雙重證據確認火星同一地區有甲烷,並確認來源地

作者 | 發布日期 2019 年 04 月 03 日 18:27 | 分類 天文 , 自然科學 , 航太科技 follow us in feedly


幾年前,當 NASA 的火星車在火星地表發現強烈甲烷訊號時,科學家既驚又喜,擔心可能只是儀器污染物,開心可能有機會找到外星生命。最近,歐洲太空總署的火星探測衛星在同一區域、同一時間點確認了甲烷訊號,有如雙重認證,還加碼確定了火星甲烷可能的起源地。

NASA 好奇號於 2012 年登陸蓋爾撞擊坑(Gale Crater),2013 年 6 月 15 日便探測到地表冒出強烈甲烷訊號,當時引起天文學界一陣小轟動,但科學家不敢排除檢測失誤的可能性,因為甲烷訊號沒幾天就消失無蹤了,科學家這些年來都在辯論火星甲烷的出現是否與外星生命有關,或僅僅只是地質過程,又或者單純是儀器出問題。

現在另一項獨立研究證實:別爭了,雖然探測訊號來去匆匆,但甲烷真的存在!就在 6 月 15 日好奇號發現甲烷訊號的隔天,來自歐洲太空總署的火星快車號(Mars Express,為一顆火星探測衛星)也在相同地區檢測到甲烷訊號飆升,這是第一次有不同的探測器針對同區域甲烷物質進行確認動作。

新研究由義大利國家天文物理研究所 Marco Giuranna 領導,他們使用快車號上的行星傅立葉光譜儀(Planetary Fourier Spectrometer,PFS)進行探測,測量結果表明,2013 年 6 月 16 日當天,平均 49,000 平方公里範圍內約含有 46 噸甲烷,對火星而言算極高含量;幾天之後,好奇號與快車號的甲烷訊號也都一同消失。

除了二次驗證甲烷的存在外,研究人員還根據甲烷數據、預期的大氣環流模式、地表甲烷釋放強度、持續時間等條件建立模型,追溯出地下甲烷的來源地,可能來自蓋爾隕石坑東部的梅杜莎槽溝層(Medusae Fossae,MFF)。

研究共同作者 Giuseppe Etiope 說,梅杜莎槽溝層可能延伸到地下淺層甲烷儲層,又剛好那陣子遇到火星地震運動,瞬間釋出大量甲烷並剛好被好奇號、快車號捕捉,才有了這幾年的甲烷之爭。

不過這種解釋還有點不完整,因為甲烷從地底釋放出來後應還能在火星大氣層中滯留 300 年,之後才分解逸散到太空;也就是說,探測器到現在還要能找到甲烷,如果找不到,代表上述解釋不對,或者大氣中還有其他快速消除甲烷的未知機制。

新論文發表在《自然-地球科學》期刊。

(首圖來源:歐洲太空總署

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