Apple 藍寶石玻璃策略(下)-技術整合大螢幕應用成可能

作者 | 發布日期 2013 年 11 月 15 日 15:30 | 分類 Apple , 尖端科技
iPhone cover with sapphire

Apple 與著名的的太陽能設備與藍寶石水晶玻璃製造商達成了一筆達 5 億 7,800 萬美元的交易,特別的是這筆交易內容是極特先是要把生產設備建製在 Apple 新建在美國亞歷桑那州的廠房中,這個做法可能牽涉到藍寶石水晶玻璃的加工改善、美國生產與組裝配送等多個考量,在結構調整與改良下,藍寶石水晶玻璃未來在 Apple 產品應用的範圍應會逐步擴大,包含到整個 iPhone 上全部改用藍寶石水晶玻璃都有可能。




Apple 的零組件防禦策略

Apple 投入的金額數量所產出來的藍寶石水晶玻璃,只用來覆蓋在 iPhone 後方鏡頭與 Touch ID 這兩個小面積上怎麼算都不合理,就算加上 Apple 未來的 iWatch 整個看來似乎還是綽綽有餘,因為 iWatch 的螢幕面積不會太大。合理的推測,Apple 所圖的應是把藍寶石水晶玻璃應用到 iPhone,甚至 iPad 的面板上。

從最近蘋果遞交給美國專利商標局的文件我們就可見到 Apple 布局的跡象,這個名為「Sapphire Laminates」藍寶石層壓板的文件可看到 Apple 利用藍寶石來做夾層黏合,把一片藍寶石或兩上片上下覆蓋來與其的玻璃進行加工合成。

 

Sourece:Appleinsider

Sourece:Appleinsider

▲Apple 與藍寶石合成加工有關的「Sapphire Laminates」專利揭示它未來應用的可能性

 

這專利目前看來有幾個好處,首先是可以減少使用藍寶石玻璃的使用量,除了降低成本外,其次也以避免以藍寶石水晶玻璃因過薄而易於斷裂的問題,且穿插其他玻璃還可以減輕重量。除此之外,理論上也可以運用這個方式來把觸控與液晶顯示的各式機構包覆其中,也就是將有機會創造出更輕更薄的觸控螢幕,而這部分就要 Apple 與其面板協力廠商進行合作發展了。

蘋果願意進行如此高額的投資,並要求極特先進直接進駐自己的廠房中就近生產,顯見蘋果極看重此一技術的發展,也可以說藍寶石水晶玻璃將是其未來重要的戰略性材料。從蘋果近來的發展歷史可以看到,蘋果如預見一項技術可以滿足其需求,或是未來的需求量極大,就會設法對其壟斷,除了可以避免未來供貨不足外,還可以藉此阻絕競爭者的跟進。

如當年 retian 面板推出不久時,HP 惠普的 TouchPad 平板也有意採用新一代的高解析度面板,不過卻發現各廠的產能早就被蘋果給鎖定一段時間,HP 根本無法取得其所需的高解析度面板,等到產能釋出,蘋果早已領先市場多時,雖然 TouchPad 這產品本身在市場強度不及 iPad,不過仍可看出掌握關鍵零件早是蘋果慣用的手法。

 

建廠策略諸多考量

可以想見,蘋果要求極特先進的設備直接進廠,除了技術鎖定外,另外有一個主因就是其加的製程與生產可能還要進一步調整或整合,如果要包含液晶與觸控的元件,其中勢必要經過諸多的測試調整,可預期的是,採用藍寶石水晶玻璃的產品應不會太快應用到量產商品,或者是初期只有單純的藍寶石玻璃表面,而後才會陸續整合其他的觸控模組,但相較於另一個蘋果鎖定多時的 Liquidmetal 液態金屬的進度來看,藍寶石水晶玻璃商品化的可能性還是快多了。

此次兩家廠商合作的新廠是位在美國亞利桑納州近鳳凰城的梅薩(Mesa),蘋果也有許多考量在,除了主要是因應「美國製造」的策略,增加美國本土的就業機會外,從新版本的 Mac Pro 生產影片可以看到,生產流程雖然人工參與部分不少,但自動化比例也不低。從目前看來的資料中看到工廠中只會有 700 名員工下,也可以預見這個新工廠將會是個採用高度自動化流程的工廠,這也解釋了蘋果近來為什麼要投下百億美元到機器人自動化流程上。

 

 

在梅薩的工廠中配合自動化所需的電力,將完全透過太陽能來供給,工廠所在地也與蘋果主要代工廠鴻海位於墨西哥華雷斯城(Juárez) 的基地只有六個多小時的車程,屆時無法由機器人自動化,或最後的組裝過程,也可透過這個工廠來完成。

 

 

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