發現亞洲特有種蜘蛛「大蟻蛛」像哺乳動物,也會分泌母乳哺育後代

作者 | 發布日期 2018 年 12 月 03 日 13:28 | 分類 生態保育 , 自然科學 follow us in feedly

哺乳動物和其他動物一個最明顯差異的特徵,就是能分泌母乳哺育後代。但現在,中國科學家發現只分布於中國、台灣等地的大蟻蛛,也會分泌「乳汁」哺育後代直至幼蛛成年,行為和哺乳動物極其相似,這可能打破我們對哺乳動物定義的特殊性。



不同種類的蜘蛛有各式各樣方法養育自己後代,有些雌蛛會停止進食以專注保護卵子,有些雌蛛像一台魔法校車讓幼蛛騎在背上兜風,還有一種學名為 Stegodyphus lineatus 的蜘蛛,更是把產後護理發揮到極致,牠們液化自己的身體組織器官來養育後代,兩個星期後,幼蛛成長茁壯,而雌蛛凋零成一具空殼。

現在,來自中國科學院昆明分院的科學家又發現一種蜘蛛不只會產後護理,其行為更像是盡心盡力照顧幼兒的哺乳動物。根據台灣中研院生物多樣性研究中心分類,這種蜘蛛為跳蛛科(jumping spider)下的大托歇蛛(Toxeus magnus),因外觀像極螞蟻,也被稱為大蟻蛛,最早發現於台灣,後發現中國、新加坡兩地也有分布

研究人員首先在戶外觀察到大托歇蛛的異樣:當後代孵化後,雌蛛仍逗留在巢中數週,有異於多數雌蛛在幼蛛出生後就會離開巢穴的現象。為了弄清楚大托歇蛛的產後護理期有多久、為何如此照顧後代,該團隊將 32 隻大托歇蛛成年雌蛛帶回實驗室觀察。

隨後他們發現,幼蛛自出生後 21 天內明明都沒有離開巢穴,但身體持續發育,而雌蛛又沒有從外面帶食物回來餵養,那麼幼蛛的營養源來自哪?進一步摸索才驚訝發現,雌蛛腹部的生殖溝會分泌一種含有糖、脂肪和蛋白質的液體,在幼蛛剛出生的 1 週內將其滴在巢穴表面給幼蛛吸食,一週過後,幼蛛就開始直接從雌蛛身上吸吮乳汁。

▲ 雌大蟻蛛會分泌乳汁。

為了測試這種「母乳」是否真為小蜘蛛的營養來源,研究人員用立可白阻斷雌蛛分泌的乳汁流出,發現所有幼蛛都因沒有乳汁吸食而停止發育,並在出生幾天內就死亡,確認了雌蛛分泌之液體是嗷嗷待哺幼蛛不可或缺的營養源。

更令研究人員訝異的是,當幼蛛已到達可獨立自主的性成熟階段(出生後約 20 天)、能開始獨立覓食後,雌蛛仍會繼續分泌乳汁照顧後代,前前後後共歷時長達 40 天,以多數蜘蛛僅 1~2 年的壽命來看,這哺乳期可說是相當長。

不過最有趣的是,上述所說已經性成熟卻還能回家找母親的後代,只限女兒,兒子如果踏進家門就會被雌蛛攻擊。研究人員說,雌蛛之所以禁止已經成年的雄蛛回到出生地,可能是想避免近親繁殖。

這項研究告訴人們,哺乳動物並不是唯一會盡心盡力照顧幼兒的動物,也許接下來科學家要探討的是,乳汁分泌是否為無脊椎動物的一種進化。新論文發表在《科學》(Science)期刊。

(首圖來源:中國科學院昆明分院

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