日隼鳥 2 號二度登陸龍宮,離生命起源更進一步

作者 | 發布日期 2019 年 07 月 11 日 15:15 | 分類 天文 , 航太科技 follow us in feedly


日本宇宙航空研究開發機構今天宣布,探測機「隼鳥 2 號」成功二度登陸小行星「龍宮」,研判順利採集地表下砂石,這些砂石很可能保有太陽系誕生初期樣貌,有助解答生命起源。

日本放送協會(NHK)、日本朝日新聞及日本每日新聞報導,日本宇宙航空研究開發機構(JAXA)研究總主持人久保田孝說,這次登陸非常成功,應該可以採到(地表下)一些岩石。

隼鳥 2 號在下降觸地後正常往上升,整個過程都依照計畫進行,久保田說:「因為所有部分都很成功,所以應該可以稱為大成功。」

隼鳥 2 號這次採集「地表下」砂石任務跟上次採集「地表」砂石一樣,都在接近地表時發射子彈,由於龍宮重力很小,被子彈撞擊到砂石向上飄起後,隼鳥 2 號再用機體下方長型採集管採集砂石。

隼鳥 2 號 4 月透過撞擊裝置在龍宮完成撞擊,後來經確認已成功製造人造撞擊坑(Crater),研判地表下物質因為撞擊已散布在撞擊坑附近。

雖然龍宮是太陽系誕生時的小行星,但因為地表受到太陽及輻射線長期照射,很可能產生「變質」,而埋在地表下的物質則非常可能保有 46 億年前太陽系誕生初期樣貌。

在今天的任務中,JAXA 已確認隼鳥 2 號在接近地表時發射子彈,隼鳥 2 號二度登陸龍宮採集「地表下」砂石的任務,已依計畫進行並成功完成。

今天所採集到的「地表下」砂石,預計會在 2020 年冬天隨隼鳥 2 號一同返回地球。

回顧這次任務,由於地球發出的訊號要花 13.5 分鐘才能傳到隼鳥 2 號上,所以隼鳥 2 號用自動控制方式自行下降,並在預定的時間點完成登陸,目前已知隼鳥 2 號機體一切正常。

隼鳥 2 號在 2 月時首度成功登陸,「幾乎」可以確定成功採集到龍宮「地表」砂石;4 月時成功在龍宮製造人造撞擊坑,樹立挖掘「地表下」物質的先驅技術。

隼鳥 2 號這次如果能成功採集到埋在「地表下」的砂石,並把小行星上的物質帶回地球,成就將遠遠超越隼鳥 1 號。

二度登陸前進行約 10 萬次的模擬

但要成就創舉並非沒有風險,過去幾個月,JAXA 內部曾討論是否放棄讓隼鳥 2 號二度登陸龍宮。JAXA 專案經理津田雄一說,如果勉強登陸導致隼鳥 2 號機體受損,甚至完全失聯,「將有失去已獲致成果的風險」。

隼鳥 1 號曾在登陸小行星時受損,造成重要組件損壞一度失聯;如果隼鳥 2 號為取得更進一步的成就,冒險登陸導致失敗的話,可能對未來要進行的月球與火星衛星探測任務產生影響。

即使如此,團隊還是抱持不重蹈覆轍、讓隼鳥 2 號獨力嘗試的想法,在二度登陸前進行約 10 萬次的模擬,得到全數成功登陸的結果。

不論在什麼樣的狀況與條件下,要登陸在沒有大型岩石、半徑約 3.5 公尺的目標範圍內,幾乎沒什麼問題,也因此津田之前宣布即將進行二度登陸時說,只要有可靠的技術,「沒有不登陸的選項」。

龍宮由於逐漸接近太陽,造成地表溫度慢慢升高,團隊研判 7 月中旬前必須完成二度登陸。

今天上午,隼鳥 2 號從距離龍宮地表約 300 公尺高度開始下降。隼鳥 2 號透過機體上的攝影機捕捉之前預先投下的位於龍宮地表的標記物,再緩緩下降,並在上午 10 時過後成功登陸在撞擊坑附近。

龍宮地表下的砂石一旦順利送回地球,就能調查太陽系誕生時的水與有機物質的成分。如果成分跟地球類似,做為生命起源的水與有機物質,從龍宮而來的可能性就增加;如果成分跟地球不同,那地球生命起源的謎團恐將更加難解。

隼鳥 2 號 2014 年 12 月順利從位於鹿兒島縣的種子島宇宙中心發射升空,2018 年 6 月抵達龍宮周邊。到返回地球的整個計畫,約需花費 289 億日圓(約新台幣 80.4 億元)。

隼鳥 2 號 2 月 22 日成功登陸龍宮,JAXA 團隊認為,小行星上的岩石保留著太陽系 46 億年前誕生時的痕跡,可說是「時空膠囊」。龍宮目前距離地球約 2 億 4,000 萬公里。

(譯者:黃名璽;首圖來源:Go Miyazaki [CC BY-SA 4.0], via Wikimedia Commons

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