精密「癌症篩檢」背後隱藏的傷害──癌症過度治療

作者 | 發布日期 2018 年 12 月 23 日 12:00 | 分類 生物科技 , 醫療科技 follow us in feedly

癌症給人們的印象往往是來得又急又快,讓人措手不及。其實也有些癌症進展較緩慢甚至暫時停止生長,這類型的癌症就算沒有檢查出來,身體也不會有什麼不適,即使沒有治療,生命也不會有任何危害。有些時候未經處置的腫瘤甚至會自己消失。當這些根本不會產生任何症狀、也不會對身體造成絲毫傷害的腫瘤診斷出來時,就是「過度診斷」(overdiagnosis)



過度診斷帶來的困擾在於,醫師對於極早期的癌症,很難判斷它將來會發展為惡性腫瘤抑或是根本無害,因此任何人一旦檢驗出癌症就一定要接受治療。這意味著有些檢驗出「罹患」癌症的「病患」,原本未接受任何治療生命也不會有危險,但卻要承受癌症治療的副作用,這就稱為「過度治療」(overtreatment)

甲狀腺癌的過度篩檢

最早關於有些癌症並不一定會致命的證據,來自解剖檢查許多死者時發現腫瘤,但這些死者並非死於癌症,而是其他的病症。這顯示有些人雖然罹癌,卻終其一生未受影響,也都沒有發現腫瘤的存在。另一項證據來自南韓,1999 年開始進行的大規模癌症篩檢。由於甲狀腺癌篩查只需要簡單的頸部超音波檢查,因此多數民眾都很樂於接受。十年後他們驚訝地發現,民眾罹患甲狀腺癌的比例呈現數倍增加,但死於該癌症的比例並未明顯成長。最後科學家才搞懂,這就是過度篩檢。然而已有許多病患已過度治療,切除了他們的甲狀腺,且終生必須額外補充甲狀腺素,還可能發生鈣離子代謝失調及聲帶麻痺等副作用。

乳癌篩檢有可能過度

乳癌的早期發現早期治療確實能避免許多不幸發生,但也有一些早期乳癌終其一生不會再惡化。研究顯示,每一位因早期發現而被救了一命的乳癌病患,同時會有約三例過度篩檢及治療。許多醫生皆認為「乳腺導管原位癌」(ductal carcinoma in situ)根本就不算癌症,建議應更改病名把「癌」字去掉。雪梨大學 Brooke Nickel 博士建議,將那些對身體危害程度低的癌症改稱為「微腫瘤」(microtumor)、「變異細胞」(abnormal cells)或是「惰性病變」(indolent lesion),以減低人們不必要的驚慌、焦慮及治療。

大腸癌的過度篩檢

許多人都有接受腸道內視鏡檢查的經驗,醫師操作內視鏡檢查腸道內是否有異常增生的瘜肉時,若有發現就將瘜肉切除。由於瘜肉可能演變成大腸癌,因此一般人的觀念是應盡快切除瘜肉,以降低發生大腸癌的風險。然而並非所有瘜肉都會惡化成為大腸癌,因此這就是過度篩檢,而將全部發現的瘜肉一一切除,就是過度治療了。

結語

隨著各種分子及影像的癌症篩檢技術日益進步,人體內各種基因突變及細胞的異常增生,已可在早期即檢驗出來,然而極少量的異常細胞並不一定會致癌,這些變異的細胞有些可能會被免疫系統發現消滅,有些會生長停滯不至於惡化而威脅生命。究竟該如何準確判斷何者是無害的變異不需處置,何者會對生命造成危害應盡快治療,仍需更多研究才能有結論。

在此「精準醫學」的時代,癌症篩檢的施行與否,也應該考慮到每個人的遺傳、環境和生活習慣等癌症危險因子(風險分級篩檢,risk-stratified screening)。因為罹癌風險較高的人接受癌症篩檢獲致的益處(降低癌症的傷害或死亡),才會超過過度診斷及過度治療引發的焦慮、副作用等。唯有癌症篩檢的觀念及知識更健全,才能發揮它最大的效益!

(首圖來源:pixabay