讓 Google 和 Uber 對簿公堂的天才回來了:攜 Kache.ai 重返自動駕駛舞台

作者 | 發布日期 2018 年 07 月 03 日 17:00 | 分類 汽車科技 , 自駕車 follow us in feedly

還記得那個讓 Google 和 Uber 撕破臉皮對簿公堂的安東尼‧萊萬多夫斯基(Anthony Levandowski)嗎?他簡直是「打不死的蟑螂」,又帶著自己的新公司 Kache.ai 回到自動駕駛的大舞台了。



Levandowski 新話劇的第一章已正式開演。

不可否認的是,Levandowski 是自動駕駛界不可多得的研發天才。他先是帶自己的自動駕駛摩托車在 DARPA 挑戰賽一戰成名,後又憑藉能力在 Google 自動駕駛部門扶搖直上,接著出走創業打造自動駕駛卡車公司 Otto,後被 Uber 收購引來一場巨頭之間的「泰坦之戰」。

這次重回自動駕駛業,Levandowski 的方向還是自駕卡車,現在的 Kache.ai 還不為人所知,Levandowski 可能正在醞釀大招。

其實 7 個月前這家公司就正式註冊誕生了,但 Kache.ai 一直沒有透露半點風聲,即使深挖各種文件, 普通人也難以發現 Levandowski 與它有任何關聯。

公司註冊文件上,總裁一欄是填「Thomas S. Lee Jr」的名字。在 LinkedIn 搜尋一番,會發現他是一位軟體開發者,之前在聖地牙哥創辦過兩家公司。奇怪的是,Kache.ai 被人挖出後,所有關於該公司的資訊都在 LinkedIn 消失了。

不過,公司註冊文件的地址卻讓人生疑,Kache.ai 的誕生地是加州聖赫勒拿,而 Levandowski 生父和繼母是公司資產的實際控制人。值得一提的是,Levandowski 的繼母 Suzanna Musick 是該公司 CEO,之前她還擔任過 Levandowski 創辦的 510 Systems CEO。

雖然 Kache.ai 並未回應這份爆料,但自動駕駛業一位消息靈通人士確認,Kache.ai 與 Levandowski 本人關係密切。

目前關於這家公司的訊息極為有限,有人猜測:「Kache is not ‘cache’, it is Chinese for truck(卡車).」(Kache 不是「cache」,而是中文「卡車」的意思)。

這種猜測可能最接近事實。「Kache」這個詞符合中文漢語拼音,也符合「卡車」的中文發音,也就是說,這家自動駕駛卡車新創公司可能與中國有關。

其實今年 5 月底,便聽聞 Levandowski 計劃透過中國科技媒體發聲亮相,當時 6 月 29 日到 7 月 1 日新智駕在深圳承辦的 CCF-GAIR 2018 就是選擇之一。

到中國有兩個目的:一方面,Levandowski 想在中國尋求促成自動駕駛卡車落地的合作夥伴(物流公司是首選目標);另一方面,他也想為新公司尋求融資。但後因行程未能成行。

▲ Kache.ai 官網「大清洗」前的圖片,主要業務是什麼一目了然。

Kache.ai 的官方網站設計相當簡單,只是簡單描述願景且只有 Lee 的郵件聯繫方式。被知情人士曝光後,Kache.ai 的官網已一片空白(下圖),只剩下一張滿是連綿山脊的圖片。

(Source:Kache.ai

另外,之前網站招募資訊還寫道:「我們正在開發下一代公路自動駕駛卡車解決方案。我們的發展理念需要快速移動且積極敏捷的團隊來支援,因此我們正在尋找有志的軟硬體工程師。」

顯然,這家公司正在瘋狂招人,無論地圖、資料庫還是機器人和模擬技術人才都是 Kache.ai 追逐的對象。除此之外,這家公司還也亟需卷積神經網路軟體工程師、電腦視覺和機器學習演算法技術人員。

需要注意的是,網站顯示 Kache.ai 總部位於舊金山。

一個看起來不大可能的回歸

如果把時間調回一年前,恐怕大部分人都不敢相信 Levandowski 竟然還有勇氣重新站上自動駕駛舞台,但在他之前的同事和熟識他的人眼裡,Levandowski 怎麼可能被這樣的挫折打倒。

不過,現在猜測這位自動駕駛天才回歸還都基於傳言與推測。

自動駕駛概念還沒紅起來之前,Levandowski 一直是支持這技術的智囊團成員,不過當時大家都還醉心於學術研究。

2004 年的 DARPA 自動駕駛挑戰賽卻改變了一切,15 個車隊在沙漠中廝殺,徹底點燃了整個行業的熱情,當年的 Levandowski 是唯一一個帶著兩輪車參賽的奇才。現在,這輛命名為「惡靈騎士」的戰車已成了史密森尼美國歷史博物館的館藏。

第一屆 DARPA 比賽,15 支參賽隊伍「團滅」,這結果隨後又讓 DARPA 舉辦了兩屆自動駕駛挑戰賽。當年參賽者中,許多如今都是自動駕駛業的中流砥柱,Levandowski 就是其中一員。

2007 年,Levandowski 正式入職 Google,成為 Google 街景計畫的「首席設計師」之一。在 Google 工作時,他還打造了 510 Systems,這家公司製作感測器,而且還回賣給 Levandowski 東家 Google。510 Systems 也算得上是光學雷達技術的先驅之一,2011 年 Google 花大錢收購 510 Systems 和 Levandowski 另一家新創公司。

雲霄飛車般的人生

在 Google 待了 9 年後,Levandowski 選擇離開,他這一走還順便挖走了 Google 僱員 Lior Ron。隨後,他們共同創建了自動駕駛卡車公司 Otto。

Otto 誕生的時機實在是太有先見之明了。當時,自動駕駛的風潮不斷升溫,許多有遠見的公司開始投身這行業,各家公司的競爭也帶來大量熱錢,人才爭奪戰瘋狂開啟,許多經驗豐富的自動駕駛老兵身價驚人。同時,傳統汽車巨頭也反應過來,財大氣粗、透過瘋狂收購來尋覓自動駕駛人才。

風頭正勁的 Uber 就在 2016 年 8 月收購 Otto,當時 Uber 花了 6.8 億美元,震驚業界,而那時 Otto 才剛創立幾個月。

可以這麼說,讓 Uber 一擲千金的並非 Otto 這家公司,而是 Levandowski。不出所料,Otto 併入 Uber 後,Levandowski 成為 Uber 自動駕駛部門負責人。

後續的事情大家都了解,Uber 因為智慧財產權和 Waymo 鬧上法庭,Levandowski 黯然離開,Uber 還不得不賠償 Waymo 2.45 億美元,這一切距 Otto 併入 Uber 還不到 9 個月。除了 Levandowski,Otto 其他 3 位創始人也都離開 Uber。

Kache.ai 的下一篇章

Levandowski 的回歸必然會帶來新的問題,他甚至會成為 Waymo 和 Uber 兩家公司的公敵。不過經歷這麼多之後,Kache.ai 是否繼續選用光學雷達(涉及商業機密,是 Waymo 和 Uber 對簿公堂的主要原因)還是個謎。

其實,一些自動駕駛卡車新創公司對光學雷達「視而不見」,因為這些公司覺得這款感測器還不太適合在路上高速運行的重型卡車。如果 Kache.ai 也繞過光學雷達,至少能少惹些麻煩,且「清白之身」也更容易拉到投資主。

眼下,Kache.ai 故事的開始依然與 Levandowski 不太光彩的過去緊密相連,因此,未來這家公司能否發出聲音,主要還得靠技術和產品。

(本文由 雷鋒網 授權轉載;首圖來源:達志影像)

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