9 萬年前的混血兒,發現丹尼索瓦人與尼安德塔人混血的證據

作者 | 發布日期 2018 年 10 月 10 日 12:00 | 分類 生物科技 , 科技趣聞 follow us in feedly

我們知道,現代的人類(智人)是經過漫長的演化而來,但很少人知道我們和其他的古老人種究竟有什麼關係,而其他人種彼此間又有什麼聯繫。一篇刊登於 2016 年《自然》期刊的研究顯示我們的遠親尼安德塔人(存活年代約為 3 萬年前)和近年才發現的丹尼索瓦人有奇特的關係。



名稱來自西伯利亞阿爾泰山的丹尼索瓦洞窟,丹尼索瓦人對科學家而言依然顯得陌生,因為科學家所知有關他們的一切只來自洞穴中的 3 塊牙齒和一塊小指骨,僅約略知道丹尼索瓦人約於 39 萬年前獨立出來,並在 4 萬年前滅絕,和尼安德塔人是姊妹群(來自同一祖先的兩個分支),但這篇研究提到的一塊骨頭碎片一舉拉近他們的關係:這兩個人種曾經結合,因為這塊骨頭的主人就是他們的混血兒!

▲ 從丹尼索瓦洞穴外望向另一個山谷。

這個骨頭碎片經分析後得知是來自 9 萬年前一名女性的手臂或腿,死亡時只有 13 歲。萊比錫馬克斯普朗克研究所的博士後研究員薇薇安‧史隆(Viviane Slon)則進一步探索,首先她檢測骨頭中的「夏娃 DNA」。這是位於粒線體、只會從母親傳給子代的基因,由此確認孩子的媽媽是尼安德塔人,這已是夠讓人興奮的一件事,更精采的還在後頭:藉由細胞核的 DNA 來分析親代基因的雜和度(Heterozygosity)──這是用來衡量基因特異性的方式,如果你的父母是表親,你的雜合度就會很低,反之如果來自完全不同的人種,雜合度會非常高。這塊骨頭的分析結果如何呢?顯然我們都知道了:雜合度非常高,且基因和丹尼索瓦人吻合,答案揭曉:這名小女孩是由一位尼安德塔媽媽和丹尼索瓦爸爸產下的結晶。

當這結果一出現,史隆簡直不敢置信,回想起那時候,她還自問是否搞錯了什麼,她研究了所有樣本,結果都一樣。這項重大發現將幫助科學家形塑古老人種交流的認知。

當然「混血兒」不可能只限於這兩種,原本我們也以為尼安德塔人是獨立人種,但近年研究也發現現代智人是他們的混血後代:大部分歐洲人和亞洲人有部分 DNA 是來自尼安德塔人,也許不久的將來我們會找到更多有關人類祖先的祕密情史。

(首圖為 2012 年在丹尼索瓦洞穴發現的骨片;圖片來源:馬克斯普朗克研究所

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