新研究認為泰坦湖泊是炸出來的

作者 | 發布日期 2019 年 09 月 15 日 0:00 | 分類 天文 follow us in feedly


透過卡西尼號的雷達數據,科學家很早就發現土衛六泰坦有許多甲烷湖泊,但卻對高達數十公尺、甚至上百公尺的湖岸峭壁百思不得其解。最近一份新研究認為,這些湖泊盆地是起源於氮氣爆炸,相關結果 9 月 9 日發表在《Nature Geoscience》。

泰坦是除地球外唯一表面擁有穩定液體的星體,不過和地球不同的是不是水,而是液態甲烷和乙烷等碳氫化合物組成。大多數科學家認為泰坦湖泊是液態甲烷溶解岩石的有機化合物,慢慢侵蝕而形成,過程與樣貌與地球的喀斯特地形相當類似。

然而,泰坦北極卻有一些大小不到數十公里的小湖泊,不但湖岸邊緣相當陡峭,且位置多半高於海平面,難以用溶蝕作用解釋。義大利鄧南遮大學的科學家 Giuseppe Mitri 及團隊提出新解釋,認為這些小湖泊是因泰坦地下儲存的液態氮經歷較溫暖的氣候時使液態氮氣化,產生爆炸形成的坑洞。

長久以來,科學家認為泰坦的氣候也和地球一樣會經歷暖期與冰期,冰期時大氣主要成分是氮,表面液體循環也是由氮主導;最近 5 億至 10 億年,扮演溫室氣體角色的甲烷開始增加,使泰坦氣溫上升,表面液體循環也逐漸改由甲烷主導;當甲烷因太陽光化作用分解減少,泰坦氣候又再度變冷,如此往復循環。

卡西尼號雖然已在 2017 年墜入土星結束任務,不過留下的數據資料,至今仍有待科學家一一解開,未來想必能對土星系統有更多意想不到的發現。

(本文由 台北天文館 授權轉載;首圖來源:NASA