一個半小時對話中,Elon Musk 透露 SpaceX 一連串最新動態

作者 | 發布日期 2017 年 07 月 22 日 0:00 | 分類 天文 , 航太科技 follow us in feedly

Elon Musk 又來了,這次他透露了不少關於 SpaceX 內部的第一手資訊。



台灣時間 20 日凌晨,一年一度的 2017 ISSR&D(International Space Station Research and Development,國際太空站研究和開發大會)在華盛頓召開。Elon Musk 則是本次會議重量級嘉賓之一。

大會主辦方也專門找來另一位重量級主持人,ISS(國際太空站)科學家副主席、兼技術辦公室負責人 Kirt Costello,與 Elon Musk 進行了一段長達一個多小時的精彩對話。這裡整理了對話,以下是部分內容概要。

Falcon 9 火箭:數量越來越多、回收越來越快

開場之後,Kirt 首先向 Elon Musk 提了一個大問題:「目前 SpaceX 的進度怎麼樣?」

Elon Musk 首先對 SpaceX 最關鍵的火箭回收技術表示自豪:「從技術的角度來看,Falcon 9 火箭的回收絕對是近幾年火箭技術發展歷史上最重要的事。」

畢竟,SpaceX 今年已經完成 7 次回收(海上無人船 4 次、陸地 3 次),回收計畫成功率達 100%。這個數字兩年前僅 50% 和 62.5%。

雖然現場響起掌聲,但 Elon Musk 卻表示仍「不滿足」。如何繼續增加 Falcon 9 火箭的回收率仍是他關心的。比如今年 3 月底,SpaceX 曾回收 Falcon 9 火箭的頂端整流罩。

這個看起來不起眼的零件實際製造成本高達 500 多萬美元,Elon Musk 透露了 SpaceX 內部對這個零件回收的一個小笑話:「說整流罩回收,大家或許動力沒多少,所以我叫他們想像成一堆 500 萬美元現金。它掉下來,很可能會沉入海底,但如果我們能接住,還是要試一下。」

除了頂端整流罩和最底部的一級火箭,Elon Musk 也沒有放過中間的二級火箭:「二級火箭的回收我們其實也可以嘗試,但現在火箭整體架構的回收率已達到 80% 了。」

Elon Musk 還強調了他看重的一個 Falcon 9 火箭回收指標:「Falcon 9 火箭明年或許可以挑戰 24 小時之內再發射,甚至外面的油漆都不用再塗一次,這應該是最重要的。」Elon Musk 甚至向現場觀眾直接邀請:「大家有空可以去范登堡軍事基地看一下,那裡有十幾個回收和新的 Falcon 9 火箭,真的很壯觀。」

載人太空船,還要再等等?

截至目前,SpaceX 仍未執行載人工作。

但除了將各種衛星送上軌道,實際上 SpaceX 同時也擁有自己的 Dargon 太空船。從 2010 年至今,Dargon 已經 12 次出現在實際發射工作中,其中只有第 10 次執行向國際太空站運送補給的 CRS-7 工作失敗,其餘 11 次工作均取得了成功。

在之前的規畫中,Elon Musk 甚至打算利用 Dargon 將太空人送上火星。但在對話中,Elon Musk 透露了為什麼載人太空船遲遲沒有登場的關鍵原因:「我們一直認為貨運太空船不難,事實也的確如此,但是對太空人來說,貨運船的飛行方式可說非常『激烈』。NASA 在這方面也給了很多指導意見,雖然很嚴苛,但的確有助於我們把事情做好。」

Elon Musk 同時透露了載人太空船的部分細節:「它將具備一個期待已久的能力──不依賴國際太空站遙控機械手臂,自動完成與國際太空站連接,將兩名太空人順利送進國際太空站。」

Kirt 緊接著提起了今年 6 月初 SpaceX 成功進行 Dragon 太空船回收再發射,Elon Musk 非常高興,因為他覺得大家並沒有意識到這次工作有多重要。用他自己的話來說:「要知道這是人類在美國太空船之後再次擁有可重複利用的太空載具,或許我們跟大家說得還不夠清楚。」

對於這次工作,Elon Musk 還透露了兩個最關鍵的數字:「根據我們事後統計,第一次重新發射實際上 Dargon 太空船再利用的成本,跟打造一艘新飛船相差無幾,但是我們估計明年這個數字將降到 50%。」

在現場,針對取消直接利用加裝火箭的載人倉,登陸火星表面的「紅龍計畫」,Elon Musk 回覆:「紅龍用來降落地球,我有信心,但最近我們找到一些方法,證明原來『紅龍計畫』利用火箭引擎反推著陸火星的方法很可能無法實現,所以我們取消了。」

成熟的回收技術,將開啟低軌道衛星市場?

Kirt 接下來拋出一個關鍵性的問題:「在地球低軌道(LEO)以內,太空業究竟應該如何突破?」Elon Musk 經過思考給出了答案:「快速完整的火箭回收利用能力。」

由於目前真正擁有回收能力的只有 SpaceX,也可以反過來說這句話──已經擁有一定火箭回收能力,並且還在不斷完善的 SpaceX,無可避免地會伸向低軌道衛星這個「大蛋糕」。

拋開 Elon Musk 各種探索火星、人類移民計畫等深空專案不提,近地軌道衛星市場本身看上去實際不少,同時 SpaceX 已在數次工作中幫助很多近地衛星公司完成發射工作。其中包括了十幾年衛星通訊夢不死的銥星、利用微型衛星 CubeSat 實現地球每處每日衛星影像更新的 Planet Labs。

因為通訊原理和成像清晰度等一系列原因,他們都選擇在近地軌道部署衛星,這樣一來訊號和清晰度會更好,但同時也縮小了每顆衛星覆寫的地球表面範圍。唯一的解決之道,就是用數量來彌補。

這種方式以前不可行,正是因為發射成本。透過回收利用火箭本身,這些衛星的「過路費」可能最後只剩火箭燃料費。

事實上,SpaceX 在 2017 年已執行過兩次銥星的發射工作,每次都是 10 顆通訊衛星一起上天,而 Planet Labs 之前發射自家 CubeSat(微型衛星)主要還是透過「搭便車」(透過其他衛星、載人艙二次發射)來發射。

另外,SpaceX 2016 年年底也曾向 FCC 提交過一份書面申請,內容是關於 SpaceX 自己打造一個以 4,425 顆衛星組成的龐大低軌衛星群,為全球用戶提供寬頻服務。由於衛星數量的確很多,SpaceX 在申請檔案中特別向 FCC 申請獲得超過常規 6 年的發射部署時間,但近日卻遭到數名競爭對手的反對,他們的主要理由是:在 3.54 萬公里的高空,衛星過於密集可能導致資料通訊擁擠。

Falcon Heavy:下半年的重頭戲,可能要延遲?

鑑於現在 Falcon 9 火箭「漸入佳境」,SpaceX 能否在今年下半年按照原定時間表拿出絕招 Falcon Heavy,一直是大家最關心的。

這次對話中,Elon Musk 在觀眾詢問「SpaceX 如何控制專案風險」時順帶更新了 Falcon Heavy 的資訊,但聽起來像壞消息:

原本我們認為 Falcon Heavy 就是把 3 個 Falcon 9 拼在一起,但事實證明我們太天真了。

Elon Musk 甚至具體介紹了幾個關鍵技術的問題,首先是一般人同時也是 SpaceX 認為最簡單的部分,3 個一級火箭的綑綁分離問題。因為載荷位於中間的火箭頂端,且兩側的一級火箭推力很大,所以 SpaceX 很可能要全面加固中間的一級火箭。其次,3 個一級火箭如何安全分離並回收,依然是個大問題。

Elon Musk 甚至最壞的預測:

希望 Falcon Heavy 到時飛得距離發射架夠遠,因為我不想發射架損毀。即便 Falcon Heavy 試射失敗,只要沒有傷及發射架,我覺得也可以接受。如此預測的關鍵在於 Falcon Heavy 底部有 27 個發動機,需要一起工作。

Elon Musk 如此「悲觀」無非兩種可能,一種是的確技術障礙非常大;另一種實際上是他希望能在 Falcon Heavy 正式試射前,透過預想最壞情況,讓一般人縮小對 SpaceX 的期待值。

(本文由 雷鋒網 授權轉載;首圖來源:Flickr/CASIS CC BY 2.0)