海王星的大黑斑不僅分流,連前進方向也改變了

作者 | 發布日期 2020 年 12 月 23 日 8:00 | 分類 天文 Telegram share ! follow us in feedly


木星有著全太陽系中最著名的風暴──大紅斑,但這並不代表能吸引著全世界天文學家的目光,實際上在遙遠的海王星上也有一個奇特的風暴──大黑斑。雖然風暴在冰巨行星並不罕見,但這是第一次觀測到風暴向赤道移動後又返回中緯度地區,行星科學家仍不確定改變軌道的原因,一旦了解其機制就可讓我們更了解海王星的氣體動力學。

與太陽系其他行星相比,海王星難以觀測,與地球的平均距離在 45 億公里遠處,故直到 1989 年航海家二號飛掠海王星時,人們才注意到海王星有兩場強烈風暴正在發生,從那之後,哈伯太空望遠鏡就成為唯一能做到這點的儀器,而由於顏色比周圍大氣更暗,故命名為黑斑。

一般而言,風暴的行為模式相當類似,出現於中緯度地區,並在向赤道遷移的過程受科氏力的影響逐漸縮小消失,過幾年後又會出現另一個。然而就在哈伯見到第四次風暴,即 NDS-2018,它是個例外,當 2018 年發現它時,直徑約 11,000 公里,科學家推測它已出現一段時間,當 2020 年 1 月觀測正如當初預期,從中緯度向赤道移動,若按照之前的特性,NDS-2018 應會在赤道地區逐漸消失及遺忘。

▲ 大黑斑的右側有個較不明顯的小暗斑。圖源自哈伯太空望遠鏡第三代廣域相機。

然而這次觀測發現了奇怪的事。哈伯看見一個較小的暗斑出現在大黑斑附近,天文學家認為這場較小的風暴可能是大黑斑的一部分,當時大黑斑已縮小至 7,400 公里,小黑斑也有 6,200 公里;接著今年 8 月,大黑斑再次向北移動,而小黑斑不見了。

天文學家對此現象相當興奮,起初天文學家認為小黑斑是被大黑斑打斷,因為小黑斑離赤道更近,比大黑斑位置更不穩定,可能並不屬於天然形成的渦漩,但這只是推測,無法證明這兩者的關聯性。同時研究人員也更密切檢視現有資料,以瞭解小黑斑更多細節。研究成果於 2020 年美國地球物理學會秋季會議發表。

(本文由 台北天文館 授權轉載;首圖來源:pixabay

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