AirPort 網路基地台走入歷史,蘋果為何砍這 20 年前產品線?

作者 | 發布日期 2018 年 11 月 21 日 8:30 | 分類 Apple , 網通設備 follow us in feedly

蘋果的路由器產品線 AirPort,終於到了徹底結束舞台的時刻。今年 4 月,蘋果宣布正式停產 AirPort 產品線,包括 AirPort ExpressAirPort Extreme 和 AirPort Time Capsule 時間膠囊等幾款主要裝置。




當時蘋果並未解釋停產原因,但官方表示,短期內仍會繼續銷售庫存。就在前幾天,9to5Macappleinsider 等多家外媒均表示,現在蘋果官網已不再銷售任何和 AirPort 有關裝置,意味著庫存已清空,網路商店也不再有相關產品頁面。

這證明 2016 年傳聞是正確的,當時彭博社曾援引一名內部人士說法,稱蘋果已解散 AirPort 團隊,不少成員早就加入其他團隊,比如 Apple TV

據悉,蘋果是為了更專注核心產品研發,所以砍掉一些和主業務不太相關的產品線。這也是為什麼從 2013 年起,蘋果就沒有再更新 AirPort 旗下產品。相比現在的新裝置,多年不更新的 AirPort 不具太多購買理由。

但更重要的是,新技術背景下,AirPort 扮演的「網路中樞」角色,也需要新定位轉變。

AirPort 會被蘋果拋棄,也許是不再重要了

路由器,或說掛了「智慧」兩字的路由器裝置,曾經是不少科技公司的發展重點。

比如小米雷軍就曾在 2015 年的世界網路大會表示,路由器是小米除手機、電視外的第三大核心業務,其他只是小米生態鏈的投資布局;還有百度和 360 等公司,也一度將路由器解讀為是各類聯網智慧裝置的進入點。

回過頭看,雷軍今天肯定不會這麼說。歷經兩三年摸索,路由器市占率仍牢牢掌握在思科、華為、TP-Link 等幾家老牌廠商手中,很多紅極一時的智慧路由器都銷聲匿跡,連之前推過自有品牌 Wi-Fi 路由器的 Google,近兩年也沒有下文。

與其說路由器地位逐漸沒落,倒不如說是這些科技公司找到更適合當「智慧家居進入點」的產品──具語音互動功能的智慧喇叭。在 AI 技術的推動下,新舊玩家又紛紛進駐這個市場,嘗試拔得頭籌。

如果路由器僅充當網路中樞,那麼智慧喇叭多了一項控制功能,且語音互動的門檻也明顯比在手機上按按鍵要低得多。

所以,我們也看到支援 Siri 的 HomePod 推出,雖然現在只是配合 Apple Music 使用的喇叭,似乎和路由器沒有太大關係,但在即將到來的物聯網時代,HomePod 或衍生品,肯定會擔起更多「控制中樞」角色,為蘋果生態圈服務。

同樣被新服務取代的還有 AirPort Time Capsule,這款 10 年前面世的裝置有點類似 NAS,除了具備和 Extreme 相近的路由器效能,還內建一顆硬碟,多和 macOS 自帶的 Time Machine 功能搭配使用,以便定期將 Mac 電腦資料無線備份至區域硬碟,供日後尋找舊檔案和恢復資料。

但當蘋果推出更便捷的 iCloud 雲端儲存服務後,區域備份的概念逐漸弱化,除了對超大容量備份有需求的專業人士,Time Capsule 對普通用戶的吸引力就沒那麼大了。

20 年前蘋果推出 AirPort,是為了讓 Mac 用戶率先享受 Wi-Fi 上網

蘋果宣布停產 AirPort 產品線後,有媒體曾解讀,多和蘋果用戶黏性有關。

雖然不管 AirPort 還是停產的 Apple 顯示器,銷量對蘋果都微乎其微,然而在營收數字之外,這些配件也是蘋果生態圈的一部分──因為蘋果的「光環效應」(Halo Effect),正是由一件件蘋果裝置組成。

這意味著,當用戶入手一部 iPhone 或其他蘋果裝置,為了追求聯動服務和體驗一致性,理論上會繼續購買其他蘋果產品,比如 MacBookApple Watch Airpods,只有一起用時,用戶才會享受到蘋果生態的優勢。

既然如此,為何要將這部分硬體主導權交給第三方品牌去做?除了前文所說的定位轉變,和 AirPort 最開始推出目的也有關係。

▲ 蘋果 1999 年推出的 Airport Base Station。

1999 年,AirPort 首次在 MacWorld 大會亮相,當時無線 Wi-Fi 的概念還未落地,大部分人上網還需要網路線,可是時任蘋果 CEO 的賈伯斯卻已在展示用 iBook 無線上網的場景,靠的就是初代 AirPort Base Station 提供的無線訊號連線。之後很多年裡,AirPort 在各種 Wi-Fi 新標準的推行也走在前方。

所以,蘋果最早推出 AirPort,除了想控制網路進入點,更是為 Mac 用戶提供無線網路體驗,確保自家體驗差異化。

這就和 1980、1990 年代,蘋果曾自己做印表機一樣,希望身處蘋果生態圈的用戶能使用最好的服務,但當惠普等其他廠商彌補這塊空白,開始生產高品質印表機之後,蘋果便選擇結束這市場。

▲ 賈伯斯 1997 年回歸蘋果後砍掉了不少配件產品線,印表機是其中之一。

如今 AirPort 也一樣,在 Wi-Fi 無線網路大規模普及後,蘋果不再需要靠 AirPort 突顯 Mac 體驗的差異化,市面也有太多比 AirPort 更優秀的路由器。

雖然曾有人認為,蘋果可能會推出支援 Mesh 網路的 AirPort,但現在蘋果官網販賣的 Linksys Velop 路由器已支援,如果這產品夠好,為什麼蘋果還要自己做?用 LG 的 UltraFine 4K / 5K 顯示器取代蘋果自家顯示器也是一樣道理。

加上高度成熟的市場,路由器的價格越壓越低,沒有太多利潤空間,蘋果會拋棄「不怎麼賺錢」的業務,也很符合大公司會做的選擇。

另一方面,從蘋果生態圈的角度考慮,路由器只是基礎硬體裝置,你不會因入手路由器而再買一台 iPhone 或 MacBook,也很難為蘋果帶來持續的服務營收。

所以,就算使用第三方產品,除非某家公司的實驗室藏著一項能改變業界的黑科技連線技術,否則對蘋果用戶沒什麼影響。

唯一遺憾的,可能是我們很難再看到像 AirPort 如此簡約設計的路由器了。

(本文由 愛范兒 授權轉載;首圖來源:蘋果)