Facebook 想藉由「取消硬體」,達成 48 億使用者

作者 | 發布日期 2016 年 05 月 11 日 18:20 | 分類 社群 , 網路 follow us in feedly

Facebook 創辦人 Mark Zuckerberg 為公司訂下一個清楚的目標:將使用者人數提高到 48 億──這是 Facebook 目前用戶數的 3 倍,同時以目前地球上 71.25 億人口來說,這個數目等同讓全球超過一半的人都在使用 Facebook。為了達成這個目標,Zuckerberg 的主意,是讓開發中國家的人民也用得起網路。根據聯合國的報告,開發中國家目前僅有 34% 的家庭,擁有網路設備,到了非洲,網路覆蓋率更降低到只有 17%。



 

讓上網更便宜的手段:擁抱開源

設法讓上網更便宜,已經是許多網路巨頭的共同想法,例如 Google。Google 著名的熱氣球網路計劃 Project Loon,日前已經在斯里蘭卡測試,目標是覆蓋斯里蘭卡全境,同時也計劃與印度合作。Facebook 自己也提出過類似的計劃,只是改用成太陽能驅動的無人飛機來散佈網路訊號。毫無疑問,網路巨頭的此舉,已經開始對電信設備的營運商造成衝擊,不過,其實 Facebook 還透過另一個較隱匿的手法,來降低網路設備的成本:採用開源程式碼。

所謂開源,指的是免費分享原始碼。有時它也代表由公司和許多個人互相合作,以減少產品的開發成本。目前許多數位產品也正在使用開源的程式碼,例如 Google 的 Android,或是 Firefox 瀏覽器。而這類公司之所以支持並採用開源的程式碼,主要是它們並不依靠銷售產品賺錢──相反地,它們需要更多的使用者(以及他們的種種資料),來獲取廣告費,同時必須減少提供服務的必要成本──例如伺服器的採購或營運費用──來增加利潤。

雖然直觀上影響不大,不過採用開源軟體,其實已經對科技產業產生巨大影響。例如在 90 年代中後如日中天、2000 年時估值達 1100 億美元的昇陽電腦(Sun Microsystems,當時主要的業務成長來自伺服器與工作站),到了 2009 年卻被軟體巨頭甲骨文公司(Oracle Corporation)以總額 74 億美元收購。昇陽的失利,一部份正是在與 Linux 的價格競爭中落敗──後者作為開源軟體,已經廣泛地應用在各種電腦平台,包括昇陽賴以維生的伺服器。

 

消減硬體門檻:一切硬體都連接到 Facebook

目前,Facebook 自己,也正在更多地採用開源模式開發自家產品,甚至將自己的後台架購開源──此舉或許能複製 Linux 的模式,將各種網路電信設備的產品價格擠壓下去,降低上網成本。此外,除了擁抱開源,Facebook 也籌辦了一個旨在降低上網成本的組織 TIP(Telecom Infra Project),並獲得 NOKIA 的支持。而出售各種上網裝置或軟體的思科(Cisco Systems),日前也宣佈將捐贈軟體給 TIP,以增加自己軟體的使用率,維繫營利。

對此,Facebook 的工程副總裁(vice president for engineering)Jay Parikh 表示,他們的目標是讓上網速度快上 10 倍,或是讓上網的成本降低 10 倍,亦或兩者兼得。而這麼做的最終目的,是希望讓用戶能完整且徹底地體驗 Facebook,不論是經由虛擬實境(Facebook 已經花費 20 億美元收購了 Oculus VR),或是影片。為了達成這個目的,在某種程度上「消滅硬體」(至少在價格上降低門檻)、擁抱軟體,就是 Facebook 想做的事。

日前,Mark Zuckerberg 也在一場開發者大會上表示,他認為現在一些實體的東西,例如電視,未來會變成 Facebook 網路生態系中的一個虛擬 App──而且要價僅 1 美元。 換句話說,Facebook 的目的是讓每家不同的硬體產品,都跑著差不多一樣的軟體內容(例如不論 Android 或 iOS 都在使用 Facebook),或者把一個極度便宜的硬體產品(例如 Facebook 自家的 VR)推廣到全球用戶,然後讓各家開發者在上面的 Facebook 生態圈裡創作 App,而 Facebook 正開始嘗試追求後者。

對此,Facebook 的首席技術長 Mike Schroepfer 表示,為了推廣這樣的單一硬體產品,他們正嘗試把 Oculus 頭戴裝置,從 600 美元的售價調降到 5 美元。「這個世界已經有足夠多的手機。如果能讓手機變少一些,世界將會變得更美好。不過,目前仍然不清楚,未來究竟會是每個人持有多種電子設備,還是會變成只在像 VR 這樣的單一產品上體驗一切。」他說。

 

從 PC 和手機裡逃脫,成為獨立的虛擬帝國

很顯然,Facebook 除了想藉由低廉的硬體產品,擴大自己服務的使用率並掌控自己的平台(就像許多中國的手機廠商正在做的事),也想要將 Facebook 從目前許多基礎硬體裡解放出來,不再依賴其他產品或公司,例如被蘋果和微軟統治的手機與電腦產業。而價格極低廉的 Oculus VR──這項潛力極大的技術目前仍未出現微軟、蘋果與 Google 般的統治者──就給了 Facebook 一個訂製自家平台基礎的空間。

不過,Mark Zuckerberg 自己也承認,這是一個至少 10 年起跳的大計劃。10 年不遠,但對科技產業卻接近永恆。而 Facebook 能否取消硬體門檻,並降低全球電信業整體的上網成本,從而建立自己的虛擬帝國,對於許多硬體廠商來說,只是個言之成理的幻想。例如愛立信(Ericsson)的首席技術長 Ulf Ewaldsson 便表示,這不是單一的公司能創造的處境,而是需要整個電信產業一起努力。

此外,像是蘋果這樣的硬體廠商,也正在強化自己建立的軟體生態(蘋果甚至拿出開源的程式語言 Swift),即使是軟體巨頭微軟,也反過來推出 Surface 系列,希望得到 Windows 產業更多的主導權。因此 Zuckerberg 的計劃是否可行,還需要時間來證實。

(首圖來源:Flickr/Andrew Feinberg CC BY 2.0) 

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