燃料完全耗盡,克卜勒望遠鏡正式從太空中退役

作者 | 發布日期 2018 年 10 月 31 日 12:43 | 分類 天文 , 尖端科技 , 航太科技 follow us in feedly

終於還是到了和克卜勒太空望遠鏡說再見的時候。美國太空總署宣布克卜勒望遠鏡燃料已完全燃盡,從今起將不再有數據傳輸,正式退役。迄今為止,克卜勒望遠鏡幫我們確認了超過 2,600 顆太陽系外行星,並表明夜空中約 20%~50% 恆星可能都有大小與地球相似的行星。



克卜勒太空望遠鏡於 2009 年 3 月 6 日發射,搭載儀器結合了所有用來測量恆星亮度的尖端技術,往天鵝座與天琴座那片星光熠熠的天空方向觀測 15 萬顆恆星。

2010 年 4 月 1 日,NASA 宣布克卜勒望遠鏡第一個主要研究結果。在克卜勒太空望遠鏡發射之前,我們探測到的系外行星數量寥寥無幾,但克卜勒升空後僅 2 年時間就取得巨大進展,其觀測細緻程度有如看著一隻跳蚤從 160 公里外的車燈前跳過,完全是當時的科學工程奇蹟。

截至 2011 年 12 月,克卜勒望遠鏡總共發現 2,326 顆候選行星,其中 207 顆與地球大小相似、680 顆是超級地球、1,181 顆為海王星大小、203 顆為木星大小、55 顆比木星還巨大。

但時間來到 2012 年,用來平衡克卜勒望遠鏡的儀器故障了,隔年情況進一步惡化,工程師當時心想,該不會這就是克卜勒望遠鏡觀測之旅的終點。所幸 2013 年稍晚,工程師想到利用太陽光的壓力來平衡望遠鏡,成功扭轉了岌岌可危的望遠鏡,開啟克卜勒望遠鏡新的 K2 任務,直到現在。

今年 3 月,NASA 凝重宣布克卜勒望遠鏡的燃料量已亮起紅燈,自那時起,當局多次下令讓望遠鏡進入安全休眠模式,盡可能減少燃料燃燒以延長任務。但天下無不散的筵席,NASA 在 10 月 31 日宣告,克卜勒望遠鏡燃料已完全耗盡,無法繼續聽從指示轉向特定方向觀測了,在本週或下週,工程師將向望遠鏡發送最後一道命令:關閉所有儀器運作以保持靜音,正式退役,從此在軌道上安靜、永遠地漂移。

目前,克卜勒望遠鏡收集的所有數據都已搶在退役前傳回地球,這筆龐大資料夠讓科學家再埋首分析個十來年。當然,搜索系外行星的任務並沒有停止,凌日系外行星巡天衛星(TESS)已接續克卜勒望遠鏡,截至今年 9 月確定了 2 顆潛在的系外行星,不久的將來終會超越前輩。

(首圖來源:NASA

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