靠私募資金打造出的「創世紀號」月球探測器,在登月最後一步墜毀

作者 | 發布日期 2019 年 04 月 12 日 15:16 | 分類 天文 , 尖端科技 , 航太科技 follow us in feedly


原本有機會成為第 4 個登陸月球的探測器──以色列創世紀號(Beresheet)飛船,墜毀了。儘管任務失敗,但 Beresheet 依然會在歷史留名,因為這是第一個非透過國家金援、幾乎全靠私募資金成功飛出天際的月球飛行器。

迄今為止,只有蘇聯、美國、中國成功登陸月球表面,比較知名的有蘇聯月球 2 號、月球 21 號(帶有月球車 2 號);美國的勘測者 1 號、阿波羅 11 號載人任務、阿波羅 15 號(第一輛載人月球車);中國的玉兔號月球車、玉兔二號月球車等。

蘇聯月球 2 號探測結果表明,月球沒有磁場,且月球周圍沒有類似地球范艾倫輻射帶(Van Allen radiation belt)的輻射層。

阿波羅 11 號載人任務大家都耳熟能詳,即 NASA 兩名太空人阿姆斯壯與艾德林成功登月(第 3 位太空人科林斯獨自留在指令艙監測通訊);阿波羅 15 號中,太空人斯科特(David Scott)和艾爾文(James Irwin)在月球表面停留 3 天,並在月表行走了近 20 小時。

中國兩輛成功登月的月球車則是玉兔號、玉兔二號,前者由嫦娥三號探測器攜帶,於 2013 年 12 月成功軟著陸月球表面;玉兔二號月球車則由嫦娥四號探測器攜帶,於今年 1 月 3 日登陸月球,更是領先世界首度踏上月球背面的月球車。

再接下來就是以色列非營利組織 SpaceIL,原定在 2019 年 4 月 11 日於月球北部澄海(Mare Serenitatis)軟著陸的創世紀(Beresheet)探測器。

現在消息傳來,確定創世紀號著陸失敗,探測器發動機在下降過程失靈,隨後與地球工程師失去通訊,330 磅重的著陸器最終墜毀。撞上月球前(約月表上方 22 公里處),它拍了一張自拍照,給自己留下到此一遊紀念(見首圖)。

但創世紀探測器依然會史上留名,因為它是全球第一個靠私人募資打造、並成功發射進入月球軌道繞行的太空飛行器,只差最後登月一步,雖敗猶榮。

2007 年,由 Google 贊助的「Google 月球 X 大獎」發起一場全球競賽,參賽團隊必須自製可登陸月球、且能在月面移動 500 公尺、回傳數據和清晰影像(包含圖片及影片)至地球的探測器。

2010~2017 年間,全球有多達 30 支隊伍宣布參賽,但截至 2017 年只有 5 支隊伍留存並簽訂發射合約,創世紀號探測器就是 SpaceIL 團隊從中脫穎而出的作品。

SpaceIL 團隊成形於 2010 年底,3 名年輕的工程師:Yariv Bash、Kfir Damari、Yonatan Winetraub 在酒吧喝了一整晚的酒,說服自己可以打造出一台月球飛船,然後就果決參加了競賽。

這份膽識引起淨資產接近 10 億美元的南非裔以色列富豪 Morris Kahn 注意,他最後為 SpaceIL 團隊投資了 4,300 萬美元(以色列政府則投資約 200 萬美元),團隊總共募集到高達 1 億美元的私人資金,打造出這艘月球探測器。

▲ 2015 年第 66 屆耶路撒冷國際宇航大會展出的創世紀號模型。(Source:אמא של גולן [CC BY-SA 4.0], via Wikimedia Commons

Morris Kahn 現年 89 歲,據外媒報導,他在受訪時說:「我並不想成為最富有的人,我用喜歡的方式運用它,也享受了金錢成就夢想的過程。」似乎並不為這筆投資感到太惋惜。無論成功與否,他都以行動鼓勵以色列年輕人投入科學工程。

未來幾天,將有更多細節透露下降期間究竟發生了什麼事情,假如創世紀號探測器這天沒有失敗,那麼它將準備好好研究澄海──月球引力與磁場的異常區。

(首圖來源:達志影像)

延伸閱讀: