【丰云】蓋棺論定 Flash 史

作者 | 發布日期 2017 年 08 月 01 日 16:45 | 分類 科技趣聞 , 網路 , 軟體、系統 follow us in feedly

Flash 曾經在網頁應用上呼風喚雨,創造許多網頁效果、動畫與遊戲,當 Adobe 於 2005 年買下 Macromedia 取得 Flash,當時 98% 連網的電腦都安裝 Flash,可說叱吒風雲,曾幾何時,Flash 卻已經逐漸過氣。據 Google 統計,僅 3 年前的 2014 年,Chrome 瀏覽器的桌上型電腦使用者中,還有 80% 每天使用 Flash,如今卻只剩下 17%,於是,Adobe 也不得不放手,於 2017 年 7 月宣布,3 年內要逐步停止支援 Flash,到 2020 年以後就完全不再推出任何更新,網頁瀏覽器也將不再支援 Flash,可說 Adobe 為 Flash 寫下了死亡預告。



在這個時候,說「蓋棺論定」或許還早了 3 年,不過卻也是回顧陪著我們上網 20 年的 Flash 光榮又波濤起伏一生的最佳時刻,因為 3 年之後,還記得它的人恐怕不多。就讓我們抱著一點「思古之幽情」,來重新認識這位我們原本很熟悉,現在卻成為「最熟悉的陌生人」的老朋友。

(Source:envatotuts+

一開始是為了打造繪圖軟體

Flash 的「生父」之一是喬納森‧蓋(Jonathan Gay),Flash 之所以能存在,要歸功於樂高(Lego)。樂高跟網頁有何關係?因為喬納森‧蓋從小玩樂高長大,當年他可沒有主題組合包,而是用基本樂高積木設計、組合成各種東西;他從玩樂高中培養了創作的興趣,以及設計、建造的基本邏輯,就在此時,他得到了一台蘋果二代電腦。

喬納森‧蓋很快發現電腦比樂高更有趣,因為用設計建造的程式還可以互動,不過,當他在蘋果二代電腦上努力製作遊戲,他碰到的問題可比組合樂高積木難多了。這點,他曾經用於發表過最有名的 Flash 辯護詞:「要是你覺得 Flash 很難用,你該去試試用搖桿在蘋果二代電腦上畫圖,而且當時可還沒有復原(Undo)的概念。那可真的很考驗你的耐心。」

於是,喬納森‧蓋放下遊戲,先試著打造繪圖工具。在大學時代,他開發了麥金塔(Macintosh)上的繪圖工具軟體「超級畫家二代」(SuperPaint II),這時正是作業系統百花齊放的年代,GO 正計畫推出「筆尖」(PenPoint)作業系統,專用來驅動以數位筆為繪圖工具的平板電腦,喬納森‧蓋認為數位筆繪圖大有可為,他說服了好友查理‧傑克森(Charlie Jackson)投資成立「未來波」(FutureWave)軟體公司,打算打造可用數位筆在螢幕上畫圖的工具軟體「智慧速寫」(SmartSketch),他們滿懷雄心壯志,認為一定能稱霸電腦繪圖市場。

由於微軟與蘋果已投入競爭此領域,GO 感到資源不足以兩面作戰,在 1991 年決定把硬體部門切割為 EO,EO 在 1993 年由 AT&T 收購,用來示範 AT&T「哈比人」(Hobbit)處理器效能,1994 年 1 月,GO 乾脆把自己也一起賣給 AT&T。GO 以為有了「富爸爸」應該地位更穩,很不幸的,以當年的技術,要用數位筆在平板上有意義的繪圖還差得遠,市場反應遠遜於 GO 與 AT&T 的期待,AT&T 購併 GO 才兩週,就決定完全放棄哈比人處理器,也就沒必要支持 GO,GO 只好在 1994 年 7 月關門大吉。

這下以 GO 為目標平台的未來波可慘了,兩人面面相覷,現在唯一的生路,只有把軟體改造成可登上 Windows 平台或麥金塔平台。這時 Adobe 已經在兩平台上有強大的美工軟體 Illustrator,另外還有 Altsys 開發的 FreeHand(日後這兩大強力競爭對手最後也是以合而為一收場,1994 年 Adobe 購併 Altsys,但 FreeHand 另外出售給 Macromedia,並隨著 2005 年 Adobe 又購併 Macromedia,最終全都落入 Adobe 手中)。

「智慧速寫」從未能跟 Illustrator、FreeHand 兩強對手正面競爭,不過,1995 年兩人參加每年電腦繪圖界的重要場合 SIGGRAPH 大會,會後收到無數建議,說他們應該把「智慧速寫」改造成為了網際網路與網頁而生的動畫產品。兩人研究了一下市場,認為的確有可能有朝一日網路會發展普及到人們彼此傳遞動畫,而強大的競爭對手 Adobe 還沒看到這個利基市場 。於是兩人為「智慧速寫」加上動畫功能,並改名為 CelAnimator,稍後又改名為「未來潑」動畫軟體(FutureSplash Animator)。

選對時間投靠豪門趁勢成主流

「未來潑」動畫軟體讓使用者首度能創造向量圖形,並製作成動畫,之後用於網頁。當時要讓網頁播放動畫唯一的辦法是透過 Java,喬納森‧蓋與查理‧傑克森兩人試著以 Java 撰寫動畫播放器,一開始的成品慢到極點,但是他們鍥而不捨,最終總算打造出能插入瀏覽器、播放效能良好的動畫播放器,也就是未來 Flash 的前身。

這時 Flash 有了第一次進入 Adobe 家門的機會,「未來波」此時與 Adobe 接觸,打算把這個 Flash 前身賣給 Adobe,但 Adobe 卻拒絕了。未來,要等 10 年之後,Adobe 才有興趣買下 Flash。

「此處不留爺,自有留爺處」,到 1996 年 8月,換微軟找上門。當時微軟想打造 MSN 2.0 創造線上電視,微軟很快看上「未來潑」動畫軟體的潛力,另外,迪士尼也用它來打造迪士尼線上體驗,福斯則用來播放線上《辛普森家庭》。

迪士尼另外也使用 Macromedia 的 Shockwave,Macromedia 一直從客戶那邊聽到「未來潑」動畫軟體,到 1996 年 11 月,Macromedia 透過迪士尼找上他們,提議共同合作,當時兩人已經投入 50 萬美元在這家新創公司上,嫁入豪門看來是個好主意。因此 12 月,他們將「未來波」公司賣給 Macromedia,「未來潑」動畫軟體也就成了 Macromedia Flash 1.0,Flash 這名字就來自「未來」(Future)的 F,與「潑」(Splash)的 -lash。

Macromedia 原本是以 CD 製作軟體 Director 為主要營運核心,隨著 CD 沒落,網路崛起,Macromedia 轉型開發用來開啟 Director 內容的網頁瀏覽器外掛程式 Shockwave,如今有了 Flash,Macromedia 可說如虎添翼。Flash 分為兩部分,一部是播放器,一部是編輯器,Macromedia 將播放器免費讓所有人下載,Flash 很快擴散;1997 年,Macromedia 推出第二代 Flash 2,雖然沒有太多新功能,但這是大多數早期 Flash 用戶開始使用 Flash 的一代。

1998年,Macromedia 又推出 Flash 3,新增 Movieclips、透明、Actions 等日後使用者常用且熟悉的新功能,這些新功能進一步推動 Flash 走向主流。到 1999 年 Flash 4 推出時,Flash 已經實質上成為網路動畫的標準,Flash 4 的界面經過大幅改進,提升動畫編輯的控制能力,更開始支援 MP3 音訊。2000 年的 Flash 5,最重要的新功能是引進 ActionScript,從此使用者能自由撰寫 Script,無數 Flash 遊戲蜂擁誕生。

(Source:Adobe Flash

然而,Flash 從這之後就開始逐漸步向最後結局的不歸路。Flash 原本是簡單的網路工具,如今成為網路霸主,Macromedia 開始野心過大,而 Flash 過度複雜化。2002 年起,Macromedia 不再照原來的代數順序命名,而是整合到 MX 軟體組合中,改叫 Flash MX,之後推出 Flash MX 2004,2005 年又改回 Flash 8。從名稱的變化,就知道 Macromedia 已經迷失了方向。

耗資源應用複雜錯失行動世代

2005 年,原本以 Flash 幾乎統治網路世界的 Macromedia,由死對頭 Adobe 以 34 億美元換股買下,從此 Flash 進入 Adobe 時代。Adobe 很快就把 Flash 納入 Creative Suite 軟體組合,2007 年推出 Flash CS3,與 Adobe 其他主要軟體如 Photoshop 的整合度加強,也引進 ActionScript 3.0;2008 年的 Flash CS4 加入基本的 3D 支援;2010 的 Flash CS5 加入 Flash Catalyst,以利使用者從其他 Adobe CS 軟體組合中引進資料。

Adobe 的這些努力,卻沒能挽回 Flash 終將走下坡的趨勢。Adobe 買下 Flash 的 2005 年,也是 YouTube 成立的同年,YouTube 最初也是使用 Flash 播放影片,隨著 YouTube 很快大紅大紫,Flash 可說攀登到最頂峰,但是,過了頂峰,就只有往下走一途。

危機出現在 2007 年,蘋果推出 iPhone,從此行動上網浮上檯面。Adobe 打算以 2005 年推出的 Flash Lite 供手機平台使用,但是 Flash Lite 耗用大量運算效能使耗電量居高不下,對 iPhone 來說簡直無法接受,於是蘋果排斥 Flash,雙方在 3 年的拉鋸後漸行漸遠;到 2010 年蘋果發表 iPad 時,賈伯斯更直接貶低 Flash,開啟 Flash 與 HTML5 的戰爭。雪上加霜的是,YouTube 考量 iPhone 可直接安裝 YouTube App 下,也決定脫離 Flash,自行開發不須經過 Flash 的方式播放影片。

到 2011 年 11 月,Adobe 自認不敵,決定讓 Flash 完全撤出行動市場,專注於改善對 HTML5 的支援。從這個時間點,可說就已註定 Flash 最終將下台一鞠躬。

Flash 在 1996 年誕生,十幾年來發展到極盛,成為網路霸主,但 2007 年智慧型手機問世,僅到 2011 年的 4 年內就決定勝負。之後 Flash 雖然還存在,只是逐漸衰敗,慢慢走向必然的結局,Adobe 在 2017 年 7 月的宣示,只是遲來的死亡預告。但是,Adobe 對 Flash 之死似乎並不在意,還宣稱「後 Flash 時代」Adobe 的發展機會更大。

至於 Flash 的兩個「生父」,看來過得比 Flash 本身好些。

喬納森‧蓋在 2005 年購併後先擔任技術長,但很快就離開 Macromedia;2006 年創立新的軟體公司 Software as Art,提供家庭能源管理解決方案,2009 年公司又由 Silver Spring Networks 購併,於是他又選擇新的領域創業。2010 年賣起了草飼牛肉,但到 2013 年,又回到軟體業,在龍頭集資網站 Kickstarter 上成功集資開發行動影片 App Explory。

查理‧傑克森在經營「未來波」同時,還一直持續從事創投,投資不少新創公司,從線上電腦零件零售商到小型製片公司都有。如今經營 3 家公司:每年訓練 400 名選手的青少年排球訓練組織 Epic Volleyball Club、線上銷售排球員裝備的 VolleyHut.com,以及開發 Windows 10 多媒體內容的 Silicon Beach Software。

(首圖來源:Adobe Flash)