時代的眼淚,GeoCities 地球村即將走入歷史

作者 | 發布日期 2018 年 11 月 12 日 9:00 | 分類 科技史 , 科技趣聞 follow us in feedly

歷史悠久的地球村(Geocities)免費網頁代管網站之最後據點──日本雅虎上個月宣布日本版地球村將在明年 3 月 31 日停止服務,2020 年 3 月 31 日刪除所有資料,充滿幾代人回憶的 Geocities 地球村即將走入歷史。



▲ 日本雅虎地球村結束營運的通知

新一代年輕人可能不知道 Geocities 地球村是什麼,然而在網際網路的發展史角度,筆者認為有必要介紹它,因為它是網際網路萌芽期的重要網站,孕育現年 35~50 歲將近兩世代的人,是第一代「網民」的共同回憶,甚至就是新創網站大佬當年第一個網頁作品存放的地方。

那些年,我們一起瘋網路

地球村是網際網路發展期的知名網頁代管商,某種程度也是社群網站之祖,由身為慈善家兼科技企業家的大衛‧布奈特(David Bohnett)1994 年創立,讓人可免費申請空間放置靜態網頁分享個人興趣。大家可能覺得這沒有什麼,但是考量當年的時代背景:1994 年網際網路剛開放商用,1995 年微軟發表改變個人電腦歷史的 Windows 95 系統,還只是不連網的單機作業系統,得經過繁雜的設定才能撥接上網,而台灣一直要到 1997 年左右,上網才變成個人電腦使用者的普及行為(不過當年是撥接上網),進一步才開始有人做個人網頁,我們就可以知道大衛‧布奈特做了多麼超前時代的事情。

現在有雲端,有各式各樣的主機代管服務,還有 Google、Facebook、twitter、Plurk、Blogspot、Mastodon 等等,但在 2000 年以前不是如此,想要在網路「發聲」,就得學習手工製作個人網頁。以 1996 年來說,當時製作個人網頁非常不容易,首先存放空間就是第一個問題,那時候跟 ISP 公司申請撥接網路會附贈 email 信箱,但不會有個人網頁空間,能放個人網頁的,幾乎只有學術網路資源(當然「掛在商業公司」裡也是一種方法),例如說你是大學生,學校給每個人 5MB 空間可放自己的個人網頁,除此之外還沒有出現主機代管服務,只能自架主機,「最便宜」的方案也只有昇陽 Solaris 一類的主機,不比現在大眾知道有普及的免費版 GNU / Linux 系統或 FreeBSD 可裝到一般個人電腦自己架,也就是說無論經費或技術難易度都很高,所以當時能做個人網頁的,幾乎只有大型商業公司雇員及大專院校的學生、老師。

就在那個時代,地球村可免費申請就得到高達 20MB(當年很大喔)的空間放自己的網頁,很快就讓很多人趨之若鶩,第一代精美的個人網頁如雨後春筍逐漸出現。雖然筆者說得簡單,但當年製作、上傳網頁可不簡單:

  • 沒有現代「隨看即所得」編輯器(WYSIWYG),必須學 html 語法純手工編寫。
  • 主要是靜態網頁,還沒有現代成熟的動態網頁,且是最早的 CGI 技術,留言板、計數器等已不簡單,聊天室是豪華的東西,討論區則是不得了的奢侈品。
  • 沒有輕鬆的上傳機制,必須使用 ftp 手動上傳網頁。
  • 還沒有商品化的數位相機,圖片都必須掃描現有印刷品,或純手工用美工軟體畫(當年繪圖板也不普及)。

儘管如此,不滿學校少少的網頁空間與非商業限制,第一代先驅還是努力活用 Geocities 製作出百花齊放的各種興趣網站。

▲ 當年 GeoCities 提供方便的網頁計數器等服務,可是一大福音呢!(Source:日本雅虎

更進一步, 地球村的設計很有趣,按照伺服器來分區(Neighborhoods),各區以地球知名城市來命名成為分站,再配上分割區和門牌,就好像真的地址門牌。

最初地球村其實不叫 GeoCities 而是 BHI(Beverly Hills Internet 縮寫),只有 6 個「地區」,分別是「Colosseum」(羅馬鬥獸場)、「Hollywood」(好萊塢)、「RodeoDrive」(羅迪歐街)、「SunsetStrip」(日落大道)、「WallStreet」(華爾街)和「WestHollywood」(西好萊塢),1995 年中期以後,公司開始提供用戶(從那時起叫 homesteader,中文直譯是「宅地主」)自建首頁,快速發展之下,平均每月頁面瀏覽量超過 600 萬,到該年末,分區擴展到 14 個,網站也更名為日後膾炙人口的 GeoCities 。

▲ 1996 年時地球村已成長到 29 個分區,同年 HINET 才剛成立呢。(Source:維基頁面截圖)

雅虎收購,步入下坡

看到地球村的興起,包含雅虎( Yahoo )等很多公司加以投資 ,加上付費服務引入,使地球村快速成長:

  1. 1997 年 6 月,地球村成為網際網路第五大流行網站。
  2. 1998 年公司股票在那斯達克上市,首次公開發行價為 17 美元,上市後股價迅速攀升,最高時每股超過 100 美元。
  3. 1999 年時,GeoCities 成為網際網路存取次數第三的網站,僅次於美國線上(AOL)和雅虎。

接近千禧年網際網路泡沫頂峰之時,雅虎以 35.7 億美元收購地球村,隨後在 5 月 28 日開始控制地球村,然而從此以後,地球村就開始走下坡。首先是雅虎發表不合理的新服務條款──規定雅虎公司擁有地球村站上所有權利和內容,包括媒體檔案如圖片,導致集體嘩然,大量用戶群起抗議而離開,使雅虎迅速改正服務條款;接著把「地區」和「街道地址」從個人網頁 URL 去除,這消除了使用者的認同感,不久之後地球村的社群管理員還把雅虎告上法庭,因為地球村的志願者計畫(社群領導人)被終結。

2001 年,雅虎在地球村引入收費進階網站代管服務,並限制免費帳戶網頁流量──每月最高限額 4GB,付費帳戶則統一移轉到沒有流量限額的 Yahoo! Web Hosting 服務。流量限制使地球村的受歡迎度日漸下降,加上一般個人網站代管服務興起,費用不斷下降,地球村越來越過時,用戶也逐漸流失。雖然如此,根據 ComScore 統計,2006 年 3 月地球村在美國還有 1,890 萬訪客量;2008 年時,Compete.com 調查發現,geocities.com 這個域名還有 1 億 7,700 萬訪客拜訪數,然而就在 2009 年 4 月 23 日,也就是雅虎收購地球村十年後,雅虎宣布該年 10 月關閉美國地球村服務,這代表至少 3,800 萬網頁會消失,大量網民逃難到別的網站服務,尤其是 Facebook。

好在就在地球村被雅虎收購以前,地球村已成立的日本子公司 GeoCities Japan 不受影響,逃過關站的命運,邁入下個十年,直到今年 10 月 1 日,日本雅虎才宣布將於明年 3 月 31 日結束營運。

回顧起來,其實 GeoCities 地球村真的很可惜,它可以說是 Facebook、Myspace 一類社群網站之祖,雅虎在跟 Google 兩強競爭的時代,大可把 GeoCities 改良進化成「Facebook」,還有一搏奮起的籌碼,結果反而任地球村老朽、停滯不前,這個響噹噹的品牌被長期忽視到最後結束營運,用戶與訪客流失到後進的其他網路服務,特別是 Facebook 。

很多人的「青春」都在地球村,看來就這樣一去不復返了?好在兩個公益組織網際網路檔案館webcitation ,一個商業公司 Geocities.ws (跟雅虎 GeoCities 完全沒關係的另一間公司 )當年有備份整個地球村網站下來作紀錄典藏,有需要還是可在裡面找回自己當年的嘔心瀝血之作(小提醒:中文部分,可能要用 Unicode 流通以前的 BIG-5 編碼搜尋喔)。

▲ Geocities.ws 備份的地球村網頁一例。

今日 Web 已不再是新創,而漸漸變成「傳統」科技。看來 GeoCities 地球村的結束,也象徵著一個時代的終結。

(首圖來源:GeoCities