1~3 公尺,且移動速度快到全逃過現有巡天望遠鏡的追蹤能力,儘管天文學家假設迷你月亮數量相當多,我們也看不到它們的身影。

所幸我們即將獲得適合檢測 TCO 的工具,即大型綜合巡天望遠鏡(Large Synoptic Survey Telescope,LSST),目前正在智利北部建造,預計 5 年內啟用,與 LSST 合作的團隊應該能探測並確認迷你月亮的存在,追蹤它們繞行地球的路徑,並擬出潛在可行的任務清單。

(首圖來源:NASA