研究團隊發現,大腦淋巴管為治療多發性硬化症的新途徑

作者 | 發布日期 2018 年 10 月 10 日 8:00 | 分類 生物科技 , 醫療科技 follow us in feedly

維吉尼亞大學醫學院(University of Virginia School of Medicine,UVA)的一項新研究表明,清除大腦中有害物質的淋巴管(lymphatic vessel)在多發性硬化症(multiple sclerosis)的發展中,有著至關重要的作用。這些血管將未知的訊息從大腦攜帶到免疫系統,最終引發硬化症的症狀。因此阻止這些訊息的傳遞可能是治療這個影響超過 200 萬人破壞性疾病的新方法。



多發性硬化症是什麼?

多發性硬化症是一種免疫系統疾病,因免疫系統攻擊神經系統,導致神經系統病變。人體的神經細胞有許多樹枝狀的神經纖維,這些纖維的外層包覆著髓鞘(myelin),髓鞘就好比電線外層的塑膠皮,能阻隔神經纖維不互相影響,同時還能加速神經訊號傳遞。

多發性硬化症患者的免疫系統錯把髓鞘當作外來物質而加以攻擊,造成中樞神經系統出現大小不一的髓鞘脫失。當髓鞘被破壞後,神經訊號的傳遞速度就會下降甚至停止,且這些區域會因為組織修復產生疤痕組織而變硬。個人體質或病毒都有可能造成這種免疫反應,但到目前為止,病因仍是謎。

新發現

過去教科書長期堅持大腦周圍不存在淋巴管,而 UVA 的研究人員則證實了大腦淋巴管確實存在。令人更加興奮的是,研究人員已證實該淋巴管不僅在多發性硬化症發揮重要影響,而且很可能也影響許多其他神經炎症疾病和危險的腦部感染。

「我們的數據表明,大腦發送一種訊息到淋巴結(lymph node),告訴免疫細胞回到大腦,導致多發性硬化的病理。」UVA 的研究員 Antoine Louveau 博士說。「探索這些血管在不同神經系統疾病的作用,像是多發性硬化症,是相當重要的原理證明,非常值得。」

阻止多發性硬化症

由 Jonathan Kipnis 博士領導的團隊,能經由標靶大腦周圍的淋巴管來阻止小鼠多發性硬化症的發展。他們使用多種策略來阻斷淋巴管或使用精密雷射摧毀它們。這些都導致​​了同樣的結果:減少了能夠導致癱瘓的免疫細胞的數量。

「如果透過淋巴管傳播腦部炎症是導致多發性硬化的根本原因,針對這些淋巴管的治療方法在臨床上可能更具意義。」研究員 Jasmin Herz 說。

然而,目前對於大腦發送出能驅動多發性硬化症的訊息仍所知甚少。研究人員看得出訊息是否被發送,他們也知道這個訊息指示免疫系統做什麼,但他們還不知道的是大腦發送訊息的機制。「我認為這項研究的下一個任務是確定該訊息是什麼。它是一種細胞信號嗎?還是一種分子信號呢?」 Louveau 說。「得到答案後,我們便能更準確地針對那個訊號下手。」

研究人員指出,移除淋巴管並不能完全阻止多發性硬化症。這表明可能還有其他因素在起作用,科學家正在極力探索更多因素。

(首圖左起為 Jonathan Kipnis 博士、研究員 Jasmin Herz 及 Antoine Louveau;來源:University of Virginia