史上最大鳥類「泰坦鳥」,確認屬於全新物種

作者 | 發布日期 2018 年 10 月 21 日 12:00 | 分類 生物科技 follow us in feedly

科學家重新評估了史上最巨大的鳥類──象鳥,並確認其下一個稱為「泰坦鳥」的物種,其實要獨立出來自成一屬,科學家已定義全新屬名「Vorombe」。



人類為地球製造了大大小小各種麻煩,包括讓許多生物滅絕或陷入滅絕危機。有科學家意識到,或許能藉由了解已滅絕的生物,來幫助了解古代生態系統、區域生物學及人類造成的生態破壞,甚至改善現今許多瀕危生物的問題。

不過要懂得這些早已消失的生物可不是件簡單事,首先,這些生物的數量往往稀少,而目前對生物多樣性的認知還停留在過時的定量方法,使科學家無法精確掌握生物型態多樣性。

一篇刊登在 2018 年 9 月皇家社會開放期刊(Royal Society Open Science)的論文,對一種曾生活在馬達加斯加、號稱世界最巨大的鳥──象鳥,進行深入研究。

倫敦動物協會(Zoological Society of London,ZSL)的領導作者詹姆斯‧漢斯佛德(James Hansford)帶著捲尺和圓規,結合機器學習和貝葉斯演算法,分析了全球博物館的上百塊象鳥骨頭,藉此重新評估象鳥這種奇特生物的分類。

過去科學家鑑定出多達 15 種不同象鳥歸類在「Aepyornis」(隆鳥屬)和「Mullerornis 屬」之下,這是一種無法飛行且早已滅絕的巨大鳥類,生存於第四紀晚期的馬達加斯加,不過漢斯佛德推翻了這項推測,指出這些生物可以再細分出第三個屬「Vorombe」。

英國生物學家 C.W. ‧安德魯斯(C.W.Andrews)於 1894 年提出史上最巨大的鳥類物種是「泰坦鳥」(Aepyornis titan),而現在科學家確認,泰坦鳥並不屬於先前鑑定出的隆鳥屬物種 Aepyornis maximus,而是全新屬別「Vorombe」下的獨立物種。

牠們的骨頭形狀有別於其他象鳥,因此 ZSL 為牠們取了全新的名字──Vorombe titan,在馬拉加斯語與希臘文中代表「大鳥」之意。

「象鳥曾是馬達加斯加島上最大的巨型動物,也可能在這座島的生物演化歷史扮演最重要角色之一,甚至比狐猴還重要。這是因為巨型動物對生態系統有更大的影響,比如透過食用植物控制植被、排便播種的方式,至今馬達加斯加仍因這些生物的滅絕而困擾。」漢斯佛德解釋。

不過說到底,弄清楚象鳥這種古生物的分類到底有什麼重要性?對此,論文共同作者山謬爾‧圖非(Samuel Turvey)教授認為,如果對過去物種的多樣性沒有精確認知,就無法正確理解像馬達加斯加島這般獨特的生態系統,也無法重建人類來到這座島後逐漸滅絕的生物真面目,了解這段歷史有助於他們制定如何搶救現今瀕危生物的對策。

150 年來世界最大鳥類的分類爭議也因這項研究告一段落,也許象鳥離現代人類的世界太遙遠,不過只要有物種出現滅絕風險,這些古生物就必定有研究和了解的重大價值。

(圖片來源:ZSL